SpyParty is een pure multiplayergame. Het zet twee spelers tegenover elkaar: één spion en één scherpschutter. De spion moet in een kleine ruimte gevuld met NPC’s een reeks missies voltooien. Andersom aanschouwt de sniper dezelfde ruimte van een afstand, door een vizier. Zijn doel is de spion te herkennen en deze met een welgemikt schot uit te schakelen. Mikt de sniper op de juiste persoon dan wint hij, kiest hij verkeerd dan legt een burger het loodje en is het game over.

Gedragsstudie

Alles in SpyParty is klein. De verschillende beschikbare maps beslaan niets meer dan een virtuele huiskamer, potjes duren maar drieënhalf minuut en het verschil tussen winnen en verliezen zit hem in de details. Probeer namelijk maar eens een spion te onderscheiden van tien computergestuurde poppetjes die allemaal aan het rommelen zijn in boekenkasten, geanimeerd converseren, of een klein standbeeld oppakken om van dichtbij te bekijken. Als spion maak je gebruik van deze vrolijke chaos. Jouw opdracht is namelijk om een stuk microfilm van één boekenkast naar een andere te krijgen, een teken te geven aan een dubbelagent en een klein standbeeld te vervangen door een replica; alles onder het toeziend oog van jouw tegenspeler. De spion in SpyParty is dus niet een man of vrouw van het grote gebaar, maar een kameleon met subtiele wisseltrucs.

Het gevolg is een spannende studie naar menselijk gedrag. Het is aan de sniper om zijn menselijke tegenspeler te onderscheiden van computergestuurde polygonen en andersom moet de spion zo goed mogelijk opgaan in die computergestuurde massa om niet op te vallen. NPC’s in SpyParty gedragen zich opzettelijk extra klungelig, zodat dit verschil niet direct te duidelijk is. De spion ziet waar de sniper kijkt dankzij een rode straal die zijn vizier werpt op de omgeving. Is de rode straal in de buurt, dan is het uiteraard raadzaam om extra op je hoede te zijn als spion.

Slinkse tactieken

Speel je SpyParty vaker, dan raak je meer en meer bedreven in zulke tactieken. Met een rode laser in je nek laat je het wel om de microfilm uit het boek te halen dat je in je hand hebt. Andersom kun je evengoed deze indicator gebruiken om je tegenspeler op het verkeerde been te zetten. Bijvoorbeeld: het teken dat je moet geven aan de ronddwarrelende dubbelagent is ‘banana bread’. De sniper hoort het wanneer je deze opmerking maakt. Staan jij en de dubbelagent in een kring met een reeks andere NPC’s terwijl de sniper zijn rode licht op jullie laat schijnen, begin dan júist over bananenbrood. Time je dit goed, dan zet je de sniper wellicht op het verkeerde been en denkt deze dat een ander personage de spion is, met als gevolg een kogel in een onschuldig brein.

Andersom heb je een stuk minder signalen tot je beschikking om het potje in winst om te zetten. Start je SpySparty voor het eerst op, dan is het af te raden om direct als sniper te spelen, omdat werkelijk elk personage er verdacht uitziet. Speel je eerst een stuk of twintigmaal als spion, dan leer je de verdachte animaties herkennen en weet je waar je op moet letten terwijl je met je vizier de kamer afstroopt. Omdat je maar één kogel hebt, is de voldoening immens wanneer je op de juiste persoon vuurt.

Minder is meer

SpyParty verkeert momenteel in Early-Acces Beta-fase. De game is toegankelijk voor iedereen, mits je $15 doneert en geen hekel hebt aan wachtrijen. Met zo’n duizend wachtenden kan het even duren voor je een uitnodiging krijgt. Betaal je die 15 dollars, dan krijg je tevens de volledige game wanneer hij af is. SpyParty wordt ontwikkeld door Chris Hecker, een gerenommeerde naam in de industrie dankzij zijn medewerking aan Spore, zijn pionierswerk op physics-gebied, zijn schrijven voor Game Developer Magazine en zijn bijdrages als columnist in de jaren ’90, toen hij nog voor Microsoft werkte.

In zijn huidige vorm ziet SpyParty eruit als spionagevariant op De Sims 1. Graphics en audio zijn meer middel dan doel in de bèta en kritische Gamer.nl-bezoekers plaatsen ongetwijfeld de kritiek datn 15 dollar wel erg veel is voor een spel dat er zo karig uitziet. Begrijpelijk, maar wat wil je met een game in bèta-fase die inhoudelijk dagelijks wordt gladgestreken, bijgesteld en opgetut. Belangrijker is de vroege populariteit van SpyParty. Heb je eenmaal toegang tot de beta – zoals ondergetekende en waarde collega Frank Meijer – dan valt op hoe behulpzaam de community van SpyParty is. Elke speler wil je graag op weg helpen, geeft je tips en heeft er geen problemen mee om het tegen een noob op te nemen.

Zij verlagen de flinke instapdrempel van deze soms bloedstollende tweestrijd. Hoe vaker je SpyParty speelt, hoe meer je de kneepjes van het spionnenvak onder de knie krijgt en hoe leuker de game tevens wordt. SpyParty is een prangend voorbeeld van gameplay-over-graphics en is het bewijs dat minder soms meer is.

Meedoen aan de bèta van SpyParty kan via de officiële website.