Ja hoor, ze bestaan nog steeds; vliegsimulators op de PC. Er was een periode gedurende de jaren '90 waarin vliegsims behoorlijke populariteit genoten. Niet alleen onder vliegfanatici, maar ook onder gamers. Ondergetekende kan zich in zijn jongere jaren nog wat fijne speeluurtjes herinneren met games als Aces of the Pacific, Aces over Europe, AH-64D Longbow, F-22 ADF en meer van zulke titels. Dat is nu echter al lang en breed voorbij. Een poging tot het spelen van een vliegsim heb ik al in jaren niet meer gedaan. Het was toen altijd wel even leuk, zeker omdat ze niet allemaal even realistisch waren en je ook zelf vaak kon bepalen hoedanig het een simulatie van de werkelijkheid moest zijn. Tegenwoordig is het een niche-genre geworden en zijn er nog maar een klein aantal spelers op de markt. Bovendien zitten daar niet zo heel veel gamers meer tussen, maar zijn vooral de echte fanatici overgebleven.

Voor Microsoft is deze markt echter nog lucratief genoeg. Zo getuigt de aankomende release van Flight Simulator X, alweer het tiende deel uit deze populaire reeks. Deze 'games' hebben zich altijd al onderscheiden van de rest met uitzonderlijk realisme, uitstekende 'modability' en een unieke focus op vliegtuigen en helikopters die verder weinig met het militaire gebeuren van doen hebben. Hier gaat het niet om het vervullen van militaire operaties en het houden van dogfights, nee het gaat hier echt om het realistisch rondvliegen met allerlei soorten vliegmachines.

Bij het opstarten van de preview-versie, merkte ik echter al wel snel op dat Microsoft toch wat elementen heeft geïntroduceerd om ook een bredere markt aan te spreken. Zo herbergt de sim een groot aantal missies die je uit kunt voeren. Het gaat hier niet om het vernietigen van doelen, maar het vliegen met verschillende soorten vliegmachines onder allerlei uitdagende omstandigheden. Ook kent de game een uitgebreide tutorial-mode die je alle kneepjes van het vak bijbrengt, evenals een omvangrijke encyclopie. Zo kun je jezelf helemaal op de vlieghobby storten als je zou willen.

 De instellingsmogelijkheden in de game zijn ook legio. Niet alleen op grafisch gebied kun je enorm veel instellen, ook qua realisme is er een hoop mogelijk. Toch neemt dit niet weg dat ook op de laagste simulatiegraad, de game nog erg realistisch is. De drempel blijft behoorlijk hoog, helemaal wanneer je het met toetsenbord en muis moet stellen. Eigenlijk is spelen daarmee niet aan te raden, want je mist gewoon teveel controle over je vliegtuig. Wanneer er ook maar een beetje wind staat, is het met de pijltjestoetsen eigenlijk al te lastig om het vliegtuig fatsoenlijk onder controle te houden. Wil je hier dus het maximale uit halen, dan is een joystick absoluut een vereiste.

 Een andere vereiste is dat je een behoorlijk stevig systeem thuis hebt staan. Hoewel de graphics erg schaalbaar zijn, blijft dit een vrij zware game. Bovendien is het op de laagste instellingen net iets te lelijk. Als je alles op maximum instelt, is dit echter een schitterende mooie game. Er zullen echter niet veel PC's zijn die dat al soepeltjes kunnen draaien. Doorgaans is de lucht gevuld met vliegtuigen, elk met een eigen AI en ook op de grond zijn veel details, inclusief gedetailleerde bomen en volledig gemoddelde en realistisch geanimeerde dieren en mensen. Allemaal schitterend dat Microsoft zoveel aandacht heeft besteed aan het realisme, maar het zal lang niet voor iedereen weggelegd zijn. Zeker als we ook nog even bedenken dat deze game standaard 15GB aan hardeschijfruimte in beslag neemt. Dat was voor mij toch een behoorlijke rib uit m'n schijf.

Kortom, ondanks de pogingen van Microsoft om de game toegankelijker en aantrekkelijker te maken voor een breder publiek, blijft dit eerst en vooral een game voor de echte fanatici. Die mensen die bijvoorbeeld zelf ook vliegen of daar bijzonder in geïnteresseerd zijn. De vliegtuigspotters en degenen die complete encyclopedieën over allerlei vliegmachines thuis hebben staan. Anderen die niet eerst een hele dag of meer kwijt willen zijn om een vliegtuig volledig goed te kunnen besturen, kunnen waarschijnlijk beter ergens anders gaan kijken.