Het uitstapje naar de Pacific heeft de Medal of Honor reeks geen goed gedaan. Zowel Medal of Honor: Rising Sun als Medal of Honor: Pacific Assault konden niet opboksen tegen hun illustere voorgangers. Electronic Arts besloot vervolgens om het strijdtoneel weer naar Europa (en Afrika) te verplaatsen met de nieuwste consolegame in de reeks, Medal of Honor: European Assault. Met een nagenoeg voltooide previewversie van het spel mochten we zelf uitproberen of dit een positief resultaat heeft gehad.

European Assault opent alvast op sfeervolle wijze, met authentieke beelden uit de Tweede Wereldoorlog die door de stem van een oude man van commentaar voorzien worden. Plotseling gaat de stem over in die van een jonge man en voor je het weet bevind je je in de havens van Normandië. Vliegtuigen vliegen over, kogels zoeven langs de oren en granaten ontploffen met een doffe dreun. Sfeer alom, totdat je begint met spelen.

Electronic Arts lijkt er vooralsnog namelijk nog niet in geslaagd om de juiste balans tussen authenticiteit en arcade-gameplay te hebben gevonden met European Assault. Zo was de grimmige oorlogssfeer direct weg wanneer je merkt dat het wapen dat een tegenstander laat vallen, als een roterend icoon boven zijn lichaam blijft zweven. Hetzelfde geldt voor granaten en gezondheidskisten, die van een rood of groen kruis voorzien worden afhankelijk van het type.

Maar ondanks dat de voor Medal of Honor kenmerkende oorlogssfeer een beetje in het gedrang komt door deze iconen, speelt het spel best lekker weg. Als een wilde gek op je tegenstanders afrennen zal niet werken, je zult voorzichtig te werk moeten gaan en gebruik moeten maken van je omgeving om jezelf te beschermen. Je tegenstanders doen dit ook uitstekend, wat zorgt voor een leuke wisselwerking.

Een erg omstreden nieuwe feature was de Rally Mode, waarmee je jezelf tijdelijk kunt opwaarderen tot supersoldaat met onbeperkte gezondheid en extra dodelijke kogels. Deze Rally Mode kun je activeren nadat een metertje is volgelopen. Het metertje vult zich bij het maken van headshots of wanneer je meerdere tegenstanders kort na elkaar neer maait (zonder daarbij zelf geraakt te worden). Vervolgens kun je de Rally Mode activeren, die van vrij korte duur bleek te zijn. Ook omdat het spel vertraagt in de Rally Mode, valt het uiteindelijke effect ervan reuze mee. Noem het een korte euforie die je even kan helpen in een noodsituatie, maar als een ware Rambo tekeer gaan is er nog niet bij.

De afbreuk die de Rally Mode doet aan het realisme valt in het niet bij de grote iconen van de wapens. Wel zorgt de Rally Mode voor een frisse wind door de gameplay, omdat je veel meer gefocust te werk gaat. Je probeert echt je best te doen headshots te maken en zelf buiten schot te blijven, wat voor wat extra uitdaging in de gameplay zorgt. Ook verlies je de inhoud van je Rally Meter wanneer je buiten westen raakt (je kunt jezelf een aantal keren met een revive weer terug tot leven wekken), waardoor je dat kosten wat kost wilt vermijden. De afbreuk die de Rally Mode doet aan het realisme, valt trouwens in het niet bij de grote, ronddraaiende iconen en het algehele arcadegevoel van het spel.

Een grote verbetering in European Assault is de minder rechtlijnige opzet van de spellocaties. Er zijn vaak meerdere doelen, waarvan een aantal optioneel. De volgorde waarin je deze doelen volbrengt kun je zelf kiezen, omdat ze niet persé op één route liggen. Toch is er van complete vrijheid nog geen sprake, eerder van meerdere lineaire paden waartussen je kunt kiezen. De omgeving kent nog steeds vrij onnatuurlijke afbakeningen, maar het is minder storend dan in voorgaande spellen in de reeks. Wat wel jammer is, is dat de verschillende objectives steeds weer van hetzelfde type zijn. Zo is er altijd een belangrijke, ietwat sterkere tegenstander die je in de pan mag hakken. Ook moet je meestal wat documenten opsporen en vijandige doelwitten opblazen.

Tot slot nog een opmerking over de graphics. European Assault kan namelijk, afgaande op de previewversie, niet op tegen de concurrentie in het genre, waaronder Project Snowblind en Killzone. Vooral de aliasing is wat nadrukkelijk aanwezig, wat soms zorgt voor wat onduidelijkheid in de verte. Ook is er nog net iets teveel sprake van pop-up aan de horizon, wat soms de gameplay in de weg staat. Zo zag ik op een gegeven moment een tegenstander midden op straat gehurkt staan. Een poging hem neer te schieten faalde. Toen ik een stap dichterbij zette, bleek er ineens een houten kist voor hem te staan.

Al met al is onze eerste indruk van European Assault een beetje gemengd. Het spel voert enkele goede verbeteringen door in de Medal of Honor reeks, zoals de minder rechtlijnige opzet en de extra uitdaging die de Rally Mode met zich mee brengt. Daar tegenover weet men minder dan ooit te voren een balans te vinden tussen arcade en authenticiteit. In de paar maanden die men nog heeft tot de release, valt er dus nog aardig wat te sleutelen. Zeker omdat een online multiplayermode niet van de partij zal zijn, moet de singleplayer dit maal flink beter uit de verf komen dan die van Medal of Honor: Rising Sun.