De SOCOM reeks is zonder twijfel de meest populaire gamereeks die online wordt gespeeld op de PS2. Dagelijks spelen er duizenden gamers hun virtuele gevechten online uit. Dit is geen wonder te noemen, want ontwikkelaar Zipper blijft sleutelen aan de serie. Het principe “if it ain’t broke, don't fix it” was vooral in SOCOM 2 van toepassing. Met SOCOM 3: U.S. Navy SEALs is de ontwikkelaar verder gegaan om de fans wat nieuws te geven en om op te kunnen boksen tegen andere succesvolle online games als Battlefield 2.

SOCOM 3 is een game die maar weinigen zullen kopen voor de singleplayer campagne. Net als in de voorgangers is deze wel aanwezig, maar valt in het niet bij de multiplayer actie die je kunt verwachten. Toch is de singleplayer modus goed genoeg uitgevoerd om er plezier van te hebben. Je speelt als leider van een vier manschappen tellend SEAL team dat in verschillende delen van de wereld wordt ingezet om de wereldvrede te bewaren. Niets nieuws dus. De levels waarin je speelt, zijn weldegelijk iets nieuws. In vergelijking met de SOCOM 2 levels zijn de levels van deel drie enorm. In singleplayer betekent dit dat de tijd die je in een level doorbrengt een stuk langer is. Het uitgestrekte karakter van de levels zorgt er echter wel voor dat je er te voet eeuwig over doet om het einde te bereiken.

De oplossing die Zipper hiervoor heeft aangedragen is.... voertuigen! SOCOM 3 is de eerste game in de reeks waar zowel on– als offline voertuigen zijn te gebruiken om snel van één plek naar de andere te komen. Gewapende voertuigen, zoals Hummers en patrouilleboten geven daarnaast ook nog eens dat beetje (nou ja, beetje?) extra vuurkracht. De besturing is goed uitgevoerd, hoewel de sneller bewegende auto's zoals de hummers en buggies soms wat vreemd aanvoelen. Deze blijven opvallend makkelijk aan de weg plakken als er over een heuvel of andere oneffenheid wordt gereden. Een nadeel in de singleplayer levels is overigens wel dat de voertuigen bijna altijd beperkt te gebruiken zijn. Vaak worden ze gebruikt om naar een bepaalde plek te komen, waarna het voertuig achtergelaten moet worden. Een of ander obstakel verhinderd het om dan verder te gaan. Nu draait de gameplay natuurlijk nog steeds vooral om de stealthy squad-based tactieken, maar iets meer vrijheid voor de voertuigen was toch leuk geweest.

Een minpunt dat niemand zal ontgaan is de matige AI. Vooral de AI van de teamgenoten kan geregeld frustrerend zijn. Zo komt het nogal eens voor dat je teamgenoten aan de grond genageld staan als de vijand begint te schieten. Ook wanneer er meer dan één voertuig bestuurd moet worden, wil het voorkomen dat je buddies niet doen wat jij wilt. Vooral het toewijzen van een voertuig brengt problemen met zich mee als je in het heetst van de strijd moet instappen en wegwezen. Het wil op zo'n moment ook niet helpen als het tweede team het vertikt achter je aan te rijden. Verder is de singleplayer campagne compleet uitgevoerd. De tussenfilmpjes zijn van een hoge kwaliteit en tonen aan dat Zipper het offline gedeelte niet als ondergeschoven kindje behandelt. Net zoals in de vorige delen, spreken de vijanden allemaal in hun moedertaal. Hierdoor zijn ze natuurlijk niet te verstaan, maar het geeft de situaties waarin je je bevindt wel een realistisch tintje mee.En nu over naar de multiplayer mode. Dit is toch waarvoor SOCOM 3 in huis wordt gehaald. Met maximaal 32 mensen kan online tegen elkaar gespeeld worden. Tijdens de eerste stapjes online wordt het meteen duidelijk dat SOCOM 3 een game is voor de die-hard fans. Persoonlijk heb ik sinds deel één geen stap meer online gezet in deze reeks en ik moet zeggen dat de community zeker is geëvolueerd. Hierop is de game dan ook aangepast. Deze bevat een aantal gamemodes die vooral geschikt zijn voor gevorderde gamers die gewend zijn aan teamplay. De oude modes zijn zoals vanouds ook weer aanwezig. Nieuwe speltypen, zoals Control en Convoy bouwen verder voort op de behoefte tot meer tactische gameplay. In Control moet je met je team zo snel mogelijk de meeste checkpoints bereiken en beschermen. Het team dat de meeste punten heeft afgebakend, heeft gewonnen. In Convoy moet één team (terroristen) proberen hun konvooi van voertuigen te navigeren langs blokkades naar een zogenaamde ‘loadzone’. Hierbij is het zaak om in leven te blijven en de voertuigen heel te houden. De SEALs moeten dit natuurlijk voorkomen.

De grootte van de levels is overigens afhankelijk van het maximaal aantal spelers dat wordt toegelaten in een sessie. Dit zou moeten voorkomen dat je met weinig spelers verspreid wordt over een enorme map, maar dit gaat niet altijd goed. De spelerlimiet staat er immers niet voor garant dat dit aantal ook werkelijk aanwezig is. Dus als het maximum aantal spelers is ingesteld op 32, kan het best voorkomen dat je met 8 spelers toch een veel te grote map hebt. Gelukkig is er online te kiezen uit voldoende rooms die wel vol zitten.

Het spelen met 32 spelers gaat opvallend goed. De lag blijft over het algemeen beperkt als er een maximaal aantal spelers aanwezig is in een room. Nadelig is wel dat een aantal maps net wat te klein zijn om 32 spelers te kunnen herbergen. Als je van chaotische gameplay houdt is het misschien oké, maar voor een tactische game zijn andere maps beter geschikt met dit aantal spelers. Het voordeel van de grote maps is natuurlijk ook de aanwezigheid van voertuigen. Ze zijn erg handig om snel op locatie te komen en om vijandelijke posities te ontwrichten, maar ook uitdagend om uit te schakelen.

Tot slot Het mag een cliché zijn, maar SOCOM 3 is typisch een game die vooral de liefhebber zal aanspreken. Vooral de geavanceerde speltypen die online zijn te spelen, nodigen uit tot gevorderde gameplay waarbij samenwerking centraal staat. De grote levels inclusief voertuigen voegen hier een extra dimensie aan toe. Verder zijn er niet grote veranderingen doorgevoerd, zowel in de single- als multiplayer mode. Dit is ook niet wat de fans willen, want er is maar weinig mis met het concept. Op de singleplayer mode van de SOCOM games zal waarschijnlijk altijd wel wat zijn aan te merken, maar niemand die zich daar aan zal storen. SOCOM 3 is gewoon een goede online multiplayer game.