Uitgever Sega nodigde ons uit voor een exclusieve demonstratie van Napoleon: Total War. We trappen gelijk af met één van de belangrijkste toevoegingen aan Napoleon: Total War: de 'drop-in'-speeloptie. Met deze optie is het mogelijk om tijdens het spelen een andere speler via Steam uit te nodigen om direct de rol van de computergestuurde vijand over te nemen. Deze optie geeft een vernieuwende en levendige dimensie aan de Total War-reeks. Hoewel we dit nog niet in werking hebben mogen aanschouwen, heeft het idee op zich enorm veel potentie, en zijn we zeer nieuwsgierig naar hoe dit uit gaat pakken.

Ook zonder menselijke tegenstanders biedt Napoleon: Total War echter genoeg uitdaging. Ontwikkelaar Creative Assembly heeft namelijk een nieuwe kunstmatige intelligentie geschreven voor de computergestuurde tegenstanders. Door dit nieuwe systeem maken tegenstanders beter gebruik van tactieken en visuele aspecten in het spel, zoals rook en natuurlijke beschutting, waardoor deze een stuk menselijker overkomen.

Generaals

Generaals spelen opnieuw een grote rol in de Napoleon: Total War. Deze eenheden, waarvan er zo'n veertig in het spel zitten, zijn gebaseerd op echte generaals uit deze tijd. Elke generaal heeft een moraalcirkel om zich heen, waarin eenheden meer vertrouwen krijgen in een gevecht, meer schade doen en minder snel het hazenpad kiezen als de voortdurende strijd er wat minder rooskleurig uit begint te zien. Mocht een generaal in het heetst van de strijd sterven, dan is hij voorgoed onspeelbaar in de rest van de verhaallijn. Omdat iedere generaal zijn eigen specialiteiten heeft, kan het verlies van één van deze bevelhebbers desastreus zijn voor de prestaties van het leger in een verdere periode van de verhaallijn. In de demonstratie kregen we te zien wat het effect is als een generaal een kanonskogel opvangt met zijn gezicht. Het moraal van de infanterie-eenheden slonk zichtbaar en al snel was het halve leger op de vlucht voor de tegenstander, met als gevolg dat het level verloren werd.

Historisch gezien is tevens er aan alle details gedacht. Alle geschiedenisiconen uit het tijdperk van Napoleon zijn bijvoorbeeld van de partij. Om de verhaallijn niet al te voorspelbaar te maken, het einde staat immers in de geschiedenisboeken geschreven, belooft de ontwikkelaar de mogelijkheid om de geschiedenis te herschrijven. De Slag bij Waterloo, waar Napoleon zijn grote verlies leed, kan nu dus ook gewonnen worden.

Gameplay boven alles

De doorgewinterde Total War-fan kan sowieso in z'n handjes wrijven met Napoleon: Total War. Er zijn maar liefst 355 nieuwe eenheden voor de verschillende facties klaargestoomd, waarbij elke factie natuurlijk enkele exclusieve eenheden bezit. Daarnaast is er een volledig nieuw scala aan technologieën aanwezig, die allen zijn aangepast aan het nieuwe speltijdperk. Met de enorme veldslagen op prachtig vormgegeven gebieden in onder andere de Alpen, Rusland en de woestijn van Egypte belooft het spel weer genoeg nieuwe en frisse gameplay aan de speler voor te schotelen.Een van de veranderingen in gameplay is bijvoorbeeld de tijd tussen beurten. Vanwege het relatief kleine tijdsbestek waarin het spel zich afspeelt, is het tijdsverloop tussen beurten verlaagd van zes maanden naar slechts twee weken. Het gevolg is dat eenheden minder snel gecreëerd en aangevuld worden en dat er per beurt minder geld gegenereerd wordt.

Een mooie oplossing om geldgebrek te voorkomen is de plunderoptie. Als de speler een nieuwe stad overneemt, krijgt deze de keuze om de stad rustig in te nemen, wat resulteert in meer respect van de inwoners maar een relatief klein geldbedrag, of de stad te plunderen en in de brand te zetten, wat weer resulteert in een enorme opbrengst, maar een gebrek aan respect. Hoewel het plunderen misschien een logische en handige keuze lijkt, gaat dit op de lange termijn tegen je werken. Een platgebrande stad levert logischerwijs minder winst en voordeel voor je koninkrijk op dan een welvarende stad. Het is daarom verstandig om een goede balans te vinden tussen brute en vredige overnames.

Een andere aangename toevoeging aan de serie is een zogenaamde 'shake-cam'. Deze laat het camerabeeld van de speler hevig heen en weer schudden bij grote explosies. Hoewel dit misschien niet al te spectaculair klinkt, verhoogd het de intensiteit van het spel enorm. Als voorbeeld hierbij kregen we een grenadiereenheid te zien die allemaal tegelijk hun granaat naar een vijandelijk eenheid slingerden. De intensiteit die hierbij gepaard ging is werkelijk waar ongekend.

Prachtig

Ook visuele effecten hebben een grote invloed op de prestaties van de eenheden in Napoleon. Zo zorgt een regenbui dat buskruit nat wordt, met als gevolg dat het herladen van wapens langer duurt. Ook zandstormen en rookontwikkeling beïnvloeden niet alleen het zicht van de speler zelf, maar ook dat van de legers die hierdoor deze minder accuraat schieten. Om in heetst van de strijd toch nog een goed overzicht te houden, is er een picture-in-picture-systeem geïmplementeerd. Dit systeem laat een klein venster in beeld zien wanneer er een belangrijk activiteit plaatsvindt tijdens een veldslag. Wordt bijvoorbeeld de infanterie onder vuur genomen terwijl de speler bezig is zijn kanonnen te plaatsen, dan komt hier een melding van in het scherm.

Daarnaast heeft ook de campagnemap van het spel een hevige oppoetsbeurt ondergaan. Door gebruik te maken van nieuwe technieken heeft ontwikkelaar Creative Assembly veel meer detail aan kunnen brengen op de plattegrond. Waar deze in de vorige delen van de serie wat kaal was, zijn nu sfeervolle bomen, mist en besneeuwde bergtoppen te zien.

Al deze grafische effecten komen prima tot recht met de engine die ook voor Empire: Total War is gebruikt. Belangrijk om hierbij te vermelden is dat de ontwikkelaars verder hebben gebouwd op de 1.5-versie van Empire. Hierdoor zijn de problemen die tijdens de release van Empire: Total War de kop op staken niet aanwezig en zijn de systeemeisen gelijk gebleven. Het oog voor detail blijft daarbij enorm. Zo stoffen weggeblazen of gevallen units zich af voordat ze weer verder strijden en zijn er een enorm aantal soldaten opnieuw vormgegeven. Zelfs op de laagste grafische instellingen zijn er 64 verschillende gezichten beschikbaar voor de eenheden, wat net dat beetje extra realisme met zich meebrengt. Een oorlog tussen klonen lijkt hiermee in ieder geval verleden tijd.

Al met al lijkt Napoleon: Total War weer een pareltje te worden waar alle RTS-liefhebbers naar uit moeten kijken. Met de 'drop-in'-speeloptie, de verbeterde AI en de toevoeging van de 'shake-cam' kan het ook haast niet misgaan met Napoleon: Total War. De game ligt in februari 2010 in de winkels.