Het is altijd apart om te zien hoe amateuristisch en kinderlijk het vorige deel van Fifa lijkt als je beelden van het nieuwe deel ziet. Pas dan krijg je in de gaten op hoeveel punten de game qua gameplay eigenlijk nog tekort schiet. Dergelijke imperfecties vallen echter niet op omdat je er mee omgaat of omdat je het simpelweg niet mist. Als spelers passen we ons aan, aan de mogelijkheden die Fifa biedt en die waren in vorige delen zonder twijfel gewoon uitstekend. Met elk klein ontwikkelstapje zorgt EA Sports echter voor een grote verandering in de gebruikerservaring. Denk bijvoorbeeld aan het Tactical Defending of de flexibele aannames die zowel tactisch als speltechnisch veel veranderden.

Met Fifa 14 zal dat niet anders zijn, alhoewel de upgrades zonder meer een stuk minder ingrijpend ogen. Los van voorspelbare verbeteringen als een slimmere kunstmatige intelligentie of betere animaties, zijn de belangrijkste ingrijpen nu namelijk een balverdedigingsmechanisme, mooiere physics voor de bal en betere draaimogelijkheden. Het zijn verbeteringen die weten te overtuigen, omdat ze de potentie hebben de game fundamenteel veranderen qua tempo, tactiek en emotionele impact.

Aanvallen zoals Feyenoord

Voetballen draait om het opbouwen naar een climax. Tactisch stelt elk team zichzelf zo op dat het structureel kan werken richting een doelpunt en uiteindelijk een positief resultaat. Of je nu aanvallend of verdedigend ingesteld bent, je speelt altijd om uiteindelijk een climax te kunnen beleven. De keuze van Fifa 14 om zowel de opbouw als de climax van verbeteringen te voorzien, is dan ook helemaal niet raar.

Met de nieuwe mechaniek om de bal te verdedigen kun je bijvoorbeeld veel directer het tempo van een opbouw dicteren. Met een druk op de linkertrigger zet je het lichaam van de speler tussen de bal en een tegenstander en ga je een fysieke strijd aan om jezelf in een betere positie te brengen, de bal rustig te kunnen passen of de bal te veroveren. Te allen tijde kun je deze mechaniek inzetten, dus ook tijdens een sprint of als je de bal niet hebt. Het is een mechaniek die het spel even vertraagt en de speler de mogelijkheid geeft om zich op een intuïtieve en logische manier als een blok neer te zetten. Op deze manier kun je dus bijvoorbeeld spelen zoals Feyenoord door de bal in te spelen op Pelle, hem de bal bij te laten houden en kunt inspelen op opkomende middenvelders. Dat is echter slechts één voorbeeld, want er zijn veel meer aanvallende en verdedigende toepassingen voor mogelijk.

Sowieso hebben grote, bonkige spelers als Drogba en Gomez nu veel meer nut en is snelheid niet meer de hoofdprioriteit, zoals dat in Fifa 13 wel het geval was. Dat kwam echter ook door de verdedigers, die vaak veel te veel ruimte lieten liggen. Hierdoor kon je als aanvaller op een vrij simpele manier snel wegdraaien en een actie inzetten, wat de inzet van Mandzukic boven Gomez bijvoorbeeld vrij logisch maakte. Ondanks dat je door de nieuwe manier van verdedigen meer mogelijkheden had om te anticiperen op dergelijke aanvallen, was een afwachtende houding vaak de beste optie. Veel mensen kwamen er vervolgens snel achter dat het het meest effectief was om de computer druk te laten zetten, waarna je zelf intensief de gaten dicht probeerde te lopen. Met de inbreng van een actief fysiek spelelement lijken er meer tactieken mogelijk en wordt countervoetbal hopelijk niet meer de sterkste manier van spelen.

De mandekking zal in Fifa 14 in ieder geval een stuk beter zijn. Ze zitten niet alleen strakker op de man, maar herkennen spelsituaties ook eerder en anticiperen slimmer op wat er in hun omgeving gebeurt. Hierdoor moet je als aanvaller meer je best doen om zelf ruimte te creëren voor een goede aanval. Het blijft echter afwachten hoe de balans tussen verdedigingen en aanvallen gaat zijn. Een belangrijk punt is bijvoorbeeld of de verdedigers flexibel kunnen dekken en kunnen anticiperen op het karakter van de aanvaller. Messi vereist bijvoorbeeld een andere dekking dan Drogba.

De magie van een doelpunt

Als je de bal keihard op je wreef neemt, willen de huidige lichte ballen nog wel eens een gemene curve krijgen. Het mooiste is dat als een bal daardoor van 30 meter in de kruising vliegt. Gerrard heeft er een handje van om zulke goals te maken, maar ook de vrije trappen van Roberto Carlos kregen daardoor vaak een legendarische uitkomst. Dergelijke goals zal je deze keer ook in Fifa 14 tegenkomen vanwege de veel realistischere physics van de bal. Daar waar de bal in Fifa 13 soms nogal dood leek te vliegen door lucht, zwabbert de bal nu een stuk levendiger op doel. Maar ook stuiterballen, gecurvde steekpasses of volledig mislukte schoten maken het spel authentieker.

