De diverse spelwerelden van Dungeons & Dragons zijn doorgaans strikt gescheiden. Het zijn in feite verschillende universums die net zo weinig contact met elkaar hebben als Luke Skywalker met Captain Kirk. Een samensmelting van Ebberon en Forgotten Realms (voor menig computergamer geen onbekende; het was de wereld van Baldur's Gate) moet daarom behoedzaam gebeuren.

Na uitvoerige brainstormsessies tussen ontwikkelaar Turbine en D&D-beheerders Wizards of the Coast, kwam een speciale verhaallijn tot stand. Daarmee wordt voor het eerst in de geschiedenis van dit oerrollenspel een link tussen de steampunkwereld van Ebberon en de traditionele 'High Fantasy' omgeving van de Forgotten Realms gelegd. Zo ver is het echter nog niet, want de werkelijke toegang tot deze andere wereld is DDO's eerste echte uitbreiding Menace of the Underdark, die deze zomer verschijnt. Om het verhaal recht aan te doen (en om spelers alvast warm te maken) bevat Update 13 een aantal voorbereidende quests voor spelers van level 15 en hoger.

Nee, niet LOL...

We beginnen onze rondleiding in de haven van Stormreach, waar zich een mysterieuze barst heeft gevormd in een van de stadsmuren. Onze gids, een van de ontwikkelaars van Turbine, vertelt ons dat deze scheur wordt veroorzaakt door duistere machten die een gat proberen te slaan in het universum. Hij leidt ons vervolgens naar de ingang van de Waterworks. Dit is een groot onderaards gebied waar veel van de eerste quests in het spel zich afspelen. Hier is nu ook een mysterieuze cultus bezig om de godin Lal (half spin, half vrouw, helemaal bitch) op te roepen.

Lal is in Ebberon slechts een halfgodinnetje, maar haar evenknie in Forgotten Realms is een wraakzuchtige godheid. Door beiden met elkaar te verbinden, zo hopen de fanatieke sekteleden, kunnen ze de wereld veroveren. Of zoiets... We moeten bekennen dat de verhaallijn bijzonder complex is met talloze finesses. Daar zullen de echte D&D kenners hun hart ongetwijfeld aan op kunnen halen. Voor ons is nu vooral van belang wat er allemaal te doen is.

In hoog tempo worden wij door de kerkers naar enkele hoogtepunten geleid. Zo zien we hoe de sekteleden hun rituelen uitvoeren en moeten we uiteraard monsters verslaan. In het begin zijn er natuurlijk de standaard kleinere hulpjes en kwaadwillende monniken, maar het hoogtepunt van deze quest is het gevecht met de spinnengodin Lal zelf. Deze strijd is in je eentje speelbaar, maar komt pas echt tot zijn recht met een volledige groep op de hogere moeilijkheidsgraad. We krijgen enkel een deel van dit baasgevecht te zien dat uit meerdere stadia bestaat die voltooid moeten worden. Een soort van mini-raid dus.

Krak!

Uiteindelijk wil het verslaan van de baas natuurlijk niet baten: in een volledig gesproken scène (de ontwikkelaars noemen dit soort toneelstukjes 'het drama') zien we hoe de grote en de kleine Lal de poort tussen Eberron en Forgotten Realms openscheuren. De ontwikkelaars lichten vervolgens nog een klein tipje van de sluier op van wat spelers in juni te wachten staat als de volledige 'Menace of the Underdark' uitbreiding verschijnt. Zo zijn er een aantal nieuwe draken om te verslaan. Die zien er zeer indrukwekkend uit en zijn zo hoog als een flatgebouw. De Forgotten Realms-gebieden zelf krijgen we echter niet te zien.

Wel mogen we even kennismaken met een nieuw personage, de Druid. Hij kan van vorm wisselen om steeds nieuwe extra vaardigheden te gebruiken. Tijdens de demonstratie veranderen we in een wolf, die bij het commando '/dance' op zijn achterpoten staat te hupsen. Het is een heel koddig voorproefje, maar we krijgen hierdoor natuurlijk nog geen echt idee van wat dit personage straks allemaal kan.

Groei

Turbine heeft duidelijk zijn draai gevonden met DDO. Sinds het spel 'free to play' werd, groeit het aantal spelers enorm. En dankzij de regelmatige updates blijft een groot deel ook hangen. De kwaliteit van Update 13 en de ambitie van Menace of the Underdark moet de fans laten zien dat de game ook in 2012 groeit.