Het heeft even geduurd, maar de Ghost Recons zijn eindelijk weer terug met een gloednieuw deel in deze goedverkopende reeks van tactical shooters, ontwikkeld door het Franse Ubisoft. Dit derde deel heeft de subtitel Advanced Warfighter meegekregen en één ding kunnen we je verzekeren: geavanceerd in alle opzichten is de game zeker!

Ook in dit deel stap je in de voetsporen van Captain Scott Mitchell, de Ghost-veteraan die maar niet met pension lijkt te gaan. De plaats waar het allemaal gebeurt, is het niet zo rustieke Mexico-Stad, waar veel onvrede heerst en rebellen de politieke situatie, die op dat moment gaande is, op willen blazen. Let wel, letterlijk en figuurlijk opblazen. Tot overmaat van ramp zijn de presidenten van de Verenigde Staten en die van Mexico midden in Mexico-Stad te vinden. Om nare gebeurtenissen te voorkomen is besloten om de Ghosts in te laten ingrijpen om de hoge heren te redden van een wisse dood en de vrede, voor zover nog aanwezig, te bewaken.

Tot dusver niets nieuws onder de zon zou je denken, maar schijn bedriegt. Aangezien Advanced Warfighter zich afspeelt in het nabije 2013, is de techniek veel geavanceerder dan het spul dat het Amerikaanse leger momenteel in gebruik heeft. Een van de voornaamste vernuftige technische snufjes is de Heads-Up Display. Op het eerste gezicht lijken die gekleurde driehoekjes, vierkantjes en rondjes maar enorm in de weg te staan, maar na een paar minuten spelen weet je niet anders, je wordt één met de Ghosts.

Het voordeel van deze figuurtjes is dat je precies weet wie de vijand is en wie niet, waar deze vijand zich begeeft en hoe ver dit van je af is. In combinatie met de handige map ben je altijd op de hoogte van wat er om je heen gebeurt. Heel handig en bovenal heel erg tof. Ook de wapens voelen zeer futuristisch aan, zonder gelijk overdreven onrealistisch te worden. Het zijn er ook nog eens een hoop, genoeg voer voor de ware wapenliefhebber dus.

Ontzettend vet is ook de Cross-Com, die je rechtstreeks verbindt met de rest van je team en eventueel ondersteunend oorlogsmateriaal, zoals een tank of persoonlijk favoriet, de Apache helicopter. Alles wat zij zien, wordt onmiddellijk opgenomen en verzonden in een schermpje linksboven in je HUD. Zo heb je overal oren en ogen en ben je tot in de details bekend met de omgeving waar je gedropt bent. Ook word je voortdurend getrakteerd op korte nieuwsberichten, die het verhaal ondersteunen. Erg leuk en tevens een goede sfeermaker.

Over naar de besturing, die in mijn ogen vrij intuïtief is. Met de linker stick beweeg je de Ghost en met de rechter stick kun je de camera draaien. Klik je even op de linker stick, dan kom je in een kruippositie. Houd je de linkerstick nog wat langer ingedrukt, dan zul je gaan liggen. Klinkt supersimpel en dat is het ook. Voor de rest zijn de meeste functies via één knop te benaderen. Voor het betere schuilwerk heeft men leentjebuur gespeeld bij Splinter Cell. Ook in Ghost Recon zul je vaak genoeg gebruik maken van deze mogelijkheden, zoals dekking nemen achter een muurtje en schieten om (of over) het muurtje heen.

Ten slotte heb je als Ghost andere hulpmiddelen en gadgets bij de hand, zoals een onbemand robotje die de omgeving verkent op ongewild gespuis. Wordt een rebel gelokaliseerd, dan zal deze voortaan met rood op zowel op de 3D tactische map, alsmede het speelveld aangegeven worden Let wel op dat wanneer deze 'drone' in de Recon-mode staat, hij laag over de grond zweeft en dus een gemakkelijk doelwit is voor de rebellen. Ook zijn de eerder genoemde tank en helikopter van de partij en deze zullen je vaak vergezellen tijdens de zware gevechten in Mexico-Stad.

