“We hebben heel goed geluisterd naar feedback van de spelers,” begint game director Sebastien Pellicano als we hem spreken tijdens een uitgebreide speelsessie. “Nee, echt waar! In WRC 4 kom je bijvoorbeeld geen gekke events meer tegen waarin je tegen piepschuimblokken moet rijden. Alleen echte rallyproeven. En de carrièrestand is nu volledig gericht op jouw weg in het wereldkampioenschap rally, waarin je begint in de laagste WRC4-klasse en met goede prestaties kunt promoveren naar de hoogste divisie.” Daartoe heeft Milestone tientallen daadwerkelijk aan het WK deelnemende rallyauto’s in het spel gestopt, verdeeld over 56 teams. Dat betekent echter ook dat we geen historische wagens hoeven te verwachten, zoals de legendarische Groep B-monsters. “Maar,” vervolgt Pellicano, “wellicht komen die later nog.”

Rallysfeer

Vanaf de eerste momenten dat we de demo onder handen nemen, ademt het spel een fijne rallysfeer met slowmotionbeelden en prachtige fotografie van het echte werk, begeleid door meeslepende orkestrale muziek. In de carrièrestand opereer je vanuit het hoofdkwartier van je rallyteam, waar je informatie opdoet over onder meer je auto, je tegenstanders en het volgende event. Deze opzet doet sterk denken aan wat Codemasters de laatste jaren gebruikte voor Dirt en F1 – beter goed gejat dan slecht verzonnen, natuurlijk. Zelf upgrades op je auto schroeven is er trouwens niet meer bij, wageninstellingen naar eigen voorkeur aanpassen wel.

Sommige rally’s en bijbehorende proeven zijn overgenomen uit het vorige deel, andere zijn volledig nieuw. Pellicano: “In elk geval hebben we voor elk traject gebruikgemaakt van informatie van de FIA, het overkoepelende orgaan van de wereldautosport. Bovendien hebben we een echte rallycoureur ingeschakeld om ons bij te staan tijdens de ontwikkeling van de game.” Deze Lorenzo Bertelli is bepaald geen grote naam in de rallysport, maar heeft de nodige ervaring achter het stuur van onder meer een Subaru Impreza Groep N en een Ford Fiesta R5, waarmee hij deelneemt aan de WRC2-klasse. “Ik werd aanvankelijk benaderd voor geluidsopnames van mijn Subaru,” vertelt de Italiaanse rallycoureur, die bekent liever met een gewone controller dan een stuurwiel racegames te spelen. “In het ontwikkelingsproces heb ik aangegeven hoe bepaalde zaken realistischer konden, bijvoorbeeld door de wegen smaller te maken en te zorgen voor meer grip op het midden van de weg. Daarnaast heb ik bekeken hoe bepaalde aanpassingen effect moeten hebben op het rijgedrag van de auto.”

Vibratie

Als we zelf de virtuele proeven opgaan, is te merken dat Milestone heeft gesleuteld aan de manier waarop auto’s besturen. Zo is er meer feedback, zowel visueel als door vibratie, waardoor je meer vertrouwen hebt om je auto hard bochten in te smijten. Wel valt op dat de auto verrassend makkelijk in het rechte spoor te houden is, zelfs met alle elektronische hulpmiddelen uitgeschakeld. Visueel lijkt de game wel achter de feiten aan te lopen, zeker gezien deze fase in de levenscyclus van de huidige generatie spelcomputers, met wazig gemodelleerde toeschouwers, bomen en andere decorstukken. De cockpits van de rallyauto’s zien er echter strak en waarheidsgetrouw uit, waarbij een nieuwe dashboardcamera vlak achter de bovenrand van het stuur zorgt voor goed overzicht, op een positie die stiekem meer overeenkomt met het zicht van een echte coureur dan het traditionele standpunt achter het volledige stuur.

Echt moeilijk wordt het ons tijdens de rallyproeven in de demo niet gemaakt: zelfs met het moeilijkheidsniveau op acht (van de tien) eindigen we met enkele stuurfoutjes op vele seconden voorsprong van de nummer twee. Gelukkig kunnen we uitkijken naar een online multiplayer met maximaal zestien spelers (zes in het geval van de Vita), evenals een hotseat-stand voor lokale potjes. Al met al lijkt het erop dat Milestone daadwerkelijk goed geluisterd heeft naar de feedback op vorige WRC-games en ziet het ernaar uit dat het met het vierde deel zowaar een fatsoenlijke rallygame gaat neerzetten. Aan het eind van oktober weten we of het ontwikkelteam daadwerkelijk goed genoeg heeft gepresteerd om goed geklasseerd te worden.