We zijn nog een paar dagen verwijderd van de officiële release van The Sims 3. Een paar dagen verwijderd van uren en uren achter de PC zitten om je droomhuis te bouwen of je digitale levenspartner te zoeken. Geniet nog maar even van je rust, want vanaf 4 juni houd je er twee levens op na. Die van jezelf én die van je Sims.

The Sims 3 krijgt het zeker niet gemakkelijk. De game treedt namelijk in de voetsporen van één van de meest succesvolle games ooit en zal daar dus ook mee vergeleken worden. Aan de andere kant kan de game voortborduren op een basis die staat als een huis. Een gegeven dat ontwikkelaar Maxis goed heeft uitgebuit. Een korte blik doet namelijk vermoeden dat The Sims 3 eigenlijk deel twee is, alleen met ietwat verbeterde graphics en wat extra opties. Maar niets is minder waar, want de game heeft zelfs de potentie om beter te worden dan zijn voorganger.

Regelrechte snobs

Eén van de onderdelen die merkbaar beter is in vergelijking met deel twee zijn de nieuwe karaktereigenschappen van je Sim. Voorheen kon je slechts uit vijf karaktereigenschappen kiezen. Via een schuifbalkje kon je bijvoorbeeld instellen of je Sim slordig of netjes was. De keuzes hadden slechts een minimaal effect op het spel en het gedrag van de personages bleef nagenoeg hetzelfde. In The Sims 3 kun je nog steeds vijf karaktereigenschappen kiezen, maar staan ze los van elkaar en is het aanbod aan eigenschappen flink toegenomen. Sims kunnen gestoord zijn, een hekel hebben aan de natuur, uitstekend kunnen kussen of regelrechte snobs zijn.

De combinaties die je kunt maken, zijn erg divers en bij iedere Sim die je creëert volgt in feite een andere ervaring. Sommige gekozen eigenschappen zorgen er bijvoorbeeld voor dat je meer communicatiemogelijkheden krijgt, terwijl andere eigenschappen af en toe een prikkel, positief dan wel negatief, aan de stemming van je Sim geven. Op deze manier krijgt het spel veel meer diepgang en bepaalt het karakter van je Sim in grote lijnen het verdere verloop van het spel. Tijdens het spelen krijg je bovendien de mogelijkheid om wensen te vervullen, waar je vervolgens punten mee kunt verdienen. Met die punten kun je extra vaardigheden voor je Sims kopen in de vorm van bijvoorbeeld een 'Steel Blatter' zodat je Sim minder vaak naar de wc hoeft.

Je uiteindelijke doel blijft, net zoals in deel twee, het vervullen van je Levenswens. Wat je Levenswens is, wordt bepaald door de gekozen eigenschappen. Deze twee samen bepalen welke wensen je tijdens het spelen kunt vervullen. Alles staat of valt met de keuze van je karaktereigenschappen. Een groot voordeel van deze aanpak is dat je daadwerkelijk een doel voor ogen hebt. Het bied je de mogelijkheid om je ergens aan vast te houden en dat zal voor de sommigen een reden kunnen zijn om The Sims toch een keer uit te proberen.

Slappe was

Iedereen die zich al prima vermaakt met een beetje frutselen, hoeft zich gelukkig geen zorgen te maken, want ook voor die groep biedt The Sims 3 voldoende inhoud. Zij het echter wel in wat mindere mate. De hoeveelheid beschikbare accessoires, kapsels, meubels en kleding valt wat tegen en het is duidelijk dat EA geld wil gaan verdienen met de nieuwe Sim Store, een online winkel voor in-game prullaria. In deze online winkel kun je geld inruilen voor Sim Points. Met de Sims Points kun je vervolgens nieuwe spullen kopen. De prijs van de extra spullen is echter dusdanig hoog dat niet iedereen dat gaat doen. Je betaalt voor een kastje ongeveer €1,25, een complete set gaat voor €16 van de hand.

