Alhoewel, vrolijk is misschien niet het goede woord. De ontwikkelaars van Subterranean Games hebben een bewogen tijd achter de rug. De Kickstarter was nog zeer succesvol te noemen: het team haalde ruim twee ton en de goedkeuring van de ex-baas van Bullfrog, Peter Molyneux, binnen. Daarna ging het echter bergafwaarts. De leden van het team zaten verspreid over de hele wereld en de bijbehorende verschillen in tijdzones maakten het ontwikkelproces niet bepaald makkelijk.

De communicatie verliep stroef en een integraal deel van de game, een toolkit gericht op modders, moest totaal worden geschrapt. De codes van deze Dungeoneer en van het spel zelf werkten niet goed met elkaar. Alsof je een vierkant blokje in een rond gat probeert te rammen, zoals Subterranean het zelf zegt in een van de updates. Een release in augustus 2013 was veel te ambitieus voor het onervaren team en het geld raakte ook nog eens bijna op. Door een Bedrock-bèta te lanceren via Steam Early Access kwam uiteindelijk genoeg geld binnen om het project te redden van een faillissement.

When it's done

De ontwikkelaars lijken nu weer een stuk positiever, al willen ze hun vingers niet meer aan een nieuwe releasedatum branden. Met de mededeling dat de game in 2014 uitkomt, moeten we maar genoegen nemen. Als we naar het spel zelf kijken, dan doen we dat maar al te graag. De afgelopen tijd zijn er veel kleine updates langs gekomen die nieuwe elementen aan het spel toevoegen, waardoor het steeds meer op die oude vertrouwde Dungeon Keepers lijkt. Het gevoel was al goed toen wij de erg vroege bèta in juni vorig jaar speelden, maar nu lijkt ook de gameplay steeds meer op z’n plaats te vallen.

Nog altijd bouw je je manschappen in deze duistere RTS niet zelf, maar komen units vanzelf op de door jou uitgehakte kamers in de ondergrondse grot af. Zo kun je bibliotheken, barakken of beestenstallen maken, en de bijbehorende onderdanen verschijnen uit zichzelf om die te bevolken. Ook overige kamers komen goed van pas, zoals een kluis om je extra goud in op te slaan, een slaapkamer waar je slaafjes kunnen uitrusten en een gevangenis om de verslagen vijanden in vast te zetten. Verder is het natuurlijk zaak om je ondergrondse koninkrijk goed te beschermen met extra deuren en vallen.

Veins of Evil

Al deze mogelijkheden heb je trouwens niet zomaar. De Veins of Evil, een nieuwe toevoeging voor de serie, brengt je in een soort tech-tree waarin je nieuwe vaardigheden kunt onderzoeken. Dit geeft het spel extra diepgang: ga je nu snel voor de krachtige beesten om je tegenstander te overrompelen, of onderzoek je de Foundry waarmee je jezelf beter kunt verdedigen? Ook kun je hierin magische spreuken ontgrendelen, zodat je wat meer controle op de veldslagen kunt uitoefenen.

Er zijn inmiddels zelfs al twee scenario's toegevoegd die duidelijk maken hoe War for the Overworld straks moet gaan spelen. De eerste is een heuse tutorial, inclusief de klassieke voice-over die je vertelt wat je moet doen. Hierin leer je de basisvaardigheden, zoals het uithakken van een kamer en het aantrekken van nieuwe manschappen. Deze missie lijkt echter nog niet helemaal af te zijn, want bij ons stopten de opdrachten vrij plotseling. De tweede is een simpele kaart waarin je de basis van een tegenstander moet binnendringen. We zaten al bijna op het puntje van onze stoel, maar we ontdekten al snel een moeilijk te missen achteringang in het vijandelijke koninkrijk. Binnen enkele minuten stonden onze onderdanen in de Core van de tegenstander en was de overwinning behaald.

Briljante levels

Het geeft wel een beetje te denken, want de briljant vormgegeven levels waren juist een van de hoogtepunten van de originele Dungeon Keepers. Toch maken we ons nog niet al te veel zorgen, aangezien dit slechts een vroeg voorbeeld betreft. Bovendien zal de levendige community straks in ieder geval hun eigen maps kunnen maken, ondanks het schrappen van de Dungeoneer. Uiteindelijk zul je waarschijnlijk zoveel goede levels te spelen hebben dat je er nooit aan elke variant toekomt.

We zijn dus voorzichtig positief over War for the Overworld. Ondanks een roerige ontwikkelperiode staat de gameplay als een huis. Het team geeft bovendien aan dat we nog niet de helft van de uiteindelijk beschikbare kamers en units hebben gezien. Ergens deze maand volgt een grote update die weer nieuwe elementen aan de game toevoegt, en dat zal zo doorgaan totdat Subterranean echt klaar is om te lanceren.