Heel vreemd is het niet dat we zo blij zijn eens aan de slag te mogen met Dragon Age. De reden daarvoor? Bioware. De ontwikkelstudio die zich qua kwaliteit met de beste mag meten, bracht ons de afgelopen jaren topgames als Jade Empire, Star Wars Knights of the Old Republic en jaren daarvoor Neverwinter Nights en Baldur's Gate. Die twee laatste titels hebben het meeste invloed op Dragon Age: Origins. De toegankelijke en filmische belevenis van bijvoorbeeld een Mass Effect lijkt voor deze nieuwste game namelijk even aan de kant geschoven ten faveure van een meer hardcore, dark fantasy, Dungeons & Dragons-beleving in de lijn van Baldur's Gate en Neverwinter Nights. Niet iedereen zal deze meer hoogdrempelige beleving als zoete koek slikken, maar fans van het eerste uur mogen zich in ieder geval opmaken voor een diepgravend avontuur op PC, PlayStation 3 en Xbox 360.

Het avontuur van Dragon Age: Origins speelt zich af rondom een oorlog tussen de wezens van het goede (zoals bijvoorbeeld de mensheid) en The Blight, een verzameling smerige monsters die zich buiten de gaande grenzen opmaken voor een allesbeslissende slag om het land te veroveren. Bioware belooft een meer volwassen en donker avontuur dan we van ze gewend zijn. Denk aan seks, racisme en verraad op het hoogste niveau. De grenzen tussen goed en kwaad zullen in deze game dan ook meer dan eens vervagen en schemergebied induiken, wat ons brengt bij onze hands-on van een korte tien minuten.

In de oorlog tegen de Blight zijn de mages één van de belangrijkste wapens die de mensheid heeft. Deze krachtige magiegebruikers moeten met hun zware aanvallen een groot deel van de vijandelijke legers ontwrichten. Helaas blijken niet alle mages even sterk in hun sloffen te staan, waardoor één van hen – de uiteindelijk kwaadaardige Uldred – besluit zich aan te sluiten bij The Blight in een zoektocht naar meer persoonlijke macht. Nu kan de mensheid één overloper op zich nog wel aan, maar op het moment dat Uldred de Tower of Mages binnendringt en daar stuk voor stuk de volledige voorraad mages omtovert in smerige gedrochten die zich aansluiten bij The Blight, kunnen we niet anders dan in actie komen.

De savefile die we starten werpt ons direct voor de laatste poort van de Tower of Mages, een enkele deur verwijderd van Uldred en zijn minions. Nee, we mogen niet terugkeren om eens goed rond te gaan neuzen. Ja, we krijgen een tik op de vingers als we stiekempjes een andere savefile laden in een bos om daar wat meer info te vergaren. Sorry, maar we hebben het geprobeerd. Enfin, terug naar Uldred en zijn snode plannetjes dus. Op het moment dat we poort binnenstappen en het gesprek met de machtsbeluste magiër aangaan, valt op hoe sterk het stemmenwerk is van deze game. Niets is nog definitief, maar bij het selecteren van de meest uiteenlopende tekstfragmenten krijgen we van onze nieuwverworven vijand de meest episch uitgesproken dialogen terug te horen. Jammer dat onze eigen hoofdpersoon niet van een stem voorzien is, maar er wordt ons beloofd dat het gros van de NPC's voorzien zal zijn van het betere stemmenwerk.

Als we uiteindelijk en onontkoombaar in het gevecht belanden, laat Dragon Age: Origins zich direct van zijn beste kant zien. Spelende op de medium-moeilijkheidsgraad (de game beschikt over vier gradaties, met bovenaan het angstaanjagend moeilijke 'Nightmare') zien we enkele van de aanwezige journalisten al binnen 30 seconden op een game over-scherm getrakteerd worden. Niet vreemd, aangezien Uldred ondertussen veranderd is in een gigantisch monster en hij ook nog eens drie niet al te slappe maatjes naast 'm heeft lopen. Gelukkig is onze eerste actie het indrukken van de spatiebalk, waardoor de game op pauze staat en we alle tijd hebben om eens rustig te kijken wat we in huis hebben. In ons geval zijn dat drie mages en een snoeiharde warrior die niets liever wil dan up close and personal komen met zijn zwaard.

Terwijl de actie nog steeds op pauze staat, bevelen we onze drie mages naar de buitenste ring van de kamer, terwijl de warrior opdracht krijgt om de vijand staande te houden in het midden van de kamer. Vervolgens krijgt één van onze mages de opdracht om hem constant te genezen, terwijl we bij de twee anderen twee verschillende spells in de wacht zetten (een kleine sneeuwstorm, gevolgd door een kleine vuurstorm). Als we zo tactisch ons groepje verdeeld hebben, is een druk op de knop voldoende om ons briljante plan precies zo te laten uitspelen als we voor ogen hebben. Onze warrior vangt veel schade, maar wordt steeds net op tijd genezen, terwijl hij Uldred netjes in het midden houdt. Het geeft de twee aanvallende mages de tijd om hun beide spells op te laden, zoals gezegd eerst de sneeuwstorm, gevolgd door de vuurstorm. Als al onze bevelen zijn opgevolgd wachten we rustig op het spektakelstuk.

In Dragon Age: Origins krijg je namelijk de kans om spells met elkaar te combineren. Roep met de magie Grease een poel olie op en zet deze met Fireball in de hens op het moment dat er een vijand doorheen loopt. Of wat te denken van magie die je tegenstanders bevriest, gevolgd door een stenen vuist die de boel aan diggelen slaat? Wij kozen echter voor de ultieme storm, één van de sterkste spells die we tot onze beschikking hadden. De combinatie om deze spell te activeren, je raadt het al: eerst een sneeuwstorm, gevolgd door een vuurstorm.

Het resultaat mag er uiteindelijk zeker zijn, als eerste in de testkamer krijgen we Uldred op de knieën, nadat-ie van twee verschillende mages tegelijkertijd een ultieme storm over zich heen heeft gehad. En dan? Dan is onze hands-on alweer afgelopen. Nog geen tien minuutjes heeft het gekost om met Uldred te lullen en het gevecht met 'm aan te gaan. Het is balen, want we zouden dolgraag nog wat meer info op de kop tikken dan dit enkele gevechtje wat we hebben mogen uitspelen.

De conclusies tot nu toe zijn dan ook wat karig, maar ondanks dat niet onbelangrijk. We weten nu in ieder geval dat Dragon Age: Origins weinig genade heeft voor spelers die niet weten waar ze mee bezig zijn, dat het combineren van spells een verdomd fijne tactische toevoeging is aan het genre, dat het stemmenwerk van uitstekend niveau is en…oh ja, dat het er grafisch allemaal best wel lekker uitziet. Het zijn dit soort kleine snippers info waarmee Bioware ons voorlopig weer even zoet mee houdt – in ieder geval tot aan E3. Eind dit jaar moet de game op PC, Xbox 360 en Playstation 3 verschijnen. Nog een lange wacht dus, maar dan mogen we eindelijk, eindelijk, eindelijk écht aan de slag en Dragon Age: Origins beleven zoals het hoort.