Je kunt hier verbolgen over zijn, maar dan zou je het spel echt te kort doen. Wanneer je een huis gaat bouwen dan kun je nog steeds uren en uren spenderen aan de inrichting en het uiterlijk daarvan. Dankzij honderden patronen hoeven de kledingstukken van je Sim er nooit hetzelfde uit te zien en datzelfde geldt ook voor je meubels. Je hoeft dus geen extra spulletjes te kopen.

Nog een reden dat Maxis zich niet hoeft te schamen voor een kleiner aanbod aan spulletjes, is de grootte van de spelwereld en de manier waarop de speler daar mee om kan gaan. Je huis is nog steeds een belangrijke plek, maar daar buiten ligt een stad te wachten om ontdekt te worden. Je Sim kan op ieder moment de deur uit stappen en overal naar toe wandelen, of rijden als je geld genoeg hebt voor een auto. De stad voorziet in parken, een supermarkt, een museum en een gezondheidscentrum om lekker te ontspannen. Is je Sim wat sportiever aangelegd, dan is een bezoekje aan het stadion of het lokale zwembad een aanrader.

Stof op je kast

Maar het zijn niet alleen deze locaties die de wereld van The Sims 3 zo levendig maken. Het zijn juist de stadsbewoners die jou het gevoel geven dat je in een 'echte' stad rondloopt. Sims worden oud, krijgen een andere baan, herkennen je op straat of willen liever uit je buurt blijven. Je kunt ervoor kiezen om de andere bewoners niet te laten evolueren, maar wat is daar nu leuk aan? Juist het idee dat de stad verandert en Sims hun leven leiden, maakt het spel zo goed. Een leuk voorbeeld hiervan is de schoonmaker die je kunt inhuren. Dat kan namelijk iedere dag een andere zijn, afhankelijk van welke schoonmaker er op dat moment moet werken. De schoonmakers zijn namelijk gewoon bewoners in de stad. Je kunt ze dus ook tegenkomen in het park, terwijl hij of zij met zijn gezin aan het picknicken is. Vergeet ze dan ook niet te groeten, want voor je het weet laten ze het stof op je kast liggen.

Om ervoor te zorgen dat je niet alleen bevriend blijft met je huishoudster maar ook met de andere Sims, krijg je bovendien een mobieltje mee. Op deze manier kun je overal je vrienden bellen om even mee bij te kletsen of uit te nodigen voor een uitje. Bovendien kun je ook gebeld worden door je baas of door andere Sims die vervolgens een opdracht voor je hebben. Dat kan bijvoorbeeld een uitnodiging voor een seminar zijn, maar ook een weddenschap om zoveel mogelijk kilometers te joggen. Je hoeft de opdrachten niet aan te nemen, maar weet je ze met goed gevolg af te leggen dan kan dan voordelig zijn voor je carrière of je portemonnee.

Alle eerder genoemde punten bij elkaar opgeteld, heeft de gameplay van The Sims 3 duidelijk aan kracht gewonnen. Het is eindelijk een echt spel geworden, waarbij keuzes maken en opdrachten vervullen belangrijke rollen spelen. Er is meer rekening gehouden met gamers die niet zo van vrijheid houden en een doel nodig hebben, terwijl spelers die liever huizen, Sims en outfits creëren ook ruimschoots aan hun trekken komen. Dat Maxis de belofte om behoeften, zoals moeheid, hygiëne en je stoelgang, weg te laten niet is nagekomen, is ergens wel te begrijpen. Het hoort nu eenmaal bij The Sims en omdat het voorzien in die behoefte nu veel minder tijd vergt, kun je je aandacht meer en meer op andere, belangrijkere zaken richten.

Om de levensduur van het spel nog te rekken, heeft Maxis ook de nodige extra's voor de community voorzien. Een community die door het succes van de voorgaande delen al behoorlijk groot is. Naast de eerder genoemde Sims Store, biedt het online-gedeelte een video-editor, waarmee je zelf filmpjes kunt maken. Deze editor is overigens volledig online, dus voor iedereen toegankelijk en eenvoudig te bedienen. Daarnaast zorgen duizenden Sims-fans voor eigen creaties die je naar hartenlust kunt downloaden en gebruiken.