Sports Interactive heeft dit soort wijsheden in de smiezen. De ontwikkelaar heeft voor Football Manager 2011 zowel het trainingssysteem als de interactie met spelers volledig op de schop genomen. Dit zijn zeker niet de enige veranderingen ten opzichte van vorige delen, maar wel de meest fundamentele. Hierdoor draait het nu immers niet enkel meer om de vaardigheden van de spelers en je strategisch inzicht, maar moet je ook veel bewuster je trainingsschema opzetten en in dialoog met je selectie gaan.

Toegegeven, ook in de vorige delen is de moraal van spelers belangrijk en kun je met een leuk trainingsmodel talenten tot heuse wereldsterren omtoveren. Toch is het voor het eerst dat je daadwerkelijk het gevoel krijgt dat je hier actief mee bezig moet zijn. Het contrast tussen de trainingsmogelijkheden van Football Manager 2010 in vergelijking met die uit 2011 is hier het duidelijkste voorbeeld van.

Middelvelder

In Football Manager 2010 kwam het er eigenlijk op neer dat je aan het begin van elk seizoen een half uurtje spendeerde aan het opzetten van een training. Je gaf aan dat creatieve middenvelders flink moesten trainen op dode spelmomenten en dat hun trainingsintensiteit niet al te hoog moest liggen. Voor elk type speler koos je een net wat andere opzet, maar het principe bleef hetzelfde. Of je deed zelfs die moeite niet en speurde fora af om daar de meest effectieve trainingsmethodes te downloaden en in je carrière te integreren.

In wezen veranderde je de trainingen nooit. Een trainingsschema werkte of niet. In Football Manager 2011 loont het zich daarentegen om hier regelmatig wat tijd in te steken. Sowieso zijn er veel meer mogelijkheden om zelf invulling te geven aan een training. Je geeft bijvoorbeeld aan welke assistent zich over welk onderdeel buigt. Als je hier een beetje slim mee omgaat, valt er het nodige rendement uit te halen. Een voormalig verdediger kan je selectie misschien veel beter vertellen hoe je een man moet dekken dan een of andere bureaucraat.

Voorafgaand aan elke wedstrijd kun je bovendien zeggen waar de nadruk moet liggen tijdens de trainingen. Weet je dat je tegen PSV speelt en heb je schrik van de corners en vrije trappen van Dzsudzsák, dan zet je groots in op het verdedigen van standaardsituaties. Of je traint op een nieuwe formatie, om zo de counter beter onder de knie te krijgen. Het spel geeft heel duidelijk aan waar je team bedreven in is en waar de verbeterpunten liggen, dus je kunt daar steeds op inspelen. Ofwel door hier intensiever op te trainen of juist door deze elementen buiten je strategie te laten.

Organisch

Doordat de trainingsmogelijkheden een stuk verder gaan dan in de afgelopen delen, voelt Football Manager 2011 veel meer organisch. Tot voorkort kwam het erop neer dat je wat willekeurige spelers bij elkaar kocht en jonge talenten liet groeien met behulp van een trainingsschema waar je nooit naar omkijkt. Je team is echter niet langer een varkensstal uit de bio-industrie, maar een groep mensen met eigen inbreng en vol behoeften. Spelers en assistenten laten je bijvoorbeeld regelmatig weten wat ze van onder meer de trainingen vinden. Vinden ze dat er te hard getraind wordt of dat je je juist wat meer moet toeleggen op afstandsschoten, dan maken ze dat kenbaar. Je bouwt bewust aan je team, maar krijgt uit allerlei hoeken input en commentaar.

Dit betekent dat je niet zomaar je eigen wil wilt doordrijven. Het kan uiteraard nog steeds, maar wanneer dat niet goed in de groep valt, merk je dat je prestaties eraan onderdoor gaan. In dergelijke gevallen is goed terug te zien dat Football Manager 2011 persoonlijker is dan zijn voorgangers. De interactie met spelers, assistenten en bestuursleden heeft een veel grotere rol gekregen. Wil je bijvoorbeeld dat je topscoorder dat zeventienjarig knaapje uit het tweede elftal begeleidt, dan beslis je dat niet zomaar voor hem. Nee, je gaat een dialoog met hem aan en vertelt hem wat je plannen zijn. Hij zal vervolgens aangeven wat hij ervan vindt, waarna je daar weer op kunt antwoorden en er misschien iets totaal anders uit de bus komt dan waar je in eerste instantie op hoopte.

Iets soortgelijks geldt wanneer je met een speler onderhandelt over een contract. Je moet nu daadwerkelijk zijn zakenpartner om de tafel gaan zitten en rekening houden met zijn temperament. Is hij nogal agressief en ongeduldig, dan is het onverstandig om op welke manier dan ook af te dingen. De kans is dan groot dat je voorstel van de tafel geveegd wordt én de zaakwaarnemer niet meer met je wil praten.

Sports Interactive slaagt er elk jaar in om ons een nog completer voetbalpakket voor te schotelen. Football Manager 2011 vormt zeker geen uitzondering op deze traditie en maakt zelfs een aantal grote stappen voorwaarts. En dan hebben we eigenlijk alleen nog maar gekeken naar de trainingsmogelijkheden en de interactie met spelers. Al die andere, over het algemeen wat subtielere, veranderingen bewaren we tot de recensie.