Met MX vs. ATV Alive probeert THQ een nieuwe strategie uit om hun games bij mensen in huis te krijgen. Tegen een lagere prijs krijg je een uitgekleed spel om daar later via downloadbare content zelf nieuwe onderdelen aan toe te voegen. Voor een game in het racegenre als MX vs. ATV past het concept in principe uitstekend. De beschikbare circuits, motoren en uitrusting kun je straks aan de hand van een wekelijkse update naar eigen smaak aanvullen met nieuwe content om de speelervaring fris te houden. De potentiële herspeelbaarheid van het spel kan dus uitermate groot zijn. Maar voor het zover is, moet wat er in de basis aangeboden wordt natuurlijk wel van een goede kwaliteit zijn, om als fundament te dienen voor de toekomst.

Er is flink geschrapt in Alive, ten opzichte van zijn voorganger Reflex. Zo zijn de trophy trucks en buggy’s verdwenen, samen met hun bijbehorende evenementen, en ook de supercross- en freestyle-evenementen keren niet meer terug in dit deel. Om het verlies van de eerste twee zullen weinig mensen rouwig zijn, maar vooral supercross geniet een grote populariteit onder de aanhangers van het spel. Het is dan ook een raadsel waarom dit ontbreekt. Gelukkig is het inmiddels bevestigd dat supercross in juli als downloadbare content beschikbaar wordt gesteld, maar dat neemt niet weg dat het aanbod van evenementen in het spel zoals je het in de winkel koopt erg karig is.

Spaar ze alle achttien

De game bevat in principe achttien parkoersen, maar daarvan zijn er maar zes beschikbaar om op rond te crossen aan het begin van het spel. De overige twaalf circuits speel je vrij door het verzamelen van ervaringspunten, die je verdient door races te voltooien. Bij level tien krijg je de eerste set banen , de rest komt vrij bij level 25. Voordat het echter zover is, ben je een flink aantal uren kwijt om je coureur omhoog te levelen. Het is een redelijk langzaam proces, dat enkel versneld kan worden door hoog te eindigen in een race of door het voltooien van doelstellingen, die zich over het verloop van je carrière uitspreiden.

Omdat het zo lang duurt voordat er meer tracks beschikbaar komen, raak je snel uitgekeken op de eerste paar banen. Om tot level tien te komen moet je namelijk aan een stuk door dezelfde parkoersen rijden en dat gaat op den duur vervelen. Het zijn dan ook de minst uitdagende parkoersen die het spel te bieden heeft, zoals een tweetal Short Tracks die gekenmerkt worden door een of meerdere kruispunten waar je andere coureurs tegen kunt komen. Daarnaast zijn er twee Nationals beschikbaar. Dit zijn langere parkoersen met verraderlijke heuvels, scherpe bochten en hobbelstroken. Als laatste zijn er twee Free Ride-omgevingen. Dat zijn als het ware grote speeltuinen waarin je kunt doen en laten wat je wilt. Hard rondscheuren, hoge sprongen maken of stunts uithalen.

Er zit verder geen structuur in het spel. Je kunt zelf kiezen welk circuit je wilt spelen, op welke moeilijkheidsgraad en hoeveel rondjes. Voorgaande spellen in de serie hadden altijd wel kampioenschappen om te rijden, waardoor je steeds een doel had en een zekere afwisseling op de losse uitdagingen. In Alive ontbreekt het daaraan, op het behalen van het volgende ervaringslevel na. Je mist sturing als speler en het is daarom waarschijnlijk dat je voor de snelle, maar saaie weg kiest: grinden. De Short Tracks zijn bij uitstek geschikt om snel ervaringspunten te verzamelen. Zelfs al verval je niet tot deze tactiek, dan blijft het een grindfestijn voor je alle parkoersen hebt vrijgespeeld.

Na regen komt zonneschijn

Het klinkt tot nu toe nog allemaal vrij negatief, maar het beschrijft wel goed het gevoel dat je vooral in het begin van het spel hebt. Het voelt heel erg als werk en dat moet niet de bedoeling zijn van een game. Een spel draait om plezier. Het duurt even voor dat plezier de voorgrond betreedt in MX vs. ATV Alive, maar wanneer het zich laat zien, gaat het niet snel meer weg.

Zodra eenmaal alle parkoersen beschikbaar zijn, heb je een grote variatie aan omgevingen om doorheen te crossen. De banen variëren van zanderige, bergachtige omgevingen, tot modderige bossen en wat meer tropische locaties. De verschillende klassen crossmotoren en quads die je hier doorheen mag loodsen laten zich allemaal uitermate lekker besturen. Ten opzichte van het vorige deel is het Rider Reflex-systeem licht aangepast, waardoor je niet meer zo snel op de grond ligt. Dat moet ook wel, want het rijden is een stuk fysieker geworden door de toevoeging van het zogeheten bar-to-bar-racen. Deze nieuwe optie maakt dat je met de coureur naast je stuur-aan-stuur vecht voor een positie en probeert een voordeel te behalen in de bochten. Het laat zien dat de motorcrosscoureurs van Alive niet meer de mietjes zijn die in Reflex continu op de grond lagen.

Een groot deel van het spel gaat over het aanpassen van je uitrusting en de voertuigen. Elk onderdeel van je kleding, van je bril tot aan je butt-patch, is te wijzigen wat betreft merk en kleur. Er zijn veel bekende merken uit de motorcrosswereld aanwezig om je keuze uit te maken. Datzelfde geldt voor je motor of quad. Hierbij is bijna elk onderdeel te vervangen voor een ander merk. Zo kun je, ondanks het beperkte aantal merken dat je in het begin hebt (twee voor de motoren en twee voor de quads), toch een uniek ogend voertuig samenstellen om tussen de massa op te vallen. Vooral online wil je natuurlijk stralen, terwijl je al je tegenstanders modder laat happen.

Rare keuzes

De multiplayer van het spel is verdeeld over verschillende categorieën, die staan voor de verschillende motorklassen. Dat zorgt voor een rare situatie waarin je met een 125cc-motor enkel op vier circuits kunt racen, tenzij je met het voertuig een hogere klasse induikt waar iedereen met een 250cc of 450cc motor rondcrosst. Gelukkig verzamel je met online races ook ervaringspunten, dus kun je het opnemen tegen menselijke tegenstanders en toch verder werken aan het vrijspelen van nieuwe circuits en nieuwe klassen.

MX vs. ATV Alive staat bol van vreemde keuzes en is als opvolger van Reflex maar gedeeltelijk geslaagd. De nieuwe tracks zijn geweldig en ook de verbeteringen aan de besturing zijn weer een goede stap voorwaarts, maar op het gebied van inhoud en structuur doet het spel een stap achteruit. Of de downloadbare content meer inhoud kan brengen is maar de vraag, want het huidige schema voorspelt een langzame stroom aan nieuwe parkoersen.