Point & click adventures zijn terug van weggeweest, met dank aan Telltale, de vele remasters, director’s cuts, reloads en mobiele uitgaven van klassieke games. Helaas keren de games – enkele uitzonderingen daargelaten – nooit in de pure vorm terug.

Moderne versies zijn in de regel aangepast met hintknoppen en glinsterende hotspots over het scherm, maar gelukkig niet in Morningstar: Descent to Deadrock. In deze adventuregame moet (mag?) je het helemaal alleen opknappen, combineer je zonder aanwijzingen objecten en dwaal je door een verlaten schip op zoek naar antwoorden. Het levert een sfeer à la Alien: Isolation op, zij het kleinschaliger en zonder Alien op de hielen.

Alle begin is moeilijk

Het verhaal in Morningstar: Descent to Deadrock is cliché doch doeltreffend: een ruimteschip stort neer op een planeet met een slechte reputatie, jouw personage lijkt de enige overlevende op het schip. In de rol van bemanningslid Powell mag je op zoek naar andere overlevenden en al snel merk je via radiocontact dat de kapitein in leven is. Het contact via radio versterkt het idee van eenzaamheid en het geluid van sissende stroomcircuits benadrukt de overmatige afhankelijkheid van elektriciteit in tijden van nood. Kapitein Novak ligt in de cockpit, de deur ernaartoe is gesloten en de eerste opdracht is duidelijk: knoei met de stroom om de deur te openen.

De eerste minuten in het krakende schip verlopen stroef. Je combineert objecten om reparaties uit te voeren, zoekt naar gereedschappen in donkere hoekjes, plugt onderdelen van het ene in het andere apparaat en probeert vooral een hoop uit. Nét wanneer het allemaal frustrerend en eentonig wordt, schakelt de radio naar de gewonde kapitein die de tip (of meer: de opdracht) geeft om te zoeken naar onderdelen in een nabijgelegen ruimteschip. Het vormt de broodnodige impuls om door te spelen, want het verkennen van de notoire Deadrock klinkt na zoveel geknutsel in het schip razend interessant.

Eenmaal in de cockpit spelen de makers kundig met het thema isolement, omdat je via de radio communiceert met iemand die recht voor je neus ligt. Novak ligt bewegingsloos en doorboord in zijn stoel, met het ruimtepak als redding én mogelijke doodskist. Het feit dat hij vanuit die positie nog steeds zijn gezag als kapitein uitvoert, met zelfspot en gekerm van de pijn, geeft een grappig effect aan de penibele situatie.

Recht van de sterkste

De gesprekken tussen Powell en Novak zijn professioneel geacteerd, hoewel de irritatie tussen de twee wordt overdreven. De constante machtsstrijd tussen kapitein en bemanningslid ligt er dik bovenop, waardoor je geneigd bent door gesprekken te klikken. Dat is jammer, want er zitten belangrijke hints en doelstellingen verpakt in de dialogen. De complexe puzzels variëren van het combineren van diverse objecten om ze te repareren tot het prikken in putjes met verschillende langwerpige objecten om een ander voorwerp te bemachtigen. Verder zijn er interface-puzzels waarbij je bijvoorbeeld buitenaardse tekens invoert. Tips en objecten liggen goed verborgen in de slecht verlichte kamers en zodoende leent de game een beetje van het hidden object-genre. Toch blijven de meeste puzzels een pure point & click-ervaring.

Morningstar: Descent to Deadrock is een degelijk puzzelspel dat moderne games in het genre voorbijstreeft in moeilijkheid maar hierdoor inlevert op plezier. Voor casual gamers is het spel te moeilijk, voor fans van scifi en klassieke point & click is het weer aan de korte kant. Gelukkig komt de opzettelijke eenzaamheid het verhaal en de gameplay ten goede en is de frustratie door het beperkte aantal locaties beperkt. Wel zijn er weinig walkthroughs van het spel beschikbaar, wat van deze space-thriller onbedoeld een sociale game maakt. Zoek je oplossingen voor puzzels, dan moet je ouderwets bellen met vrienden die het spel hebben of de website van de voormalige Flash-game bezoeken.

Gelukkig is er in ieder geval één recensent die alle puzzels kent, dus stel gerust je vraag in de reacties als je klem zit op Deadrock.

Morningstar: Descent to Deadrock is nu beschikbaar op pc en Mac via Steam. Een gratis versie is gratis speelbaar via Kongregate.