Hulp heb je overigens ook zeker nodig, de AI van de rebellen is absoluut geen kattenpis en ze zullen tot het uiterste gaan om je heel veel pijn te doen. Als een getalenteerde Rambo het level doorracen zit er bij Ghost Recon: Advanced Warfighter doorgaans niet in. Het kan overigens wel, maar het valt niet aan te raden. De vijanden hebben je binnen no-time in de smiezen en kunnen behoorlijk raak schieten, zo kan ik uit ervaring vertellen. Kan de game op de normale mode al vrij pittig worden, op moeilijkheidsstandje Hard wordt het zweten geblazen, neem dat maar van mij aan. Jammer genoeg is het met het geestelijke vermogen van je mede-Ghosts minder goed gesteld. Path-finding is iets wat niet in hun vocabulaire voorkomt helaas. Hierin stelt Ghost Recon: Advanced Warfighter dan wel weer enigszins teleur. Ik bedoel, zit je bij het meest ultieme corps van het Amerikaanse leger met de meest kickass-gadgets die je maar kunt voorstellen tot je beschikking, heb je alsnog debielen die jouw rug moeten dekken! Ze doen hun werk wel hoor, begrijp me niet verkeerd, maar soms zul je ze nog teveel moeten babysitten en dat verpest het af en toe een beetje.

Op het audiovisuele gebied mogen Ubisoft en mede-ontwikkelaar Red Storm dan wel weer trots op zichzelf zijn, de uitwerking van Ghost Recon: Advanced Warfighter is werkelijk subliem te noemen. Alles klopt er aan. De mooie Mexicaanse straatjes waarin je je begeeft, de harde oorlogssfeer die men neerzet, de fenomenale animaties van de soldaten, de knallende explosies (ik ben in tijden niet zo geschrokken door een niet nader te benoemen ontploffing!) en de adrenalineoppompende muziek die je tijdens het heetst van de strijd uit de speakers hoort knallen; het is allemaal tot in de puntjes uitgewerkt. Ook 2006 begint voor ons gamers zeer geslaagd, dat is een ding wat zeker is. De current-gen platformen (PS2/Xbox) zien er al enorm goed uit, de Xbox 360 doet daar nog een schepje bovenop (met HDtv helemaal smullen geblazen) en mag zich de best uitziende 360 game tot op heden noemen.

Wel moet ik helaas bekennen dat al deze prachtige en indrukwekkende plaatjes van tijd tot tijd een flinke aanslag doen op de frame-rate. Deze kakt namelijk nog wel eens in, wat soms best hinderlijk is. Ook hebben een aantal textures een te lage resolutie. Beide twee puntjes van kritiek, die naar mijn mening eigenlijk niet meer mogen bij een next-generation console zoals de Xbox 360. Verrassend genoeg maakt het night-vision goggle het spel er weer enorm soepel, maar om nou constant in die wazige groene kleuren (opmerkelijk: zo geavanceerd als de uitrusting van Sam Fisher is de night-vision in deze game niet) rond te lopen? Nee, dat is ook geen optie. Maar ook hier geldt, het is maar een kleine smet op een zeer, zeer goede game.

Verder is het ietwat jammer dat de uiteindelijke vrijheid die men eerder beloofde een beetje tegenvalt. Natuurlijk, de levels zijn groot, zeer groot. Maar dat je echt elk weggetje kan kiezen die je maar wilt, zit er helaas niet in. Als je namelijk ergens komt waar je niet hoort te komen, dan wordt je vrolijk teruggeroepen door de commandant en begint de HUD kuren te vertonen door eens lekker te gaan storen. Alsof je dus wordt afgesneden van de Cross-Com. Een leuke manier om je in te perken, maar het ultieme vrijheidsgevoel waar over gesproken werd is helaas niet van toepassing.

Wat ook zeker niet genegeerd mag worden zijn de zeer uitgebreide multiplayer-opties waar men je op trakteert. Naast een diepgaande singleplayer gaat de actie namelijk online ook verder. Een van de meest interessante opties is de co-op functie, waarbij je met een hoop vrienden, vijftien anderen in totaal, een viertal speciale missies (helaas niet de singleplayer) gezamenlijk kunt doorlopen. Gegarandeerd een hoop schiet- en speelplezier dus! Ik kan hier wel enorm over gaan lullen maar waar het uiteindelijk op neerkomt: het is een ervaring die je mee moet maken, punt.

Het moge duidelijk zijn, Ubisoft heeft uitstekend werk verricht bij het derde deel uit de Ghost Recon-serie. Oké, er kleven wel enkele minpuntjes aan de game vast, het is niet zo geniaal als we wellicht hadden gehoopt, maar hey, de verwachtingen waren dan ook enorm hoog. Eigenlijk is het gewoon heel simpel: gamers die de game nog niet bezitten en zin hebben in een spannende en uitdagende tactische shooter hoeven niet verder te kijken en kunnen met een gerust hart blindelings Advanced Warfighter aanschaffen.

Of om het in andere woorden te zeggen: vanochtend hoorde ik dat Nederland zich binnenkort eindelijk maar toch klaar maakt om naar Afghanistan te gaan.

Welnu, vergeet Afghanistan. Afghanistan is voor mietjes.

Mexico is de place to be in maart.