Games worden uitgemolken. Het is een veelgehoorde klacht, maar ontwikkelaars en uitgevers klagen niet wanneer het zoveelste vervolg van hun game weer bovenaan in de verkooplijsten staat. Een van die langlopende series is die van skater Tony Hawk die met Project 8 alweer aan een achtste deel toe is. De laatste delen zouden volgens de fans het niveau van de eerste vier games niet geëvenaard hebben, maar Activision en ontwikkelaar Neversoft proberen het oude gevoel weer terug te brengen.

Het team heeft grotendeels afscheid genomen van de Jackass samenwerking om weer gewoon hun eigen ding te doen. In het spel zul je weer als een beginnende skater starten en zul je jezelf moeten bewijzen om aan de top te komen. Tony Hawk is namelijk in de stad en hij zoekt de acht beste skaters om het team Project 8 te vormen. Uiteraard wil jij daar bij horen, maar dan zul je eerst nog wel flink aan de bak moeten. Je start namelijk als nummer 200 op de ranglijst en dat is een lange weg naar de eerste plek. Om in rang te stijgen, zul je jezelf moeten bewijzen, wat je doet door opdrachten uit te voeren voor mensen op straat, maar ook door doelen te volbrengen. Deze keer word je ook beloond voor het vrije skaten, want nieuw is deze keer dat je door het skaten statistieken opbouwt zoals in een RPG. Grind je veel, dan worden je grindskills beter en zo gaat het met alles wat je als skater kunt doen.

De wereld van Project 8 is helemaal vrij om te gaan en staan, en dat zonder laadtijden. Aanvankelijk skate je alleen in een buurt waar je huis staat, maar al snel speel je meer gebieden vrij en wordt je speelveld alsmaar groter en groter, met zowel binnen als buiten locaties. Grafisch ziet het er allemaal bijzonder goed uit, vooral met de splinternieuwe Nail the Trick mode. De gameplay van Tony Hawk kennen we wel. Je rijdt door de straten en je doet tricks. Je grind wat over muren en hekken, je vliegt op en neer door een half-pipe en het liefst alles nog achter elkaar ook in een combo voor de meeste punten. Nail the Trick geeft hier weer een hele nieuwe dimensie aan.

Wanneer je een ollie maakt (een sprong), activeer je door de beide analoge-sticks in te drukken de Nail the Trick mode. De tijd vertraagt, de camera verplaatst naar het skateboard en jij krijgt de ultieme controle over je tricks. Met de linker stick beweeg je de linkervoet op het scherm en met de rechterstick uiteraard de rechtervoet. Hierdoor geef je telkens je skateboard een zet waardoor die gaat rondraaien. Is de boven- of onderkant van het skateboard naar boven gericht, dan kun je door je voeten te verplaatsten weer een volgende trick maken. Natuurlijk moet je wel voordat je weer op de grond beland bovenop je board staan.

Dit klinkt makkelijker dan het is, want elke foute beweging is fataal en resulteert in een keiharde val. Sowieso is het spel best pittig te noemen. Gamers die al jaren de serie gewend zijn zullen er zo mee wegskaten, maar voor nieuwelingen kan het best overdonderend zijn. Je hebt een hele wereld vol met opdrachten en er worden constant skate-termen gebruikt die lang niet iedereen zo uit zijn mouw kan schudden. Om alle spelers tevreden te houden kan elke opdracht die je tegenkomt op drie manieren gehaald worden. Op Amateur, Pro en Sick. Je raadt al dat die laatste meestal extreem moeilijk is en het geeft dan ook behoorlijke voldoening wanneer je die haalt. Fijn is wel dat je elke opdracht zo kunt herkansen door op een knop te drukken. Je hoeft niet elke keer weer terug naar het beginpunt, wat er voor zorgt dat het spel altijd vlot doorgaat.

De opdrachten zijn er zelf in allerlei soorten en maten, en hoewel sommigen misschien irritant moeilijk zijn, zijn ze stuk voor stuk echt leuk om te doen. Van mensen krijg je bijvoorbeeld de opdracht om bepaalde tricks te doen voor een foto of voor een film. Ook de klassieke doelstellingen zoals een stuk grinden of een lange manual maken (op twee wielen rijden) zijn weer van de partij. Net als de andere doelstellingen, kun je ook dit alles op drie moeilijkheidsgraden spelen. Zo nu en dan zul je ook uitgedaagd worden door een beroemde skater, die overigens allemaal apart een motion capture hebben ondergaan. Hier krijg je de een na de andere originele opdracht. Zo word je zelfs een keer uit een vliegtuig geworpen om binnen de tijd in de lucht een zestiental tricks te doen. En zijn tevens opdrachten waarin je gebruik moet maken van de ragdoll physics wanneer je valt, zoals ‘breek het meeste botten’ of ‘bowl met je eigen lichaam’!

Is het dan allemaal weer pracht en praal wat de klok slaat in Project 8? Nee, want het spel kent helaas ook wel de nodige minpunten. Zo wil de camera niet altijd meewerken, wat irritant is als je binnen een aantal seconden een opdracht moet uitvoeren. Ook in de Nail the Trick mode wil het nog wel eens gebeuren dat je skateboard volledig uit beeld is, zodat je bijna zeker weet dat je faalt. Ook reageert de analoge stick soms niet goed, wat tevens gezegd kan worden voor het D-pad. Het laatste kritiekpunt heeft betrekking op de nieuwe Nail the Trick mode. Zoals gezegd, het is heel tof, maar tevens niet essentieel voor de gameplay en echter vernieuwing in het spel blijft daardoor toch weer uit.

Iets wat het spel dan weer wel ontzettend leuk maakt, is de online mode via Xbox Live. Wanneer je in een spel komt, beland je eigenlijk gewoon in de skatewereld die je zo goed kent van de singleplayer. De host kan er voor kiezen om de spelers in een beperkt stuk te houden, of de vrijheid te geven over het hele spel. Vervolgens skate je wat rond met andere skaters en kunnen er spelletjes worden gestart. Zo kun je strijden om de meeste punten binnen de tijd, wie de meeste graffiti kan spuiten door tricks te doen of een potje doen waarin je de ander in muren in moet sluiten door deze al skatend achter te laten. Apart is wel dat je bij het maken van een eigen skater maar erg beperkte vrijheid hebt, zodat de skaters online al snel op elkaar gaan lijken.

Hoewel het spel ook op de current-gen consoles uit is gekomen, is het duidelijk dat Project 8 echt voor de next-gen is gemaakt. Het ziet er allemaal bijzonder goed uit. Alleen de verschillende beroemde skaters, die allemaal goed in beeld komen, zien er wat zombieachtig uit en dat valt constant op. De stemmen zijn uiteraard ook allemaal ingesproken door de bijhorende mensen en qua muziek is er weer een flinke rits aan nummers om uit te kiezen.

Grafisch en gameplaytechnisch kan Project 8 de beste Tony Hawk tot nu toe genoemd worden. Het is natuurlijk meer van hetzelfde en gamers die de eerdere Tony Hawk games al niets vonden, zullen nu niet plots overstag gaan. Toch zijn de kleine extra’s, en dan vooral de Nail the Trick mode, uniek en erg tof. Cameraproblemen, een niet altijd goed reagerende besturing en niet al teveel vernieuwing weerhouden het spel van een hoger cijfer. Dit neemt niet weg dat Project 8 een dijk van een spel is met een gigantische houdbaarheid, die nog eens wordt verlengd met een leuke online mode. Gamers die de serie vaarwel hebben gezegd, raad ik aan om het met Project 8 toch nog eens te proberen. Het is verslavend!