Stevig in de bepantsering, met lans, extra zwaard en zwaar schild op het paard gehesen, glinsteren de ridders hun tegenstanders tegemoet. De commandant buldert moedwekkende woorden en de ridders juichen luid, gevolgd door gekletter van hun wapentuig. De koene ridders schreeuwen, terwijl ze op het gereedstaande rebellenleger inslaan. Total War is aangebroken! Schoonheid!

Voor kenners van de serie is eigenlijk weinig veranderd. Het vertrouwde menu springt je tegemoet en laat je al snel kiezen uit de singleplayer en de multiplayer. De singleplayer bestaat uit dezelfde mogelijkheden als Rome: Total War had. Eerst even oefenen in de trainingsmissie, de grote campagne starten, losse gevechten of een historisch gevecht naspelen. De muis bewoog als vanzelf naar de grote campagne en na het kiezen van de Fransen, opende de strategische kaart zich voor me.

De kaart heeft er nog nooit zo mooi uitgezien. Het lijkt heel veel op die van Rome: Total War, maar als er dan toch eens ingezoomd wordt, zie je allemaal kleine details die je in de voorloper niet zag. Bomen bewegen mee met de wind, visjes onder het wateroppervlak, vorst in de grond, vogels, karren over de onverharde wegen. Alles in vol detail! Enfin, de map is nog net zo functioneel als in het vorige deel, alles wijst zich min of meer vanzelf. Het is weer even uitvogelen welk gebouw wat doet, welke units produceert etcetera.

Opvallend is dat een stad nu ook in de vorm van een kasteel naast een gewone stad gebouwd kan worden. Kastelen hebben andere gebouwen tot hun beschikking en zijn voornamelijk meer gespitst op het voortbrengen van militaire units en functioneren tevens als enorme defensieve bolwerken. De steden zijn dan voor het economische gewin, toegespitst op handel. Dit betekent echter niet dat de steden zonder hun enorme muren moeten doen, want die zijn er wel. Het verschil ligt dan ook voornamelijk in de productie van verschillende units en gebouwen.

Filmpjes!

Het campagnespel ging snel vooruit en terwijl ik helemaal opging in de schoonheid van de kaart, onthulde zich het eerste filmpje in de game. Mijn spion had ik op pad gestuurd om een plaatselijke vijandelijke vestiging te onderzoeken en er werd mij getoond hoe hij zich naar binnen wist te wurmen. De filmpjes komen niet in de buurt van die van Shogun: Total War, maar dat ze er weer inzitten is goed genoeg voor mij! Het brengt het spel veel meer tot leven. Ze komen in alle soorten en maten, wanneer een spion een stad binnendringt, of wanneer deze betrapt wordt, of als een huurmoordenaar zijn doelwit te grazen neemt, wanneer de kruistochten beginnen en nog veel meer.

Nieuw?

Er zijn vele kleine veranderingen toegebracht. Zo speelt godsdienst nu een veel grotere rol, zijn er weer moordenaars om mee te stoeien, prinsessen om koningen mee te verleiden, handelaars, diplomaten, imams, priesters, ketters en nog zo ontzettend veel meer. Alles heeft daarnaast ook nog eens invloed op wat je doet. Als je bijvoorbeeld een ketter niet op tijd uitschakelt, dan verspreid hij een ander geloof in je steden, wat voor onrust zorgt, waardoor je weer minder hoge belastingen kunt innen én dat heeft weer als gevolg dat je minder units kan onderhouden of geen vooruitgang boekt qua productie. Handelaren brengen meer geld in het laatje en als ze goed genoeg zijn, kunnen ze andere handelaren uitschakelen, wat jou weer net wat meer geld oplevert.

Madeliefjes met rozengeur

Hoe mooi de strategiemap ook is, en hoe goed uitgewerkt alle functies zijn, zo teleurgesteld ben ik dan over het gevechtsgedeelte. De camera werkt nog altijd even ongemakkelijk, waardoor het lastig is om écht goed overzicht te houden. Dit is natuurlijk cruciaal, zeker in de allergrootste gevechten. Hier had ik dus tevergeefs wat verbetering verwacht.

Ook de artillerietuigen waren niet altijd even natuurgetrouw als ze leken. Nog altijd zit ik met verbaasde ogen te kijken hoe vijandelijke ballista’s (wapentuig dat enorme pijlen afschiet) mijn stenen muren naar beneden haalden. Er waren geen explosieven aan bevestigd, maar mijn muren haalden ze toch moeiteloos naar beneden, iets wat niet helemaal klopt denk ik zo. Iedereen weet ook dat het niet bepaald slim is om cavalerie op speereenheden af te sturen. Af en toe gebeurt het wel eens dat je die fout alsnog begaat, zo ook ik. Mijn cavalerie werd binnen no-time afgeslacht. Echter, wanneer ik de tegenstander dezelfde truc probeerde te flikken, werden mijn speermannen moeiteloos omgehakt. Mijn strategie dus naar de filistijnen.

Het lijken enkele kleine oneffenheden, maar als er meerdere malen tijdens gevechten zo een einde aan je strategie wordt gemaakt, met als gevolg dat jouw zorgvuldig opgebouwde dorp verloren gaat, groeit de frustratie. Iets wat absoluut niet de bedoeling geweest kan zijn.

Als laatste blijft het ietwat onduidelijk om te zien wat de status is tussen de verschillende facties die allemaal meedoen. Het ene moment heb je nog een alliantie, op het andere moment staan ze met duizend man voor jouw poorten te rammelen. Ik kan mij echter indenken dat het in die tijd ook ongeveer zo ging, dus dit neem ik de game niet zo zeer kwalijk. Een duidelijker overzicht was op zich wel welkom geweest.

Spiritus sancti

Nu klink ik heel negatief over Medieval 2: Total War, maar mijns inziens valt dat enorm mee. De game staat wederom als een huis, net als zijn voorganger. En dat is misschien wel mijn punt. Het lijkt enorm veel op zijn voorganger Rome: de strategische map is vertrouwd, het heeft in feite dezelfde combat en alleen setting is compleet verschillend. Veel van de foutjes die er nog in Rome zaten, zijn ook hier weer te vinden. Het grootste verschil zit hem meer in de kleine toevoegingen en de enorme grafische boost die het spel gekregen heeft. En ondanks dat dit de previewversie was, denk ik niet dat er nog al teveel aan veranderd zal worden. De game is namelijk al een tijdje geleden goud gegaan en zal niet lang meer op zich laten wachten. De vernieuwingen zijn goed genoeg om de game op te frissen en lange tijd weer boeiend te houden. Maar dit komt in mijn ogen niet in de buurt van Rome: Total War. We wachten de uiteindelijke versie met nog meer spanning af.