In Japan is dat geen enkel probleem. We horen regelmatig verhalen van speciale Monster Hunter-cafés. En zelfs als je daar in de trein of metro zit, blijken grote groepen forenzen lekker te ad-hocen om nog even dat enorme beest te verslaan voor de dag als kantoormedewerker weer begint.

Monster Hunter 4 op 3DS is wel voorzien van een volwaardige online modus, zodat we niet meer gekooid zitten in een eenzame wildernis. Dubbel jammer dus voor ons dat de previewversie juist die functie nog niet in werking heeft, en we onze MH-avonturen weer helemaal alleen moeten beginnen.

Tutorials

De eerste stappen in de game zijn subtiel gestroomlijnd, dankzij de toevoeging van meer introductiequests. Nu was het altijd al zo dat je een reeks ‘eenvoudige’ opdrachten kreeg om te beginnen, waarbij je geacht werd de fijne kneepjes van het spel te leren. In de praktijk was Monster Hunter (vooral de eerste die wij speelden, MH Freedom op PSP) een haast onbegrijpelijke ervaring omdat er zo veel verschillende systemen zijn om te leren.

De eerste moeilijke keuze is bijvoorbeeld met welk wapen je wilt vechten. Wij zijn er door andere games aan gewend geraakt dat wapens wel verschillend lijken maar in de praktijk niet zo bar veel verschillen. Niet zo in Monster Hunter, waar elk wapen het spel totaal anders maakt. Een groot zwaard bijvoorbeeld is heel log en traag, en je kunt er ook minder snel meer rennen. Iedere klap moet je goed timen, want als de beweging eenmaal in gang is gezet, kun je niet meer bijsturen. Daar staat tegenover dat klappen met dat zwaard veel meer schade aanrichten dan bijvoorbeeld de snelle ‘dual blades’.

Monster Hunter 4 heeft gelukkig een hele lijst met tutorialmissies, waarbij je elk wapen kunt uitproberen. Eerst krijg je een korte uitleg waarna je alles wat je gelezen hebt kunt uitproberen in een arena. Deze missies maken het nu eindelijk eenvoudig om eens wat verschillende wapens uit te proberen voor je een favoriet vindt. Hoewel dit een verbetering is, zijn die uitlegteksten niet de beste manier om uit te leggen dat elk wapen speciale combo’s heeft, elk met een bepaalde knoppencombinatie. Het leert je ook absoluut niet de finesses van een wapen.

TMI

De leercurve blijft steil. Voor een beginner is het nog steeds een duizelingwekkende hoeveelheid informatie, die niet altijd even interactief wordt duidelijk gemaakt. Naast het vechten zijn er namelijk heel veel andere dingen om rekening mee te houden, en de introductiemissies helpen slechts een beetje om beter te begrijpen wat voor effect een goede maaltijd heeft op je prestaties, hoe je je ‘assistent katten’ het beste kunt inzetten en hoe je via de enorm diepe ‘crafting’ nieuwe wapens, wapenrusting en gebruiksvoorwerpen kunt maken.

Dit is wat ons betreft ook niet per se een probleem. De grote charme van Monster Hunter is nu juist dat het een systeemgedreven spel is. Monster Hunter is tot op zekere hoogte een simulator: een survivalgame waarbij je rekening moet houden met de temperatuur van je omgeving, honger, verwondingen, en waarbij je letterlijk leeft van wat het land je biedt. En dat aspect is in MH 4 nog volledig in tact.

Dit is dusdanig het geval dat het spel er voor het ongeoefende oog hetzelfde uitziet als de vorige edities. Nog steeds klinken dezelfde geluidseffecten en muziekjes. Wat dat betreft heeft de reeks inmiddels een even iconische beeld- en geluidtaal als de Mario-reeks. Het zou niet echt Monster Hunter zijn als het geluid van een pikhouweel op een steen opeens anders zou klinken.

Beter

Maar onder die overbekende schil zien we nu al, tien uur in de game, nieuwe nuances en verbeteringen. Het bewegen bijvoorbeeld is soepeler. Klimmen kan nu niet alleen omhoog en omlaag maar ook zijwaarts. En de nieuwe wapens, zoals de Insect Glaive, zijn welkome nieuwe aanvullingen op een toch al enorm uitgebreid arsenaal.

Onze eerste indruk is dat dit vooral meer Monster Hunter is. Wat ons betreft is dat een compliment, maar we verwachten dat mensen die echt een hekel hebben aan de reeks, niet door de nieuwe tutorialmissies bekeerd zullen worden.

De grootste vraag is vooralsnog vooral hoe de online multiplayer functioneert. Dat is namelijk de grote verandering sinds MH3 Ultimate voor 3DS (de Wii U versie kon al online). Hoe stabiel is de verbinding op de 3DS? Hoe soepel speelt het? Pas als we dat hebben ervaren, weten we of dit inderdaad de must-have Monster Hunter is.