Need for Speed heeft het veld moeten ruimen, maar uit de as van de eens zo geliefde arcade-racer is een nieuwe ster opgestaan: Burnout Paradise. Natuurlijk draait de Burnout- reeks al een tijdje mee, maar nu alles er op wijst dat EA's paradepaardje het voorlopig verbruid heeft bij  de fans, lijkt er voor Burnout niets meer in de weg te staan om definitief het stokje van Need for Speed over te nemen.

Het is voor het eerst dat de Burnout-reeks de overstap maakt naar de PC, maar doet dat gelukkig wel met een van de beste games die de serie te bieden heeft. De game ontving tijdens zijn lancering in januari van vorig jaar lovende kritieken en wordt nog steeds veel gespeeld. Een van de belangrijkste redenen hiervoor is de bijna constante stroom van uitbreidingen (al dan niet gratis) die ontwikkelaar Criterion Games op de gamer loslaat. Zo werd het spel al uitgebreid met een dag- en nacht-cyclus,  een Party Pack (uitleg hierover volgt later) en een lading nieuwe auto's en motoren. Genoeg om de levensduur van het spel nog wat extra te verlengen. En laat de PC-versie nu net al die uitbreidingen in één keer aanbieden in Burnout Paradise: The Ultimate Box.

Burnout Paradise: The Ultimate Box biedt arcade-plezier met de hoofdletter A. Eigenlijk met alle letters in het groot geschreven, want het spel lapt alle wetten van de werkelijkheid aan zijn laars en laat je non-stop racen in een stad die gemaakt is om gas te geven. Vergeet de ideale lijn en plak je vinger aan de gas-knop vast, want dat is dé manier om in Burnout Paradise als winnaar over de streep te komen. Zelfs de meest serieuzere racers worden een paar uur onder de pannen gehouden door Burnout Paradise.

In Paradise City (de stad waar het allemaal gebeurt) is overal wat te doen, doordat je bij zowel ieder kruispunt diverse evenementen kunt starten. De evenementen zijn onderverdeeld in gewone races, Road Rage, Marked Man, Stunt Mode en Burning Route. Naast deze evenementen kun je op iedere straat de snelste tijd neerzetten en op ieder willekeurig moment de Showtime-modus (maak alles kapot met behulp van een stuiterende auto) starten. In principe hoef je dus nooit ver te rijden om 'ergens' voor te racen en dat maakt van de game één grote brok adrenaline. En heb je even geen zin om competitief bezig te zijn, dan kun je er altijd nog voor kiezen om de honderden reclameborden te vernielen of alle sluiproutes te ontdekken.

Om van al dit racegeweld te kunnen genieten, heb je natuurlijk wel wat rijdend materieel nodig. In totaal zijn er vijfenzeventig auto's vrij te spelen. Auto's die in drie categorieën worden opgedeeld, te weten: Stunt, Aggression en Speed. Uiteraard heeft ieder type evenement haar specifieke voorkeur voor een auto. En als extraatje biedt The Ultimate Box dus ook de Burnout Biker-update aan. Dankzij deze update is het nu ook mogelijk om de straten van Paradise City onveilig te maken met in totaal vier motoren, die allen even plezierig rijden. De motoren vallen overigens buiten de reguliere auto-races en bieden hun eigen evenementen aan in de vorm van Burning- en Midnight-rides.

Maar misschien wel de twee belangrijkste updates die The Ultimate Box direct aanbiedt zijn de Party Pack- en de Cagney-update. In onze consolereview haalden we namelijk al aan dat er op online gebied nog wel het een en ander te verbeteren viel. Veel van de offline game-modi ontbraken (Stunt Mode, Marked Man en Road Rage) en werden nadien door de Cagney-update toegevoegd. En omdat je een groot gedeelte van het spelplezier in Burnout Paradise uit het online gedeelte haalt, begrijp je waarom de fans zo blij waren met de Cagney-update. Heb je echter een belabberde internetverbinding of speel je liever tegen iemand die naast je zit, dan biedt de Party pack-update uitkomst. Deze laat je enkele uitdagingen tegen elkaar spelen, waarbij je omstebeurt de gamepad of toetsenbord bedient. De uitdagingen variëren van zo lang mogelijk tegen het verkeer in rijden tot het maken van sprongen over bruggen en ravijnen.

Laten we wel voorop stellen dat zelfs zonder deze updates Burnout Paradise een schitterende manier heeft gevonden om off- en online met elkaar te combineren. Tijdens een offline-sessie hoef je namelijk maar op één knop te duwen en je stad gaat direct online, oftewel de Freeburn-modus. In de Freeburn-modus worden er vanzelf menselijke spelers toegevoegd aan jouw stad. Deze spelers kun je vervolgens uitdagen voor bepaalde challenges. Deze challenges kunnen erg simpel zijn, zoals tegen elkaar aan botsen, maar eisen soms ook wat meer vaardigheid wanneer je 2,7 kilometer moet driften en ondertussen auto's moet ontwijken. Uiteindelijk zijn er honderden challenges te kiezen en in combinatie met andere race-evenementen bieden ze echt uren en uren racegenot.

Je zult overigens niet alleen genieten van de races, maar ook van het uiterlijk van de game. De auto's zijn fictief, maar zien er overtuigend en realistisch uit. Het schademodel zit goed in elkaar en soms rijd je met niet meer dan een onderstel en wat plaatwerk door de straten van Paradise City. Botsingen worden zelfs zo mooi in beeld gebracht dat je auto's liever raakt dan ze te ontwijken. Gelukkig biedt de modus Road Rage uitkomst, want hier is het zaak dat je zoveel mogelijk botsingen veroorzaakt. Het enige wat eigenlijk ontbrak was een beetje neerslag. De stad kent namelijk wel slecht weer, maar alleen in de vorm van wat groezelige mist.

Jammer genoeg is het ontbreken van wat regen niet het enige negatieve punt in Burnout Paradise: The Ultimate Box. Het spel is namelijk iets te eenvoudig gemaakt. Pas wanneer je een A-rijbewijs hebt verdiend (je hebt er zes in totaal: D-,C-,B-, A-, Burnout Paradise- en het Burnout Elite-rijbewijs) biedt het spel wat uitdaging. Hierdoor zul je niet al teveel moeite hebben om in het begin als eerste de eindstreep te halen. Ook storend is de afwezigheid van een doel. Het spel werkt bijvoorbeeld niet met geld waarmee je auto's kunt kopen. Het enige wat je te zien krijgt is het aantal races wat je nog moet winnen om je volgende rijbewijs te halen: niet echt spannend. We zien liever een peperdure auto in een showroom staan, waar we vervolgens hard voor moeten racen om de benodigde centen bij elkaar te sprokkelen.

Burnout Paradise: The Ultimate Box verschijnt een jaar na de consoleversie, maar heeft de tand des tijds ruimschoots doorstaan. Dankzij de vele toevoegingen die Criterion het afgelopen jaar heeft vrijgegeven, zijn er vele kleine foutjes en tekortkomingen uit het spel gehaald. Zelfs op dit moment is Criterion bezig met een patch (deze zit al in de Ultimate Box) die er onder andere voor zorgt dat de veelgevraagde reset-functie aan aanwezig is. En daar blijft het niet bij. Het komende jaar staan er nog verschillende auto-updates en een nieuwe stuk stad op de planning. Wat dat betreft kunnen ontwikkelaars nog een voorbeeld nemen aan Criterion. En wij? Wij blijven ondertussen lekker doorracen, want Burnout Paradise is gewoon een dijk van een spel voor gamers die heel hard willen racen.