Het is moeilijk om te beschrijven wat zo bijzonder aan Rage is. Losse onderdelen zijn misschien al indrukwekkend, maar het is het totaalplaatje dat je doet hunkeren naar de game. Deze first-person shooter in postapocalyptische sferen weet een sterke combinatie van spelelementen zo sterk te presenteren dat het moeilijk is niet enthousiast te worden. Rage straalt, en met recht. Niet alleen ziet de game er dankzij de nieuwe engine belachelijk goed uit, de kwaliteit van de game lijkt in al zijn aspecten uitmuntend te worden. De shooter-actie ziet er goed uit, het racen oogt lekker en de diverse spelwereld belooft tientallen uren speelplezier.

Id Tech 5

Eerlijk is eerlijk, als Rage er niet zo goed uit had gezien waren we een stuk minder enthousiast geweest. De spil van de engine is de zogeheten Virtual Texturing-techniek, die gebaseerd is op de iets oudere MegaTexture-techniek die ook al gebruikt werd in Quake Wars: Enemy Territory. John Carmack, oprichter van Id en allround genie heeft deze techniek verbeterd en verwerkt in een compleet nieuwe engine, die zodanig efficiënt te werk gaat dat de creatieve vrijheid er niet voor hoeft in te boeten. Zo maakt Virtual Texturingeen hoop werkgeheugen vrij door één grote texture te gebruiken in plaats van allerlei kleinere textures. De engine houdt vervolgens te allen tijde de positie van de speler in de gaten en laadt alleen die delen van de texture in die het op dat moment nodig heeft.

Belangrijker is natuurlijk wat die prachtige engine uiteindelijk voor de gamer doet. Dankzij de Virtual Texturingzit er namelijk weinig overbodige informatie in het geheugen, waardoor er meer ruimte vrij is voor andere zaken. Zo kunnen er bijvoorbeeld meer verschillende modellen ingeladen worden. Dit vertaalt zich in uniek uitziende personages en dus geen gekloonde inwoners in de wereld van Rage. Maar ook het feit dat er geen pop-up is en je daardoor van de omgeving kunt genieten zover het oog reikt getuigt van de efficiëntie van de engine. Dit alles draait heerlijk op de Xbox 360 en lijkt nauwelijks tot niet te verschillen van de PC-versie die vorig jaar op de Gamescom getoond werd. Voor wie iets meer wil weten van de Id Tech 5-engine is de presentatie van J.P. van Waveren overigens zeker een aanrader.

Geanimeerd

De presentatie in Parijs was grotendeels hetzelfde als de demonstratie vorig jaar op de Gamescom, maar nu met wat nieuwe informatie. De demonstratie begint op dezelfde manier, op dezelfde plek. Als enige overlevende van jouw Ark (ondergrondse bunker die het voortbestaan van de mensheid moest garanderen) kom je boven in een postapocalyptische wereld vol andere overlevenden en mutanten. Het grootste gevaar schuilt hem misschien nog in de mysterieuze autoriteiten die de touwtjes strak in handen hebben. Ze schijnen overlevenden uit de Arken te ontvoeren, om met hun onaangetaste genen te experimenteren. Althans, dat vertelde een klein oud mannetje ons.

Het kleine mannetje, woonachtig in een schamel hutje buiten de bewoonde wereld, wordt Crazy Joe genoemd. Hoewel z’n geratel al een paar stille hints geeft naar de herkomst van z’n bijnaam, is het z’n lichaamstaal die tot de verbeelding spreekt. Met een kromme rug zwaait hij zijn armen wild om zich heen en neemt hij vreemde poses aan om zijn wilde theorieën kracht bij te zetten. De bewegingen zijn zo natuurgetrouw dat je bijna niet doorhebt hoe prachtig de schaduwen zijn die deze bewegingen op de muur achter hem doen vallen. Maar ook in Wellspring, de eerste nederzetting die je tegen zult komen, zie je unieke personages met hun eigen (zeer menselijke) manier van bewegen. Denk bijvoorbeeld aan een man die in een kroeg, met een sigaret tussen zijn vingers, uit de losse pols zwaait terwijl hij in gesprek is met zijn vrienden. Deze kleine details maken dat Rage een zeer sterke, levende wereld neer weet te zetten.

Compleet

Rage gaat duidelijk een stapje verder dan de gemiddelde shooter. Je zou bijna kunnen zeggen dat het wat weg heeft van een RPG, met alle items en zijmissies, maar ‘gelukkig’ wordt dit binnen de perken gehouden. Zo heb je geen limiet van voorwerpen wat je met je mee kunt dragen en stijg je niet in niveau. Het is een zeer complete shooter-ervaring, of misschien moeten we het een sandbox-shooternoemen. Wat je in ieder geval los mag laten is het idee van een postapocalyptische Western-game. Het eerste deel van de game speelt zich inderdaad af in zanderige sferen, maar later komt de speler ook in Subway Town terecht. Deze stad is gebaseerd op metropolen als New York en Tokyo, en zet daarmee een compleet andere sfeer neer.

Maar diversiteit zie je ook in het wapentuig en de verschillende gadgets die tot je beschikking staan. Zo kan de speler allerlei vijanden te lijf gaan met de overbekende shotgun en het net zo traditionele machinegeweer, maar gelukkig ook met een scala aan andere wapens. Kom je bijvoorbeeld vijanden tegen die in een plas water staan? Dan is het een goed idee om er een elektrisch geladen pijl op af te schieten met je kruisboog. Sta je voor hetere vuren, dan kan het weer handig zijn om wat ondersteuning te krijgen van een robotspin met machinegeweer. Hoeveel gadgets je tot je beschikking zult hebben hangt af van hoe fanatiek je bent. Verken je graag de grote wereld van Rage en kijk je in alle hoeken en gaten dan zul je blauwdrukken, onderdelen of zelfs complete prototypes vinden. Gaat vervolgens een gadget stuk dan kun je alleen nog de onderdelen oppakken die intact gebleven zijn en zul je nieuwe onderdelen moeten zoeken om hem te herbouwen.

Maar ook zonder verzamel- en knutselwoede is er genoeg te doen. Pak bijvoorbeeld de auto en ga voor een rustgevende rit in het diverse landschap buiten de steden. Vergeet alleen niet je oliepeil te checken, je bepantsering the controleren en de ammunitie aan te vullen, kogelgaten doen immers geen wonderen voor het rijgedrag. Bandieten liggen regelmatig op de loer, en een goed bewapend stalen ros is dan ook geen overbodige luxe. Raak je hem in alle chaos kwijt? Geen probleem, je kunt hem met een druk op de knop terug laten slepen. Want eerlijk is eerlijk, een half uur lopen is geen pretje. Nee, je auto is belangrijk en uniek. Je kunt in de steden er dan ook upgrades voor kopen en het uiterlijk aanpassen. Ook is er in Wellspring een racecompetitie waarvoor je jezelf kunt aanmelden. Auto’s van anderen jatten zit er niet in, de ontwikkelaar wil echt dat je waarde gaat hechten aan je zelfgebouwde bak.

We zijn behoorlijk onder de indruk van Rage. Of het nu de techniek erachter is of de gevarieerde spelelementen, alles getuigt van een enorme creativiteit en een motivatie om de spelervaring zo goed mogelijk te maken. Kan het beter? Dan hebben ze er wel een idee voor. Gaat het ten koste van het speelplezier? Dan lossen ze het op een andere manier op. Een ijzersterke game dus, die geen steken lijkt te laten vallen. Nu is het wachten nog op meer details rondom de multiplayer die er ook in komt te zitten, met misschien wel een coöperatieve modus.