Met enige scepsis gingen we tijdens de Games Convention naar een demonstratie van Need for Spreed Pro Street in het EA paviljoen. Het laatste deel van de serie liet ons namelijk niet met een onverdeeld positief gevoel achter en het was de vraag of de preview van Pro Street ons een goed gevoel zou brengen. Na het zien en spelen van de nog in ontwikkeling zijnde game kunnen we niets anders zeggen dat Pro Street ons positief heeft verrast. Dit zou wel eens een hele goede kunnen worden.

Need for Speed Pro Street is de spiritueel opvolger van Underground en Carbon. De nadruk wordt weer gelegd op het tunen en pimpen van auto's, maar het free-roaming aspect is wel verdwenen. Dit heeft een goede reden, want producer Scott Nielsen vertelde ons dat staatracing in Pro Street uit het illegale wereldje is verheven naar iets beters. EA probeert met Pro Street namelijk een situatie weer te geven waarin straatracen zich over een periode van ongeveer vijf jaar zal bevinden. Dit betekent dat straatracers grote sponsors hebben aangetrokken en op grootse georganiseerde evenementen het tegen elkaar opnemen. De veertien locaties waar geracet kan worden zijn verdeeld over de hele wereld en bevestigen de toename van professionaliteit in het straatracen.

Het eerste dat opviel tijdens de speelsessie met Pro Street was hoe realistisch de auto's eruit zien. De reflectie en het detail in de auto's zorgden voor het gevoel van echtheid. Eerst werden we getrakteerd op een beetje spielerij van één van de ontwikkelaars met een opgevoerde BMW 3-serie. Tijdens een burnout was duidelijk het geavanceerde rook systeem te zien dat men had ontwikkeld voor Pro Street. De rook wikkelde zich als het ware om de banden heen en breidde zich uit totdat bijna niets meer van de auto was te zien. Ons werd verteld dat het produceren van rook een perfecte manier was om je tegenstander het moeilijker te maken door hem het zicht te ontnemen. Een leuke tactiek in online races lijkt ons.

Na een beetje driften werd de BMW richting een vangrail gestuurd om daar met volle kracht in te rammen. De schade was minder dan je in werkelijkheid zou verwachten, maar het werd overtuigend weer gegeven. Na vaker in contact te zijn geweest met de vangrail begon duidelijk te worden dat de schade progressie vertoonde. Bumpers begonnen van de auto te vallen, maar ook het weggedrag werd minder.

 De omslag van illegaal naar legaal is overigens niet het enige aspect van de game dat drastisch is veranderd. Toen de game werd gedemonstreerd werd ons duidelijk dat EA af is gestapt van de arcade gameplay en het over een meer realistische boeg heeft gegooid. Dit wil niet zeggen dat we te maken hebben met een racesim, maar zoals mijn waarde collega Ronn kan beamen, was het bijzonder moeilijk om een auto in bedwang te houden. Bochten waren moeilijk te nemen, maar zelfs op het rechte stuk was het een gevecht om de BMW in bedwang te gouden.

Toen de auto door een kuil in het parcours met de onderkant de weg raakte, was het gedaan met de race. De auto was niet meer onder controle te houden en stuurde rechtstreeks af op een lantaarnpaal. Met alle destructieve gevolgen van dien. Ons werd verzekerd dat het aanzetten van een aantal hulpmiddelen het rijden wat makkelijker zou gaan maken, maar het was duidelijk dat enige gewenning nodig was om een race te kunnen winnen.

Hoewel we het tuninggedeelte van de game niet onder handen konden nemen, werd wel duidelijk gemaakt dat het in Pro Street ook weer in grote mate aanwezig zal zijn. Zowel optisch als mechanisch zullen de auto's aan te passen zijn. Ditmaal zal ook de autosculpt-optie weer aanwezig zijn, die de speler in staat stelt alle uiterlijke onderdelen naar eigen smaak aan te passen. Waar autosculpt in Carbon nog aan limieten onderhevig was, zal de optie in Pro Street praktisch geen beperkingen meer kennen. Bovendien hebben de uiterlijke onderdelen zoals luchtinlaten en spoilers ditmaal ook invloed op de rijdeigenschappen. Vraag je je bijvoorbeeld af waarom je über-krachtige auto zo langzaam is, dan is het misschien een goed idee om de luchtweerstand te verminderen door wat onderdelen aan te passen.

 In vier klassementen is deel te nemen in Pro Street. Naast normale races is zijn er ook nog drift, speed challenge en drag. De laatste werd nog aan ons getoond. Ditmaal was het de beurt aan een dikke Chevrolet Camaro om ons te tonen wat dragracen in zou gaan houden. Eerst werd er een burnout gedaan om de banden op te warmen. Dit is als het ware een minigame die ervoor zorgt dat je betere grip krijgt tijdens een drag race. De momenten voor de start van een race zijn gelijk aan die van andere games in de reeks. Een meter toont aan wat het beste toerental is en als de teller afgelopen is, begint het geweld. Leuk om te zien was dat de Camaro een wheelie maakte op het moment dat de race startte. Nielsen wist ons te vertellen dat ze er nog niet over uit waren of het maken van wheelies ook in de uiteindelijke game zou voorkomen. Het was in ieder geval nog niet perfect uitgewerkt, aangezien de wheelie ervoor zorgde dat de bestuurder geen controle meer had over de auto's. De eerste poging resulteerde dan ook in een botsing met een lantaarnpaal.

Need for Speed Pro Street was uiteindelijk een positieve verrassing voor ons. De ommezwaai die de ontwikkelaar heeft gemaakt met de game lijkt de franchise de goede kant op te sturen. De game staat gepland voor een release op 2 november voor PC, Xbox 360 en PS3.