Shoppen? Niet meer nodig. Naar de kapper voor een funky coupe? Verleden tijd. Met Electronic Arts aankomende socializing game The URBZ: Sims in the City kun je al deze dagelijkse activiteiten, en nog vele andere, virtueel beoefenen. Onlangs reisde Gamer.nl af naar de thuishaven van EA om daar een presentatie van deze The Sims spin-off bij te te wonen en de aanwezige lead-designer een aantal vragen toe te schieten. Daarnaast kregen we ook de kans de PS2 en GBA versies aan de tand te voelen. Een korte impressie van onze bevindingen.

The URBZ is een zeer belangrijke titel voor EA. Al jarenlang wordt de grote uitgever en developer bekritiseerd om het uitmelken van games en licenties, maar games als The URBZ beloven daar doorheen te breken door met iets geheel nieuws te komen. Hoewel de game lichtelijk gebaseerd is op The Sims, wordt al vrij snel duidelijk dat het hier toch om een op zichzelf staande game gaat. Alles in The URBZ draait namelijk om het vergaren van naamsbekendheid op de straat en het vergroten van je invloed. Het socializing aspect neemt hierbij een centrale rol in en de ontwikkelstudio heeft er dan ook alles aan gedaan om dit gedeelte van het spel zo goed mogelijk uit te werken.

Om te beginnen creëer je een alter ego voor in het spel. De mogelijkheden die je hebt tot het vaststellen van het uiterlijk van je character zijn enorm en de meest uitgebreide ooit in een consolegame. Je kunt zowel ogen, neus, mond, oren, kapsel en je gezichtsvorm aanpassen en daarnaast via een speciaal morphingsysteem ook de dikte van je armen, schouders, buik, borst, heupen en benen bepalen. In het spel zelf heb je de mogelijkheid om een verhaallijn te volgen, opgebouwd uit quests en missies, waarbij het uiteindelijke doel is om een beroemdheid te worden in de straten en buurten van de stad. Je kunt echter ook volledig je eigen gangetje gaan zoals in GTA en in je eigen tempo alle locaties verkennen en mensen leren kennen. Dit reizen tussen gebieden gebeurt overigens via de metro.

Het spel kent 95 verschillende goals, waar je wel eventjes zoet mee bent. Ook het gedeelte buiten deze verhaallijn om is echter zeer interessant opgebouwd. De omgeving is erg interactief en je kunt met praktisch elk object in de spelwereld wel iets doen. Bovendien is de stad opgedeeld in verschillende districten, elk met hun eigen culturen. Zo kom je in aanraking met gothics, skaters, hiphoppers en ga zo maar door. Om goede relaties met deze mensen op te bouwen en zo je populariteit te vergroten, dien je jezelf qua gedrag en stijl aan te passen. Daarom is de game overal voorzien van winkels waar je bijvoorbeeld kleding kan kopen, piercings en tattoos kan laten zetten en sierraden of make-up kan aanschaffen. Ook is het mogelijk om je thuisbasis steeds verder in te richten met nieuwe spullen en kun je zelfs huisdieren verdienen. Overigens bepaal je zelf in welke van de negen districten je wilt wonen, wat daarmee ook de gameplay van het spel verandert.

Voor dit alles heb je overigens wel geld nodig, dat je voornamelijk verdient door te werken. In tegenstelling tot The Sims, reis je in The URBZ daadwerkelijk naar je werk toe en voer je dit ook actief uit. Ondertussen kun je de skills van je character verhogen, waarna hij of zij op een bepaald moment promotie kan ontvangen met meer inkomsten als prettig gevolg. Tussen het werk door probeer je vooral in de behoeftes van je character te voorzien, zoals dit ook in The Sims het geval is. Bij The URBZ is dit systeem echter wel versimpeld en verlicht zodat je hier niet onnodig veel tijd aan kwijt bent. Socializing is tenslotte het centrale aspect van de game en zoals eerder gezegd heeft men hier veel tijd in gestoken. Zo zijn je interactiemogelijkheden met andere mensen zeer uitgebreid. Je hebt net als in The Sims een aantal hoofdinteracties, maar deze zijn op hun beurt ook weer opgedeeld in subcategorieën wat de interactie daarmee veel uitgebreider en interessanter maakt. Het handige is bovendien dat de interface zelf aangeeft hoeveel kans van slagen een bepaalde interactie heeft zodat je domme fouten kan voorkomen.