Het jaar 2004 is zonder twijfel het jaar van de first person shooter. Al verschillende grote titels zijn de revue gepasseerd en nog een aantal grote games staan op de liefhebber van het schietspelletjes genre te wachten. In een jaar met zoveel grote titels mag één van de populairste FPS series natuurlijk niet ontbreken. We hebben het hier over Unreal Tournament. Het eerste deel van de serie verscheen al in 1999, om drie jaar later door Unreal Tournament 2003 te worden opgevolgd. Dit jaar loopt de klok van Epic wel synchroon, want Unreal Tournament 2004 is onlangs uitgekomen. Het verhaal is eigenlijk nog steeds hetzelfde als in 1999. De Liandri cooperatie organiseert al 13 jaar lang bloedige wedstrijden waarbij verschillende teams van huurlingen en ander gespuis het tegen elkaar opnemen. Dit jaar is het feest echter compleet, want de kampioenen Xan Kriegor en Malcolm en een team van het Skaarj keizerrijk zijn ook van de partij. Haal je feestneus en confetti dus maar tevoorschijn, want het zal niet alleen bij knallende feestballonnen blijven. Gameplay

De gameplay is eigenlijk sinds de eerste editie niet veranderd. Het komt er dan ook nog steeds op neer om je tegenstanders zo snel mogelijk in tomatenpulp te veranderen. Door de jaren heen zijn er echter wel een aantal game modes bijgekomen, want UT2004 telt maar liefst 10 verschillende gametypes, te weten: Assault, Deathmatch, Team Deathmatch, Capture the Flag, Double Domination, Bombing Run, Last Man Standing, Invasion, Mutant en Onslaught. Spelers van de allereerste UT zien dat Assault weer terug is, in deze mode moet je binnen een bepaalde tijd een doel bereiken om in de volgende ronde dat doel te verdedigen. In Bombing Run speel je een soort cybervoetbal en in Mutant ga je op jacht naar een speler die de mutant is. Deze mutant is echter onzichtbaar en heeft alle wapens, maar moet wel kills maken om te kunnen overleven. Lukt het een speler toch om de mutant te doden, dan zal hij zelf in de mutant veranderen. De heftigste mode uit UT2004 is Onslaught; in deze mode nemen twee teams het tegen elkaar op met als doel de powercore van het andere team te vernietigen. Om dit doel te bereiken moeten eerst een aantal punten veroverd worden waar vervolgens power stations moeten worden gebouwd. Weet een team op deze manier verbinding te maken met de basis van het andere team, dan kan de vijandige powercore aangevallen en vernietigd worden. De Onslaught mode gaat heel snel en hoewel tactiek en samenwerking vereist zijn, draait vooral om veel knalwerk. Het vuurwerk in de Onslaught mode komt onder andere van de voertuigen en vliegtuigen die elk hun sterke en zwakke punten hebben; hoewel er niet veel verschillenden zijn, voegen ze toch een extra dimensie aan het spel toe.

Welke mode je ook speelt, UT2004 is geen shooter voor de liefhebbers van tactisch geneuzel die eerst vijf keer links en rechts kijken voordat ze oversteken. Het tempo in deze UT versie is moordend en ligt zo hoog dat er soms sprake van ware chaos is. Hierdoor komt het teamplay gedeelte niet altijd even goed uit de verf. Op een server waar twee ingespeelde teams het tegen elkaar opnemen laat UT2004 echter ook zijn tactische kant zien. Zo is het communiceren, elkaar ondersteunen en snel kunnen inspringen op onverwachte situaties zeer belangrijk.

Al dit geweld vindt plaats op zo'n 100 verschillende maps. Maps die schitterend in elkaar zitten en vaak goed doordacht gemaakt zijn. Niet alle maps zijn voor elke mode beschikbaar, zo zijn er bijvoorbeeld meer Deathmatch levels dan levels voor Onslaught, maar dit is geen probleem. Epic heeft onlangs nog extra levels uitgebracht en de modvriendelijkheid van UT2004 zal ervoor zorgen dat er binnen no-time overal levels te downloaden zijn.

Look at the pretty lights

De Unreal engine is al een aantal jaren in ontwikkeling en dat kun je in UT2004 duidelijk zien. Het geheel ziet er kleurrijk, levendig en gedetailleerd uit. Ook is de engine voorzien van allerlei technische zaken zoals dynamische lichteffecten, schaduwen en nog veel meer "eyecandy". Om alles op het hoogste niveau te spelen heb je wel een aardige PC nodig, maar ook op de minder krachtige systemen zal UT2004 goed draaien. Zelfs op laptops en PC's zonder 3D kaart kan het spel dankzij de Pixomatic software renderer nog gespeeld worden.

The Sound of Music De muziek van UT2004 wordt verzorgd door Kevin Riepl. Riepl, die ook de muziek van UT2003, Dead to Rights, Pitfall en nog vele andere games en films deed, heeft zijn talenten goed gebruikt, want de muziek in UT2004 past goed bij het spel. Zo zijn sommige nummers wat trager en opbouwender, terwijl andere tracks je adrenaline echt laten stromen en ook de meer spacey nummers ontbreken niet. Iedereen die van de muziek van Riepl wil genieten kan op deze pagina allerlei nummers, onder andere van UT2003 en UT2004, downloaden. Naast de muziek zijn ook de sound effecten weer van uitstekende kwaliteit. Zo hoor je de raketten netjes langs je heen vliegen, klinken de explosies lekker en schreeuwen de bots er weer lustig op los.

Om het leven tijdens het fragfeest wat makkelijk te maken ondersteunt UT2004 nu standaard Voice over IP, zodat je via je microfoon allerlei tactieken met je teamleden kunt uitwisselen of lekker irritant andere mensen kan lastigvallen. Voor de mensen zonder microfoon is er de mogelijkheid om tekst te laten "uitspreken" door een soort Stephen Hawking achtige computerstem en is er stemherkenning om bijvoorbeeld bots opdrachten te geven.

Conclusie

In eerste instantie had ik mijn twijfels over UT2004. UT2003 was mij niet echt goed bevallen, maar in de opvolger zit zoveel liefde, aandacht en vooral veel gameplay gestopt. Het bevat voldoende speeltypes en levels, is zowel single als multiplayer verslavend, ziet er schitterend uit en heeft toch zeer fatsoenlijke systeemeisen. Hoewel 2004 pas een paar maanden oud is, is Unreal Tournament 2004 zonder twijfel een grote kanshebber voor multiplayer shooter van 2004. Op persoonlijk vlak kan de science fiction setting mensen die van realisme houden misschien afschrikken, maar daar zullen de talloze mods, die ongetwijfeld verschijnen, vast verandering in brengen. UT2004 is een gepolijste diamant waar shooter fans nog lang plezier van zullen hebben.

Gameplay: 9.0 Graphics: 9,0 Geluid: 9,0 Totaal: 9,4