We keken wat raar op toen we doorhadden dat het oude hoofdpersonage John ‘Soap’ MacTavish niet langer speelbaar is in Modern Warfare 3. In de singleplayer treed je onder meer in de schoenen van de Russische Yuri. Al snel wordt duidelijk dat hij de leiders van het opgeheven eliteteam Taskforce 141, captain Soap en Price, graag bijstaat in hun strijd tegen de Russische ultranationalist Vladimir Makarov. Het ‘hoe’ en ‘waarom’ wordt daarbij even weggelaten en komt pas later in de game aan het licht.

Zoals het de serie betaamt wissel je tijdens het solo-avontuur tussen diverse speelbare personages en daarmee vaak ook van locatie. Het kan verwarrend overkomen, gezien de wisselende omgevingen enkel worden verantwoord in korte filmpjes tussen de missies door. Let je even niet op, dan heb je geen flauw idee waarom je opeens in bijvoorbeeld India bent. Toch steekt Modern Warfare 3 verhalend stukken beter in elkaar dan zijn voorganger. Afijn, de dramatiek ontstijgt nooit het niveau van de gemiddelde actiefilm, maar het is nu in ieder geval duidelijk wie de bad guy is en waarom hij zich die rol heeft aangemeten. Het verleden van Makarov wordt uitstekend uit de doeken gedaan en enkele losse draadjes van het verhaal van Modern Warfare 2 worden weer aan elkaar geknoopt.

Begeerlijk

Modern Warfare 3 zet qua tempo gelijk de toon. In plaats van het doorlopen van een tutorial, krijg je direct je eerste opdracht mee: schakel Russische voetsoldaten uit in een brandand Wall Street. Rust word je daarbij geen moment gegund en dat is gedurende de rest van de singleplayer eigenlijk niet anders. De missiedoelen verschillen steeds en de variërende scenario’s maken tezamen met ontploffende tanks, op je afstormende eenheden en een continue kogelregen duidelijk dat Modern Warfare 3 hectiek nergens schuwt.

Helaas doet een verouderde grafische engine enigszins afbreuk aan de intensiteit van de ervaring. Technisch loopt de huidige Call of Duty-engine echt op zijn laatste benen. Toegegeven, soms staarden we met open mond naar het scherm, maar dat had meer te maken met de absolute chaos op het scherm dan met de technische hoogstandjes. Modern Warfare 3 legt het technisch af tegen games als Battlefield 3 en Rage. Het hergebruiken van de grafische motor versterkt bovendien het déjà vu -gevoel waarmee we tijdens het spelen sowieso al kampten. Modern Warfare 3 mag dan een heerlijke solo-ervaring zijn, het is er niet een die ook maar enigszins verrast. Alle indrukwekkende sequenties uit eerdere delen passeren weer de revue, waaronder een AC-130-level, een segment waarbij je tanks beschiet met Javelin-raketten en een sluipschuttermissie. Je krijgt exact waar de serie in excelleert. Vooral niet minder, maar ook zeker niet meer.

Beloningen

Rennen, moorden en dekking zoeken, daar draait het om in de Modern Warfare-reeks. En natuurlijk doe je dat het liefst met of tegen vrienden. In Modern Warfare 3 kun je in dat geval gelijk aan de slag: je  beschiktt in de online multiplayermodus al vanaf je eerste potje over een G36C met een prettig vizier, terwijl je daar in eerdere delen voor moest wachten totdat je een eigen klasse kon aanmaken. Die overstap dien je uiteindelijk nog steeds te maken, want de multiplayer van Modern Warfare 3 draait net als die van de vorige delen volledig om het levelsysteem. Door een eigen klasse te maken, verkrijg je sneller ervaringspunten en speel je eerder nieuwe wapens, arsenaaltoevoegingen, perks en gadgets vrij.

Voordat je er erg in hebt ben je level 40, waarmee je op de helft bent van het uiteindelijke level-limiet. Level 80 lijkt wat aan de hoge kant, maar gezien je nu sneller in level stijgt, valt dat in de praktijk wel mee. Daarnaast is ook het killstreak rewards-systeem, waarmee je beloningen ontvangt als je op het slagveld presteert, aangepast. De gewone offensieve beloningen als helikopters en bombardementen zijn nog steeds van de partij, maar gaan schuil onder de klasse Assault. De toevoeging van twee andere beloningssystemen heeft tot gevolg dat de potjes online veel minder chaotisch zijn. De modus vertoont in die zin veel gelijkenissen met het rustigere en meer gebalanceerde Call of Duty 4.

