In februari bepaalde de temperatuur in Londen de prijs van A Good Snowman is Hard to Build. Een hele slimme marketingcampagne, die niet alleen zorgde voor blije gezichten in de kou, maar ook naamsbekendheid voor deze laagdrempelige indietitel kweekte. Een prima strategie, dachten ontwikkelaars Alan Hazelden (Sokobond, These Robotic Hearts of Mine) en Benjamin Davis (Sushi Snake). Beiden werkten daaraan voorafgaand wekelijks aan eigen games in een café, waarna ze besloten samen een project op te pakken.

Kleine sneeuwpopgame

Dat project moest een kleine game rondom sneeuwpoppen worden. Hazelden had al snel een heleboel puzzels klaar, dus de verdere ontwikkeling zou vooral draaien om het lieflijke uiterlijk van de puzzeltitel. Lieflijk is het resultaat zeker.

Denk daarbij aan de koddige animaties van het hoofdpersonage en de vele sneeuwpoppen die allemaal in een andere outfit gestoken zijn. Het ging Hazelden en Davis tijdens de ontwikkeling naar eigen zeggen niet om een grote hoeveelheid puzzels, maar om het creëren van een spel dat tot het einde interessant blijft.

In A Good Snowman is Hard to Build bouw je (ironisch genoeg) voortdurend op dezelfde wijze sneeuwpoppen door als monster sneeuwbollen in een parkje bijeen te rollen. Verwacht geen Nederlandse Bouli-esque sneeuwpop waarbij je na het rollen van twee grote sneeuwbollen al klaar bent. Nee, denk aan ‘Olaf uit Frozen’-achtige sneeuwpoppen, die uit een kleine, middelgrote en grote bol bestaan.

Drie bolletjes

Het aantal bollen is een belangrijk detail. Iedere puzzel begint met drie bolletjes, die je door ze te rollen de juiste grootte maakt. Zet vervolgens de grootste bol zó neer dat je de andere bollen erop kunt gooien en je speelt het level uit.

Dat klinkt heel simpel, maar op het moment dat de bol in een hoek van het sneeuwveld belandt is verder rollen onmogelijk. Ook als er een andere bol in de weg ligt of een ander object uit het park de doorgang blokkeert (zoals een wasbakje voor vogels), moet je een tactiek uitvogelen om toch die sneeuwpop neer te kunnen zetten. Die puzzelgame-mechanieken zijn verslavend, maar kunnen je vanwege het hoge trial and error-gehalte frustreren tot op het bot. Gelukkig worden die ergernissen enigszins tenietgedaan door de suikerzoete graphics.

Elk level draagt overigens de naam van de sneeuwpop die je erin bouwt. De ontwikkelaars zeggen gewoon Britse namen te hebben gekozen en geen karikaturen, maar als je zowel William als Kate tegenkomt, dat krijg je toch het vermoeden dat er voor een zeker thema is gekozen.

Geen uitleg nodig

A Good Snowman is Hard to Build is een pc-titel, maar bevat alle ingrediënten om binnenkort een succes te worden op mobiele toestellen. Met zijn kleine levels en in potentie touchscreen-vriendelijke besturing, is dit een ideale on-the-go-ervaring.

De game vergt bovendien weinig uitleg. Je monster stuur je enkel een bepaalde richting uit: als hij een sneeuwbal ‘tegenkomt’ zal hij die vanzelf meerollen. De moeilijkheidsgraad wordt langzaam verder opgeschroefd doordat de ballen op steeds lastigere startposities komen te liggen. Toch is vastzitten bijna onmogelijk, gezien je op eenvoudige wijze een zet terug kunt aan of het volledige level kan resetten.

Hints worden niet gegeven, het is een kwestie van steeds weer opnieuw proberen, net zo lang tot je toevallig op de oplossing komt. Er is geen klok die tikt, er worden geen strafpunten gegeven bij het verkeerde rollen van de bollen. Ergens is dat spijtig. Het had de game een stuk uitdagender gemaakt, maar het lijkt erop dat Hazelden en Davis vooral de relaxte wilden behouden.

Een goede sneeuwpop is snel gebouwd

Er zijn specifieke sneeuwpoppuzzels (Mary bijvoorbeeld) waar je iets langer over doet, maar uiteindelijk zijn binnen vier uur alle sneeuwpoppen wel gemaakt. Er wordt na het uitspelen verder niets ontgrendeld, precies zoals de makers dat bedacht hadden. A Good Snowman is Hard to Build is een kleine, simpele game geworden.

De geringe lengte is wel jammer. We missen daarnaast andere ‘werelden’ met andere thema’s en ondergronden, zoals bevroren stoeptegels die de bollen verder doen glijden. Nu blijft het slechts bij gras en sneeuw. Juist omdat de spelmechanieken vrij simpel zijn en er gaandeweg de game geen nieuwe bijkomen, wordt het al gauw teveel van hetzelfde. Dat is erg jammer, want de puzzels met hun eenvoudige charme en het vriendelijke sfeertje smaken naar meer.

A Good Snowman is Hard to Build is getest op pc. De game moet nog verschijnen op iOS en Android.