De markt voor simulatiegames is de afgelopen jaren enorm toegenomen. Een grote speler is uitgever Excalibur Publishing, dat met titels als Street Cleaning Simulator, Garbage Truck Simulator en het bekende Farming Simulator furore maakt in een eigenzinnig gamegenre. De meeste simulatiegames worden echter in Duitsland gemaakt. Zo ook Camping Manager 2012, dat door het Duitse Astragon is ontwikkeld, maar niet over de eigenschappen bezit waar onze simulatiegekke oosterburen van houden.

De Duitsers houden namelijk van een simulatieproject met risico’s, en wat uitdaging. De Engelsen concentreren zich liever op ontspanning en vermaak, zoals het voor velen enorm ontspannend kan zijn om urenlang de straat schoon te vegen. Ook Camping Manager 2010 focust zich op het eerste oog meer op vermaak dan dat de game de moeilijkheidsgraad flink omhoog krikt. De diehard campingsimulatorliefhebbers zullen dus mogelijk teleurgesteld zijn in de beperkte mogelijkheden van Camping Manager 2012, maar achter de ogenschijnlijk gemakkelijke gameplay zit een flinke adder onder het gras: Camping Simulator is een game die het ruimtelijk inzicht van een creatieve architect, het vernuft van een succesvol ondernemer en muisklikvermogen van een professionele StarCraft-speler vergt. Helaas zijn alle drie aspecten even slecht in de game verwerkt.

Duitsers, duitsers everywhere!

Op het eerste gezicht doet Camping Manager denken aan Rollercoaster Tycoon 3 uit 2004, zowel de opzet van de game als de daadwerkelijke graphics. Je hebt twee keuzemogelijkheden: vrij spelen of een missiedoel behalen. Laatstgenoemde draait om een succesvolle camping opbouwen en vier doelen halen, zoals een specifieke omzet draaien of een bepaald aantal campingbezoekers binnenkrijgen. Als je vrij wilt spelen, krijg je een bedrag van 20.000 euro waar je direct al een redelijk mooie camping van kunt bouwen. Een houten chalet in elkaar laten zetten kost bijvoorbeeld maar 500 euro.

Daar ligt ook niet de uitdaging van Camping Manager 2012. De missies, waarvan de eerste al vrij moeilijk is voor de speler zonder campingsimulatie-ervaring – en dat zijn er veel, neem ik aan, worden keer op keer moeilijker. Je begint in Duitsland (een leuke knipoog naar de grote Duitse doelgroep van de game) en krijgt door middel van een deftige Duitse stem de regels en de doelstellingen uitgelegd. Waarom? Dat weet niemand, maar het is een leuke en vrij hilarisch toevoeging.

Fuck alles behalve de bomen

“Meer dan vijftig objecten die je op je camping kunt plaatsen.” Zo adverteert Excalibur Publishing Camping Manager 2012. Vijftig objecten. In totaal. Dit betekent dat je op een normaal stuk campinggrond vrijwel geen variatie meer ziet. Je hebt drie verschillende soorten chalets, drie verschillende caravans en één soort tent die in verschillende kleurtjes voorkomt. En dat is het ongeveer. Je hebt wel tien verschillende type bomen. Want bomen neerzetten, dat ga je grotendeels doen in Camping Manager 2012. Fuck de attracties, mogelijkheid om te zwemmen of de kosten van een hotdog. Bezoekers willen bomen zien.

Deze bomen verhogen, samen met andere objecten als fakkels (geven mooi licht in de avond en nacht), bloempotten en een fontein, de sfeer van het park. Als je zes chalets dicht op elkaar bouwt, wil geen campingbezoeker daar logeren. Druk een paar seconden als een professionele StarCraft-speler constant de linkermuisknop in om wat bomen tussen de chalets neer te zetten, en plotseling wil iedereen een chalet huren – mits er een waterkraan in de buurt is. De bezoekers maakt het dan niet meer uit of de huizen twee meter van elkaar zijn gebouwd of dat ze vlak naast de disco gesitueerd zijn die elke nacht tot in de late uurtjes keiharde stampmuziek uit de boxen laat klinken.

Ruftende wc-hokjes

Camping Manager 2012 is gevuld met dit soort inconsistenties. Het maakt de bezoekers niet uit als je rakelings lang en zelfs tussen de tenten vijf wc-gebouwen bouwt waar de gehele dag bijna honderd man hun kleine of grote boodschap deponeren, zolang er maar een boom of fakkel in de buurt is die de sfeer van constant ruftende wc-hokjes ‘verhoogt’. Hierdoor wordt Camping Manager een oefening van zoveel mogelijk tenten, chalets en campers op een zo klein mogelijke plek krijgen, waardoor je zo effectief mogelijk geld binnen harkt.

En dat is eigenlijk wel een toffe bezigheid. Omdat het de bezoekers toch niets uitmaakt hoe je iets bouwt – als er maar bomen zijn, krijg je soms hilarische constructies. Met het oog van een creatieve architect krijg je zelfs op de meest vreemde plekjes nog een chalet gebouwd, want je kunt de objecten naar eigen wens draaien. Dit doe je door de shift-knop ingedrukt te houden en met het scrollwiel te draaien, waardoor je echt het idee hebt dat je zelf iets kunt bouwen zonder je aan het standaard raster te houden.

Uit het vuistje

Het uiteindelijke doel van Camping Manager 2012 bestaat uit het halen van het maximum aantal sterren: vijf in totaal. Dit houdt in dat je sanitair, ontspanningsmogelijkheden, ambiance en voorzieningen top geregeld moeten zijn, maar in werkelijkheid draait het er vooral om of je genoeg objecten hebt gebouwd in plaats van hoe het binnen de camping past. De bezoekers vinden het bijvoorbeeld geen probleem om hun hotdog na een half uur lopen ergens aan het einde van een berg af te halen en tijdens de terugweg uit hun vuistje weer op te eten.

Een realistische simulatiegame is Camping Manager 2012 daarom niet echt. En is dat niet het doel van een dergelijke simulatiegame: je een echte campingmanager voelen? Zelfs het benodigde inzicht van een campingondernemer wordt al snel in de game duidelijk: chalets leveren een stuk meer op dan tenten en campers. Je weet dus waar je jezelf op moet focussen. Het maakt van Camping Manager 2012 een vrij onrealistische, soms uitermate moeilijke en vaak belachelijke game waar de speler door het planten van heel veel bomen een camping tot een groot succes maakt. Je voelt je gewoon in de maling genomen. Een echte campingmanager ben je – hoe graag je het ook zou willen - namelijk nooit geweest.