Als je voor de nieuwe Support-variant kiest, krijg je na het vermoorden van je vijanden de beschikking over defensieve beloningen. Denk daarbij aan een SAM turret die vliegtuigen uit de lucht knalt. De derde variant is de Specialist-klasse. Kies je die, dan ontvang je geen offensieve of defensieve gadgets, maar drie extra perks (eigenschappen die je personage verbeteren). Zo kweek je – als het je tijdens een potje tenminste goed af gaat - een supersoldaat die zes perks geniet. Door de strike packages, zoals de killstreak reward-varianten heten, hangen er bijvoorbeeld minder ergerlijke helikopters en vliegtuigen in de lucht. Iemand met de Specialist-klasse ontvangt dergelijke beloningen immers niet. En als het luchtruim wel onveilig is, is er meestal wel iemand met Support-strike packages die tegenwicht kan bieden.

Verrassend

In Modern Warfare 3 zijn de maps zijn aan de kleine kant. Daardoor lenen ze zich, in de trend van Black Ops, niet voor het betere sluipschutterwerk. Hoewel dat door sommige mensen als heuglijk nieuws zal worden ontvangen, komt het de diversiteit niet echt ten goede. Waar Call of Duty 4 verschillende settings combineerde met diverse mapgroottes, zijn in Modern Warfare 3 de meeste maps compact en ogen ze identiek. En de maps die wel groot zijn, zijn zo druk en overvol dat van enig overzicht nauwelijks sprake is. Wellicht is het een kwestie van gewenning, maar vooralsnog kunnen we de werkelijk leuke maps op één hand tellen.

Dat neemt niet weg dat de multiplayermodus je wederom in zijn greep zal houden, maar dat doet het wel op exact dezelfde wijze als de vorige delen. De feel van de modus is evenals die van de singleplayer identiek aan eerdere delen. Daar kunnen zelfs twee nieuwe modi (Kill Confirmed en Team Defender, respectievelijk variaties op Team Deathmatch en Capture the Flag) weinig aan veranderen. Eigenlijk weten enkel de strike packages merkbare vernieuwing te introduceren. Niet dat de gameplay nu geheel anders is, maar de multiplayer vertoont meer gelijkenissen met het balansrijke en rustigere Call of Duty 4: Modern Warfare.

Wel geheel nieuw is de Survival-modus, dat de reguliere coöpmissies van de Spec Ops-modus aanvult met een nieuw spelsegment. Net als in Horde van Gears of War 3 moeten jij en een teamgenoot in Survival tactische beslissingen maken  alvorens vijanden in golven (waves) op jullie afstormen. Het principe achter de modus zien we de laatste tijd in meerdere games terug, dus gelukkig komt Survival met een unieke twist: als je vaker speelt, stijg je in level en kun je net als in de multiplayer nieuwe wapens, luchtbombardementen en gadgets ontgrendelen. Daarnaast zijn in Spec Ops nog steeds verscheidene missies te doorlopen waarbij samenspel hoog in het vaandel staat. Zeker op de Veteran-moeilijkheidsgraad kun je tijdens die missies enkel voortgang boeken door goed te overleggen. Dat is gedurende de latere waves van de Survival-modus overigens niet anders.

Luxeprobleem

Als totaalpakketje stelt Modern Warfare 3 net als zijn voorgangers allerminst teleur. Het doet juist exact wat we van de serie verwachten. In die zin kampt de Modern Warfare-reeks een beetje met een luxeprobleem: het is zo goed dat er weinig reden is de serie opnieuw uit te vinden. Ieder vervolg voelt, oogt en speelt exact hetzelfde. Gezien de kwaliteit van de Call of Duty-reeks lijkt het raar daar rouwig om te zijn, maar dat neemt niet weg dat de rek er zo onderhand uit is. Zo balanceert Call of Duty: Modern Warfare 3 op het randje van wat grafisch acceptabel is. En dan zijn er nog de vele déjà vu-momenten die zowel tijdens de single- als multiplayer de kop op steken.

Het moge duidelijk zijn dat Modern Warfare 3 een heerlijke game is, maar het is dus wel de heerlijke game die we al jaren kennen. De verfrissende ideeën en grafische pracht waardoor we in 2007 als een blok voor Call of Duty 4: Modern Warfare vielen, benaderen hun houdbaarheidsdatum. De verliefdheid lijkt plaats te maken voor een houden van. Het is daarom zaak dat Call of Duty-ontwikkelaars Treyarch, Infinity Ward en Sledgehammer tezamen een beginnende relatiesleur met een nieuw, verfrissend deel de kop in drukken. Het is anders verleidelijk de door ons zo begeerde verfrissing volgend jaar elders zoeken.

Call of Duty: Modern Warfare 3 is getest op Xbox 360.