Wat begint als onwennig gedartel en geplons, groeit per poging uit tot een sierlijke choreografie van chaos. Luftrausers oogt op gameplay-vlak dan als twin-stick shooter, zo laat de game zich absoluut niet besturen. Spelen met de zwaartekracht, op het juiste moment een boost geven, vinger van de trigger om een snelle draai te maken en vijf vijanden op je staart uit de lucht te knallen, als kamikazepiloot richting zeespiegel duiken om een immens oorlogsschip tot zinken te brengen, en op het juiste moment, wanneer je kont het ruime sop al kust, vol gas om weer het luchtruim in te torpederen; in de handen van een geoefend piloot spat Luftrausers van het scherm.

Duikvlucht

Goed, tot zover niets nieuws. Het flash-spelletje LUFTRAUSER vond een kleine drie jaar geleden zijn weg naar het wereldwijde web, waar het al gauw een schare fans opbouwde. De opzet was simpel, de uitwerking spectaculair. Spelers namen de stuurknuppel ter hand om in een korrelig klein gevechtsvliegtuig vijand na vijand uit te schakelen. De besturing was misschien wel de games grootste aantrekkingskracht: één knop om te boosten, één knop om te schieten, en alleen de mogelijkheid om het vliegtuigje om zijn as naar links of rechts te draaien. Gaf je even geen gas, dan trok de zwaartekracht je keihard richting het water.

Aan die basis is helemaal niets veranderd. Nog steeds lanceer je vanaf een groot schip, word je belaagd door tientallen vijanden ter zee en in de lucht, manoeuvreer je je al boostend en vallend tussen rondvliegende kogels en raketten door, en is het de bedoeling zoveel mogelijk punten te scoren. Luftrausers (meervoud) voegt daar vooral game aan toe.

Zo houdt Luftrausers nu een multiplier bij, waarmee je je puntentotaal gauw oppompt. Dat blijkt een tactische toevoeging. In Luftrausers regenereert je health automatisch wanneer je niet schiet, dus dien je een rustig plekje in het luchtruim op te zoeken om even snel te genezen. Tegelijkertijd verloopt dan je multiplier, waardoor ook je score een stuk minder snel oploopt. Zo is het constant zoeken naar de juiste balans tussen aanval en terugtrekken, tussen snel punten scoren of duurzaam je vliegtuigje heel houden.

Buikgriep

Andere toevoegingen zijn even tactisch van aard en even geslaagd. In Luftrausers is het mogelijk om je schietblik op drie vlakken – weapon, body en engine – aan te passen met allerlei upgrades, die je verdient door punten te scoren en in level te stijgen. Waar je begint met een standaardgeweer en –motor, vlieg je op een gegeven moment rond met een laser of doelzoekende raketten, armor en gungine: een motor die tegelijkertijd fungeert als kanon, waardoor je als een vliegtuig aan de buikgriep uit twee kanten kogels sproeit.

Er zijn talloze combinaties mogelijk, die stuk voor stuk van invloed zijn op hoe je speelt: met de superboost vlieg je snel door het level maar heb je een enorme draaicirkel, met de armor ben je sterker maar ook zwaarder, met de melee-body is aanraking voldoende om je tegenstanders om te brengen maar heb je tevens minder health… Telkens reageert je vliegtuigje net even anders. Ook geeft Luftrausers je ditmaal objectives, variërend van ‘breng zes boten tot zinken met volle health’ tot ‘neem tachtig vijanden mee je dood in’. Het voltooien van zo’n objective levert uiteraard weer extra punten op. De meeste missies vereisen een aanpak gebaseerd op een unieke aanpassing aan je vliegtuig, waardoor elk potje Luftrausers weer anders is. Je bepaalt je eigen koers, afhankelijk van de variabelen die de game je voorlegt.

En dat is fijn. Het houdt Luftrausers lang fris, al speel je in principe telkens dezelfde game opnieuw. Luftrausers vindt de perfecte balans tussen uitdaging en beloning, waardoor je gauw in het spel getrokken wordt en blijft spelen; op de lange termijn dankt het zijn levensduur aan de tactische variatie. En al ontgrendel je wel erg snel het grootste gedeelte van alle upgrades; de simpele uitbreidingen op de toch al zo verslavende kern geven Luftrausers toegevoegde waarde ten opzichte van LUFTRAUSER, en rechtvaardigen de aanschafprijs van €8,99.

Voor die paar euro’s worden behalve je gamegenen ook je ogen en oren getrakteerd op een uniek product. Luftrausers’ grove pixeluiterlijk in vijftig tinten rood is al tof, details zoals het opspattende water wanneer je vlak boven de zeespiegel een boost inzet maken het geheel af. De complete chaos, waar jij als volleerd kalibri tussendoor raust, oogt als virtueel ballet waar het ook als niet-speler fijn naar kijken is. Met nieuwe, passende muziek en mini-cutscenes in de kenmerkende visuele stijl, is Luftrausers van top tot teen één zelfverzekerd, uniek, samenhangend en gefocust geheel.

Luftrausers is gespeeld op pc. De game is ook beschikbaar voor Mac, Linux, PlayStation 3 en PlayStation Vita.