Ook de animatie van de speler is hierop aangepast. Spelers doen in Fifa 14 zichtbaar hun best om zich optimaal te positioneren voor een schot en die positionering heeft ook een grote invloed op het daadwerkelijke schot. Sta je bijvoorbeeld half met je lichaam over de bal, dan is het onwaarschijnlijk dat je de bal met volle snelheid in de kruising schiet. Je krijgt aldus een veel betere visuele feedback over het hoe en waarom een bal in de touwen vliegt of juist roemloos de tribune in gaat.

Dit zal waarschijnlijk ook een verandering geven in de gameplay, al kunnen we daar pas echt wat over zeggen als we de game daadwerkelijk spelen. Belangrijk om in de gaten te houden is wat een dergelijke aanpassing van de timing van de gamer vraagt. In Fifa 13 corrigeerde de game vanuit zichzelf het schot, ook al stond je aanvaller in een onmogelijke positie tijdens het indrukken van de schietknop. In Fifa 14 is dat niet meer zo en moet je als speler ook letten op de lichamelijke positie van je speler. De grootste winst die het daarmee boekt is dat een goed uitgevoerd schot ook extra fijn voelt.

De persoonlijkheid van Ronaldo

Menig voetballiefhebber kan de meeste sterspelers herkennen aan hun dribbel en zelfs voorspellen wat ongeveer hun volgende actie zal zijn. Je ziet van veraf al aankomen wanneer Ronaldo en Robben op hun eigen excentrieke manier op de verdediger afdribbelen, wanneer Iniesta en Sneijder weg proberen te draaien of wanneer Willems en Manolev weer een gedachteloze domme sprint inzetten. Elke speler heeft zo zijn eigen voetbalpersoonlijkheid die zich uit in inhoudelijke acties, maar ook in uiterlijk vertoon.

Dit zijn karakteristieken die veel beter zichtbaar worden in Fifa 14. De manier waarop spelers dribbelen, hangt bijvoorbeeld af van hun positionele situatie op het veld en tijdens een dribbel is de afstand tussen de bal en de voet meer inconsistent. Dit zorgt weer voor een extra onvoorspelbare factor, omdat je niet meer perfect kunt inschatten hoever de bal gaat rollen in een sprint. Daarnaast kun je ook veel makkelijker en sneller wegdraaien, waardoor je tijdens een draai niet meteen je momentum verliest.

Dat wordt mede bevordert doordat Fifa 14 breekt met de 22,5 graad draai. Normaal kon je slechts acht richtingen op draaien en was het onmogelijk om een strakke bocht te maken tijdens een sprint. Dat dat in Fifa 14 niet het geval is geeft de speler de mogelijkheid om creatiever te werk te gaan, omdat hij meer controle heeft over het bewegingsritme van zijn spelers.

Weg met vertragingen

Voor de eerste keer liet EA Sports tijdens de eerste beelden ook de carrièremodus zien. Deze zal namelijk flink aangepakt worden en eindelijk wat doen aan de twee grootste euvels. Ten eerste wordt het tempo verhoogd met een volledig nieuwe hub, hetgeen betekent dat je niet meer oeverloos naar kalenders loopt te staren of betekenisloze mailtjes hoeft te lezen. Ten tweede levert het veel meer op om tijd te investeren in het zoeken naar onbekende spelers, vanwege het nieuwe intuïtieve globale scoutsysteem. In oude Fifa’s was het altijd lastig om een beleid op te zetten en was het überhaupt minder leuk om lang bij dezelfde club te blijven. Dat wordt nu bevorderd omdat je het hele jaar toe kunt werken naar de transferperiode, de leukste weken in de modus.

Deze verbeteringen vertellen ons net als de gameplay-upgrades dat Fifa 14 vooral een stap is richting nog meer realisme en een betere ervaring voor de speler. We krijgen wederom extra mogelijkheden om op meerdere tactische manieren het spel te benaderen en worden tijdens het spelen van Fifa veel meer bewust van de magie van voetbal. Wat we gezien hebben in de presentatie blijven echter conceptuele veranderingen, die we nog niet in hun juiste context hebben kunnen zien. We zijn dan ook erg benieuwd hoe de game nou eigenlijk speelt.

Daarnaast is het ook jammer dat we niks van het uiteindelijke uiterlijk hebben gezien, terwijl Fifa toch echt nog wat in te halen heeft op het gebied van graphics, sfeer en presentatie. Desondanks zette de presentatie de vorige Fifa-game qua gameplay makkelijk in een minder daglicht en passen de verbeteringen logisch bij de basis van Fifa. EA Sports focust zich aldus wederom puur op de gameplay en zet op een veilige manier de lijn door die jaren geleden al is ingezet.