De Inazuma Eleven-reeks is een groot succes in Japan. Nu is iets dergelijks niet altijd een garantie geweest om in ons land verkooprecords te breken. Om niet gillend gek te worden van de lange teksten, de kippenvelopwekkende stemmen en de onbegrijpelijke situaties moet je over een van de volgende twee kwaliteiten beschikken: je bent een kind in een volwassen lichaam (je begrijpt de diepere kwaliteiten van Pokémon en wordt emotioneel van Super Mario-speedruns) of je bent ontzettend geduldig en ruimdenkend. Als je in dit plaatje past, kun je je helemaal verliezen in deze uitgebreide en originele titel.

Uitgebreid en origineel

Voetbalkeeper Mark zoekt op school naar nieuwe teamleden voor zijn voetbalploeg. Zijn opa was een voetballegende die zijn kleinzoon de geheimen van het vak naliet. Dan loopt hij Axel tegen het lijf, een mysterieuze voetballer die Marks team en daarmee zijn club kan redden. Inazuma Eleven bruist werkelijk van de persoonlijkheid en biedt een uitgebreid avontuur met een ogenschijnlijk simpele opzet, maar diepgaande uitwerking. Je kunt het avontuur ruwweg in de tweeën delen: de spelwereld en de grote wedstrijden. In de spelwereld ontmoet je personages, koop je voorwerpen en uitrustingen, bekijk je tussenfilmpjes (van Professor Layton-kwaliteit) en speel je vier-tegen-vierwedstrijden, die de plaats innemen van willekeurige gevechten in andere role-playing games. De grote wedstrijden – speel hier met elf spelers die je zelf uitkiest - voelen aan als belangrijke momenten in het spel. Het zijn beslissende gevechten waarin tactiek en behendigheid een grote rol spelen.

De voetbalactie is een combinatie van snel handelen en tactisch inzetten van de speciale mogelijkheden en kwaliteiten van je spelers. Met de stylus speel je de bal over en schiet je op het doel. De spelers stuur je de goede richting op door tijdens het spel een te volgen route te tekenen. Bij confrontatie tussen spelers of een schot op het doel pauzeert het beeld en kun je kiezen uit bijvoorbeeld een ontwijkende beweging of een bodycheck, of een volley of een kopbal, die daarna in een tussenfilmpje worden getoond.

Ook kun je op strategische momenten speciale aanvallen inzetten. Telkens leer je nieuwe elementen die de wedstrijden weer iets meer diepgang geven, zoals elementaire krachten en bovennatuurlijk eigenschappen van spelers die voor vreemde capriolen op het veld zorgen. Je kunt vuurballen, draken en explosies op de grasmat verwachten en gaandeweg worden ook magische krachten ingezet die het complete team beïnvloeden. Sommige spelmomenten lijken helaas willekeurig voor te komen, zoals een overtreding of een buitenspelsituatie. En de vele statistieken, special moves en specifieke mogelijkheden van een speler vallen in het niet als je met een pass naar de spits zomaar de bal langzaam in het doel laat rollen. De afwisseling tussen het rondrennen van de spelers, het kiezen van de bewegingen in een menu en de tussenfilmpjes van de ‘voetbalgevechten’ geven het spel echter een aangenaam tempo.

Verzamelen en trainen

De verschillende personages geven Inazuma Eleven kleur. Er zijn meer dan duizend personages – volgens de officiële informatie, we hebben ze nog niet allemaal gezien - om te verzamelen, trainen en op het veld te plaatsen. De jongens en meisjes hebben verschillende kwaliteiten en zijn grappig vormgegeven. Ken je nog iemand met dit spel, dan kun je spelers ruilen of tegen elkaar spelen. De vergelijking met Pokémon is ook hier weer snel gemaakt: je gaat op avontuur in een uitgebreide wereld om talloze medestrijders te vinden, die je vervolgens in de strijd met vijanden sterker maakt. Toch is het spel iets pittiger, vanwege de vele functies, menu’s en teksten die je wel een beetje moet volgen om vooruit te komen. Het is dus niet simpelweg op de actieknop drukken en dan achteraf nog eens kijken hoe alles precies werkt. Maar hier en daar springt het spel te veel heen en weer van simpele potjes naar moeilijke gevechten, waarin je soms verliest terwijl je niet precies weet wat je beter had moeten doen en je een flink stuk opnieuw moet spelen.

Voor dit opvallend uitgebreide en ietwat vreemde spel hoef je niet van voetbal te houden, maar wel van role-playing games. Als je een beetje geduld en een jonge geest hebt, mag je genieten van een diepgaand en origineel avontuur, dat nogmaals de kwaliteiten van ontwikkelstudio Level-5 bevestigt. Nintendo verdient een compliment dat ze deze titel alsnog naar Europa hebben gebracht. Natuurlijk komt dat niet uit de lucht vallen: er waren in Japan al drie delen die miljoenen exemplaren hebben verkocht, een 3DS-versie is in de maak, er is een animatieserie die ook in Europese landen is aangekondigd, er zijn Inazuma-stripboeken, en er is een bioscoopfilm. De eerste Europese uitgave van Inazuma Eleven is de Engelstalige versie van het eerste avontuur uit 2008 en voelt na bijna drie jaar nog steeds kakelvers aan. Het is een absolute aanwinst voor de DS-collectie. Van deze reeks gaan we nog jaren genieten.