Het is, tussen grootheden als FIFA en Pro Evolution Soccer, moeilijk om een voet aan de grond te krijgen in de wereld van de voetbalgames. Genoemde games kunnen teren op een jarenlange ontwikkeling en verfijning en dure licenties, waar nieuwkomers simpelweg niet tegenop kunnen. Codemasters probeerde een aantal jaren terug het voetbalgenre te betreden met Club Football, een game die zich focuste op één specifieke club (in Nederland was dit Ajax). Het spel werd afgeslacht door de critici en ondanks de redelijke verkoop besloot Codemasters er een punt achter te zetten. Toch laat men de moed niet helemaal varen, want dit jaar doet Codemasters opnieuw een poging een plek te vinden tussen de voetbalgames met Sensible Soccer. Sensible Soccer probeert echter niet de directe concurrentie met FIFA en Pro Evolution Soccer aan te gaan, omdat dit bij voorbaat een verloren strijd zou zijn. In plaats daarvan biedt Sensible Soccer een voetbalervaring die naast FIFA en Pro Evo ook nog bestaansrecht heeft. Het spel focust zich namelijk niet op het naleven van realisme, maar draait juist om eenvoud en plezier. Sensible Soccer: Sense and Simplicity zou een goede slogan zijn geweest, ware het niet dat een of andere tv-bakker daar al mee vandoor is gegaan.

De personages in Sensible Soccer hebben een cartoony, cel-shaded uiterlijk, wat het spel een frisse uitstraling geeft.

Verwacht bij Sensible Soccer geen echte stadions, echte competities, echte clubs of echte spelersnamen. Alle clubs zijn in het spel vernoemd naar hun plaatsnaam en alle spelersnamen zijn lichtelijk verdraaid. In plaats van met Van Nistelrooij en Kuijt, speel je met Ven Nostalriiy en Koojt. De eerste letter en de medeklinkers staan altijd op dezelfde plek, de overige klinkers zijn met elkaar verwisseld. Mocht je weer echte namen willen, dan biedt Sensible Soccer je de kans om een regenachtige zondag te verdoen met het aanpassen van alle namen. Je hebt helaas geen optie ‘vervang alle o’s door i’s’, zodat alles vanzelf weer goed komt. Mocht onze previewversie representatief zijn, dan mag je trouwens niet alleen de namen veranderen, maar zul je ook nog flink wat transfers moeten verwerken voordat je een ‘echte’ competitie aan de slag kunt. Sensible Soccer is namelijk up-to-date tot het begin van het afgelopen seizoen. Dat betekent dus nog gewoon Ono bij Feyenoord en Van Hooijdonk bij NAC en, vrij pijnlijk, Di Tomasso bij FC Utrecht. Maar misschien dat Codemasters net voor release de laatste wijzigingen nog even doorvoert, zodat je met enkele aanpassingen in ieder geval je lievelingsclub weer van de echte namen kunt voorzien.

Het prachtige hoofdmenu van Sensible Soccer, van toen het getal 2006 nog niet aan de titel was toegevoegd.

Maar eigenlijk spelen de echte namen maar een ondergeschikte rol in Sensible Soccer, want het draait uiteindelijk allemaal om de eenvoudige en toegankelijke gameplay die het spel te bieden heeft. De meeste knopjes op je controller worden niet benut. Er is een knop voor een hard schot, een knop voor een zacht schot (cq. pass, mits je in de richting van een medespeler schiet) en een sprintknop. Wanneer je verdedigt kun je met de knop voor het harde schot slidings uitvoeren, voor een normale interceptie hoef je alleen maar tegen je tegenstander met de bal op te lopen. Een handig pijltje onder je speler (is uit te schakelen) geeft de richting aan waar de speler naartoe kijkt. Handig is dat je bij een speler die een bal probeert te onderscheppen, met dit pijltje de richting kunt bepalen waar hij direct naartoe draait wanneer je de bal pakt. Je hoeft hem dus niet zelf naar de bal te sturen, maar bepaalt de te volgen weg nadat je de bal weer in je bezit hebt. Met de bal aan de voet geeft het pijltje de richting aan waarin je de bal zal schieten. Bij passes is het van groot belang dat je echt in de richting van je medespeler mikt, anders gaat de bal zonder pardon over de zijlijn.

Sensible Soccer kan maar vanuit één camerastandpunt gespeeld worden Het speltempo in Sensible Soccer ligt behoorlijk hoog. Tegenstanders onderscheppen een bal direct wanneer ze bij je in de buurt zijn, dus het is zaak de bal zo snel mogelijk door te spelen naar een teamgenoot. Snel kijken en kaatsen is het voornaamste wat je zult doen. Uitwijken naar de flanken is vaak de beste tactiek om te zorgen dat je medespelers vrij komen te staan, of om een mooie voorzet te geven. Middendoor kun je op aanzienlijk meer weerstand rekenen. Het hoge speltempo brengt wel enkele nadelen met zich mee. Het grootste nadeel is wel dat de camera het tempo van de bal bij moet zien te houden. Je schiet aan duizelingwekkende snelheden heen en weer over het veld, wat soms wat desoriënterend werkt. Daarnaast kreeg ik al vrij snel last van motion sickness, iets waar ik bij andere games eigenlijk nooit problemen mee had. Zeker naar een paar biertjes is de schade niet te overzien.

Een prachtige doelpoging van deze Braziliaan.

Met zijn eenvoud is Sensible Soccer een uitstekende partygame. Iedereen kan het spel in enkele minuten onder de knie krijgen en na een paar uurtjes spelen valt er ook niet heel veel meer bij te leren. Je kunt misschien nog net iets beter getraind raken in het passen en mikken, maar daar houdt het ook mee op. Dit lijkt ook het grootste gevaar te gaan worden voor het spel, want de herhaling ligt duidelijk op de loer. We zullen binnenkort ons eindoordeel vellen, want Sensible Soccer komt al begin juni op de markt. Het spel zal voor 30 euro gaan kosten voor de PC en 40 euro voor de Xbox 360 en Playstation 2.