Op zich was er weinig mis met Sonic & Sega All-Stars Racing, dat een kleine drie jaar geleden een behoorlijk capabel alternatief bood voor een zekere racegame met Mario. De naam van ontwikkelaar Sumo Digitals game was echter ietwat misleidend. Pakweg de helft van het spel bestond immers uit personages en omgevingen die rechtstreeks uit diverse Sonic the Hedgehog-games kwamen, waardoor de sterren uit Samba di Amigo en Super Monkey Ball stiekem ondergesneeuwd raakten. Bovendien was er voor menig daadwerkelijke racefranchise, zoals OutRun, geen plaats in Sega’s funracer. Terwijl iedereen die een fatsoenlijke arcade racespel kan waarderen er z’n lol mee op kon, bleven echte diehard Sega-fans in de kou achter.

Pure porno

Anno 2012 is er verlossing. Laat je vooral niet misleiden door het feit dat de naam van de illustere uitgever niet aanwezig is in de titel Sonic & All-Stars Racing Transformed, want er is maar één term is om deze nieuwe game te omschrijven: pure Sega-porno. Niet alleen de van recentere titels bekende Sonic, Samba en AiAi maken hun opwachting, ook Vyse (Skies of Arcadia), Joe Musashi (Shinobi) en Vergil (Golden Axe) zijn speelbaar. En zo nog een stuk of vijftien personages, waaronder een aantal aangename verrassingen. Bovendien is er een karrenvracht stickers te verzamelen, elk verwijzend naar een bekende franchise uit de rijke historie van Sega. Ben je daar slechts enigszins bekend mee, dan zul je vaak glimlachen – ben je een echte diehard, dan zul je constant grijnzen.

De show wordt echter zonder meer gestolen door de circuits. Elk baan is rechtstreeks geïnspireerd op een bekende game(reeks), compleet met fantastische remixen van de bijpassende muziek. OutRun? Jazeker. Nights into Dreams? Check. Burning Rangers, één van de meer obscure Sega-titels? Reken maar! De game verdient echter niet zozeer credits voor deze verwijzingen, maar door het waanzinnige ontwerp ervan, dat vol zit met sprongen, alternatieve routes en bochten om heerlijk doorheen te driften. Sommige banen zijn als zichzelf constant aanpassende achtbanen: waar je de eerste ronde nog over stevige grond sjeest, scheer je na de volgende doorkomst over het water, om even later door de lucht richting de finish te gaan. Met het credo ‘te land, ter zee en in de lucht’ past het voertuig van je personages zich aan naar gelang de omstandigheden.

Beheers je boosts

Velen zullen even moeten wennen aan het hectische karakter van Sonic & All-Stars Racing Transformed, met de continu veranderende banen en tien agressieve coureurs die elkaar bestoken met diverse power-ups. Gelukkig is de besturing vrij gemakkelijk onder de knie te krijgen, al kan het op hoge snelheid een behoorlijke uitdaging zijn om de neus van je racer de juiste kant op te laten wijzen. De diepgang zit ‘m dan ook in het opbouwen en beheersen van boosts, verkregen door te driften, te stunten in de lucht en het meepakken van zoveel mogelijk boost pads – bepaalde speltypes zijn daar zelfs aan toegewijd door het achterwege laten van andere power-ups.

Er zijn genoeg mogelijkheden om uren te verliezen aan deze game – alleen óf met vrienden op de bank, want zo goed als elke modus is speelbaar met maximaal vier spelers op hetzelfde scherm. Voorop staat de algemene campagne, waarin je afwisselend deelneemt aan diverse races en niet eens geforceerd aanvoelende speciale uitdagingen (zoals het verzamelen van objecten en het verslaan van eindbazen), en een hele lading Grand Prix-kampioenschappen. Daarnaast is er een uitgebreide online speelstand, die op het moment van schrijven echter wat instabiel aanvoelt door meerdere verbindingsfouten en vastloopmomenten.

Als geheel is er dan ook slechts één echt minpunt aan te wijzen: een algemeen gebrek aan een nette afwerking. Sumo Digital heeft blijkbaar net niet voldoende tijd aan Sonic & All-Stars Racing Transformed besteedt om alle bugs te elimineren, terwijl relatief basale textures en een ietwat haperende framerate het spel onthouden van hoge grafische kwaliteit. De zeer kleurrijke en herkenbare presentatie maakt echter veel goed. En laten we vooral niet vergeten dat dit als game zonder twijfel één van de beste Sega-producten van de laatste jaren is.

Getest op Xbox 360