Aan het eind van deze zomer gaan de Olympische Zomerspelen weer van start. Dit maal vindt het sportfestijn plaats in de Griekse hoofdstad Athene. Net als bij de vorige twee Olympische Spelen, Sydney en Salt Lake City, zal er ook dit keer weer een game verschijnen gebaseerd op het sportevenement. De eerste twee games, uitgegeven door Eidos Interactive, waren helaas van belabberde kwaliteit en ontaarden veelal in simplistisch buttonbashen. Sony heeft nu het roer overgenomen en komt met Athens 2004 exclusief naar de Playstation 2. Maar resulteert dit ook in een betere game?

Athens 2004 bevat meer dan 25 verschillende sporten, hoewel er wel een groot aantal op hetzelfde neer komen. Zo kun je deelnemen aan hardlopen (100, 200, 400, 800 en 1500 meter), hordelopen, verspringen, (polsstok)hoogspringen, hink-stapsprong, speerwerpen, discuswerpen, kogelstoten, zwemmen (100 meter borstcrawl, rugcrawl, vlinderslag en vrije slag), turnen (vloer, ringen en bok), kleiduivenschieten, kruisboog schieten, gewichtheffen en paardrijden. Natuurlijk zijn dit nog lang niet alle sporten die op de Olympische spelen de revue passeren. De teamsporten zijn voor het gemak achterwege gelaten, omdat dat vaak games op zich zijn, en ook sporten als dressuur, wielrennen, kanoën, zeilen en roeien zijn niet van de partij.

De leuke sporten

Maar zelfs met 25 sporten kunnen we ons niet aan de indruk onttrekken dat lang niet elke sport even veel aandacht heeft gekregen van de ontwikkelaars. Sowieso kun je bij geen enkele sport spreken van een simulatie, het zijn stuk voor stuk minigames, veelal van het niveau dat je in flashvorm op internet tegen komt. Sommige sporten zijn best creatief uitgewerkt en combineren elementen als snelheid, timing, coördinatie en buttonbashen op een leuke manier. Een voorbeeld hiervan is het turnen, waarbij je eerst een krachtmeter dient te vullen door hard op de knoppen te rammen. Hoe meer kracht je opbouwt, hoe meer speling je krijgt bij het timing-onderdeel dat erna komt. Hierbij gaat namelijk een soort klok ronddraaien waarbij je op het juiste moment op de X moet drukken, vergelijkbaar met de RPG Shadow Hearts. Het vrouwelijke turn-onderdeel is dan weer vergelijkbaar met spellen als Dance Dance Revolution, waarbij je de richting van de langs vliegende pijlen in moet drukken.

Andere onderdelen die wel leuk zijn om te spelen, zijn de ringen (buttonbashen met de schouderknoppen gaat een stuk beter!), de lange afstanden (analoog snelheid bepalen en krachten verdelen over het traject, vanuit first person), het discuswerpen (rondjes draaien met je analoge stick), het paardrijden (al ben je wel snel gediskwalificeerd) en het kruisboog schieten (je mikpunt balanceren met de analoge stick terwijl je rekening houdt met de windsnelheid).

De stomme sporten

Een groot aantal evenementen komt helaas grotendeels neer op buttonbashen, waaronder de 100 t/m 400 meter hardlopen, het zwemmen en de aanloop bij veel van de spring- en gooi-evenementen. Het buttonbashen geschiedt door zo snel mogelijk om en om op het rondje en het kruisje te drukken. Hoe sneller je dit doet, hoe harder je loopt of zwemt. De hoogste snelheid bereik je echter niet op de manier zoals je normaal een controller vast houdt, namelijk door je rechter duim van het ene knopje naar de andere te bewegen. Beter gaat het met twee duimen of wijsvingers, en dus met twee handen aan één kant van de controller. Irritant is dat je, bij bijvoorbeeld hordelopen (springen) en zwemmen (adem halen) de L1 knop nodig hebt. Deze zit aan de andere kant van de controller waar je klauwen zich niet bevinden omdat je anders de snelheid niet bij kunt houden. Een unieke vorm van multiplayer, waarbij de ene speler de snelheid bepaalt en de andere zorgt voor het springen dan wel adem halen, biedt een uitkomst, maar was vast niet de bedoeling van de ontwikkelaars.

Voor zowel de leukere als minder leuke onderdelen geldt trouwens dat je er niet écht lang plezier aan zult beleven. Elk van de onderdelen is enorm beperkt en in je eentje ben je er dan ook vlug op uit gekeken. Athens 2004 biedt gelukkig ook nog de nodige multiplayeropties, al duurt het ook daarbij niet echt lang voordat één van de spelers er de brui aan geeft. Het spel biedt trouwens ondersteuning voor dansmatten, waarmee je met maximaal vier spelers actief mee kunt doen aan de Olympische Spelen. Erg leuk bedacht, maar ik ken zelf geen mensen met vier dansmatten in huis en ik zie mensen ook nog niet zo snel meerdere kleedjes in huis halen om alles uit Athens 2004 te halen.