De financiële resultaten die Microsoft vorige week uit de doeken deed, maakten op pijnlijke wijze duidelijk dat de softwarereus uit Redmond een lange weg te gaan heeft eer zijn nieuwe op hardware gerichte strategie tot wasdom komt. Het bedrijf schreef ruim 900 miljoen dollar (circa 680 miljoen euro) af op de eind vorig jaar gelanceerde Surface RT tablet. Tegelijkertijd zijn consumenten (al dan niet terecht) sceptisch over Windows 8 en heeft Windows Phone - hoewel het inmiddels Blackberry heeft ingehaald als derde mobiele besturingssysteem - een lange weg te gaan voor het zich volwaardig met iOS en Android kan meten. Microsoft heeft een fikse troef nodig om gebruikers naar zijn besturingssystemen en hardware te lokken. Met Halo, de gameserie die eerder de Xbox wist neer te zetten, zet het bedrijf in ieder geval een stap in de goede richting.

Halo Spartan Assault review

Spartaanse training

In Spartan Assault speel je een Spartan in opleiding aan de UNSC Infinity, het schip dat in Halo 4 een grote rol kreeg toebedeeld. Deze training verloopt via een tabletcomputer, wat het spelen van de game met een tablet of telefoon in plaats van een console meteen moet verklaren. De vijfentwintig missies die de game rijk is, vertellen het verhaal van de Covenant-invasie op de planeet Draetheus V en wisselt tussen de Spartans Sarah Palmer (die eerder al in Halo 4 voorkwam) en Spartan Davis. Gezien het dunne trainingsverhaal dat over deze missies is geplakt, ligt het voor de hand dat Spartan Assault op termijn uitgebreid gaat worden met meer missies die achtergrond moeten verschaffen aan de geschiedenis van het Halo-universum.

Anders dan de grotere consolebroertjes is Halo: Spartan Assault een top-down in plaats van een first-person shooter. Dat betekent niet alleen dat je Spartans Davis en Palmer van bovenaf bekijkt, maar ook dat de besturing flink verschilt. Het aanrakingsgevoelige scherm (tenzij je op een gewone Windows 8 PC met muis en toetsenbord speelt uiteraard) dient als twee onzichtbare tumbsticks die gebruikt worden om in een richting te lopen dan wel te schieten. Daarnaast resulteert een dubbele tap op het scherm in een melee-aanval, laadt het ingedrukt houden van de zijkant van het scherm een plasma pistool op en zijn er verschillende knoppen te vinden waarmee onder andere granaten worden geworpen, wapens gewisseld worden en speciale vaardigheden zijn te gebruiken. Al die functionaliteit zorgt er echter wel voor dat de besturing, met name in het begin, soms onnodig complex kan aanvoelen. Vooral het werpen van een granaat in de gewenste richting en het uitvoeren van een melee-aanval wil daardoor nog wel eens mislukken.

Halo: Spartan Assault review

Micro(transactie) Halo

Al die functionaliteiten maken Halo: Spartan Assault echter wel tot een game die het volwaardige Halo-gevoel weet te vertalen naar het kleine scherm. De game laat je rijden in Scorpions en Ghosts, sticky grenades gooien en bevat de wapens en bijbehorende Covenant die de serie zo geliefd maken. Bovendien zijn de missies gevarieerd: het ene moment moet je een grote aanval van Covenant zien te overleven, het andere krijg je als doel het uitschakelen van meerdere tanks. Daardoor vervalt de game niet tot een eeuwige survivalmodus en overstijgt het een hoop andere top-down shooters.

Toch had het de game niet misstaan om wel een dergelijke modus aan te bieden, want met vijfentwintig missies die gemiddeld zo’n vijf minuten in beslag nemen (overigens een perfecte tijd voor een mobiele game) voelt de game uiteindelijk toch een beetje kort aan. De game probeert dit nog wat op te rekken door wekelijkse uitdagingen aan te bieden, maar deze lijken vooralsnog niet meer voor te stellen dan het doden van een gegeven hoeveelheid Covenant.

Daarnaast leunt de game onnodig veel op microtransacties. Niet alleen kun je voor echt geld een (slechts gedurende een enkele missie te gebruiken) Spartan Laser of Rocket Launcher kopen, Spartan Assault biedt tegen betaling ook een scoreverdubbellaar aan. Dat terwijl het zonder haast onmogelijk lijkt om bij de meeste missies een gouden ster te halen.

Desalniettemin is Halo: Spartan Assault het type game waar de Marketplace van Windows (Phone) 8 naar smacht. De Nederlandse studio Vanguard Games is er prima in geslaagd om het Halo-gevoel naar de tablets en telefoons te brengen. De Microsoft-platformen hebben meer van dit soort games nodig. En misschien ook meer van deze game.

Halo: Spartan Assault review

Deze game is speelbaar onder Windows 8, Windows RT en Windows Phone 8. Halo: Spartan Assault is getest op een touch-enabled laptop met Windows 8.