De Colin McRae Rally games behoren inmiddels, net als FIFA en Tony Hawk's Pro Skater, tot een jaarlijks terugkerende reeks waar je de klok bijna op gelijk kunt zetten. Vooralsnog wist de rallyreeks van Codemasters ieder jaar met behoorlijk wat vernieuwingen naar voren te komen. Maar je zou toch denken dat er een moment moet zijn, waarop er niets meer te innoveren of verbeteren valt? Wij bekeken of men met versie 2005 reeds op dit punt is aanbeland.

De betaversie die we mochten spelen bevatte ongeveer tien parcours en voertuigen, genoeg dus om een aardige indruk te krijgen van de verschillende aspecten van het spel. De voertuigen zijn wederom verdeeld over verschillende klassen. De klassen uit Colin McRae Rally 04, 4WD, 2WD, Group-B, Classic en Special, keren terug. Er zijn echter ook een aantal nieuwe klassen te bespeuren. Zo is er een Rear Wheel Drive categorie voor auto's met achterwielaandrijving, iets wat net wat meer stuurmanskunsten vergt dan voorwielaandrijving. In deze categorie komen we onder andere de Lancia Stratos en Sierra Cosworth tegen. Verder is er een 4x4 Offroad klasse, met onder andere de Nissan Pickup, en de Super 2WD klasse.

In de beta konden we onder andere alvast de Celica GT-Four, Impreza WRX, Peugeot 206, Audi A3, VW Polo en de Lancia Stratos aan de tand voelen. Het wagengedrag is niet veel veranderd ten opzichte van Colin McRae Rally 4, al zorgt de Real Wheel Drive klasse voor wat extra uitdaging. Men heeft nog steeds het midden gezocht tussen realisme en arcade, zodat men een zo groot mogelijke doelgroep aan weet te spreken. Het spel is met enige oefening door bijna elke racefanaat wel onder de knie te krijgen en veel verstand van auto's wordt er niet vereist. Er is nog wel keuze tussen een normal en advanced besturing, waarbij de laatste wat meer uitdaging biedt. Zo zal je daar het gas los moeten laten bij het opschakelen, ook wanneer je voor een automatische versnellingsbak gekozen hebt.

De grootste verbetering is terug te vinden in de parcours. Allereerst zijn we qua uiterlijk een stuk realistischer dan voorheen. Men heeft nu echt geprobeerd de indruk te wekken dat de parcours slechts routes zijn die over bestaande wegen zijn uitgestippeld. Je zal dan ook heel wat zijwegen, kruispunten en verkeerssituaties tegenkomen, waarbij met betonblokken en afzethekken duidelijk wordt gemaakt welke richting je uit moet. Ook is de weg minder vaak afgebakend met muren of dichte bomenrijen, waardoor je vaker kleine stukjes af kunt snijden. Helaas is men niet altijd even consequent in de afstanden die je af mag snijden en het is nog steeds zo dat je, wanneer je op 'verboden' gebied komt, je per abuis terug op de weg gezet wordt. Wat wel een verademing is, is dat er minder kleine objecten langs de weg staan die je auto tot stoppen dwingen. Kleine struikjes, steentjes en zelfs hele korenvelden vormen gelukkig geen hindernis meer. Alleen grote, hoge bomen en hekken dwingen je auto nog tot stilstand.

Ook de carrièremode heeft men flink herzien. In plaats van met één auto de hele carrière te doorlopen, heeft men nu de carrière onderverdeeld in verschillende losse competities. Elk van deze competities richt zich op een speciale autoklasse, waardoor je op wat meer variatie kunt rekenen. Door bepaalde prestaties te leveren binnen deze losse evenementen, kun je nieuwe dingen unlocken die je weer in staat stellen aan andere evenementen deel te nemen. Het klassieke 4WD kampioenschap is trouwens ook nog steeds van de partij, voor de mensen die toch liever voor het 'echte' werk gaan. Voor de casual racer is de nieuwe carrière echter een verademing.

Ook grafisch is Colin McRae Rally 2005 er aardig op vooruit gegaan. De PS2 versie die wij speelde vertoonde minder kartelrandjes en zag er over het geheel een stuk strakker uit. De bomenplank is nog verder van het parcour af geplaatst of soms geheel afwezig, wat prachtige vergezichten oplevert. Het gras is niet meer louter een texture, maar je kunt mooi de onafhankelijke sprietjes onderscheiden. De grafische kwaliteit verschilt wel van parcours tot parcours. Vooral Spanje en Zweden zien er weergaloos uit, met een prachtig contrast tussen de schaduwen en de door de zon beschenen gebieden. Ook het schademodel is flink verbeterd, al is er van realisme nog geen sprake. Je moet een keer of drie keihard een boom raken, eer je bumper en motorklep loslaten, maar dat komt de gameplay wel ten goede. Je auto wordt nu ook eerder smerig, en een flinke plons in het water maakt de boel weer mooi schoon tot de diepte waarin je in het water gezakt bent.

Codemasters lijkt met Colin McRae Rally 2005 wederom goed op weg om een leuke en uitdagende rallygame neer te zetten die zowel simulatie als arcadefanaat aan zou moeten spreken. Er is genoeg vernieuwing ten opzichte van het voorgaande deel te bespeuren om de aanschaf te rechtvaardigen. Bij een rallygame heb je sowieso minder last van het 'FIFA-syndroom', omdat je steeds met nieuwe stages en wagens kunt uitpakken, daar waar je bij voetbal toch steeds weer op een groene lap zult moeten spelen en enkel wat dingen kunt finetunen.

Colin McRae Rally 2005 zal nu trouwens ook op consoles met maximaal acht spelers online te spelen zijn, wat de levensduur voor de mensen met Xbox Live of PS2 Online, flink zal verlengen. Helaas waren de online opties nog niet beschikbaar in onze versie.