Wanneer je een korte blik werpt op de factsheet die bij de previewcopy geleverd wordt, dan zal je al snel duidelijk worden dat Beyond the Sword werkelijk overladen is met nieuwe content. Even de keiharde feiten op een rijtje: elf nieuwe scenario's, tien nieuwe civilisaties, zestien nieuwe leiders, vijf nieuwe wonders, toevoeging van corporaties en evenementen, een nieuwe overwinningsvoorwaarde, een uitgebreidere ruimte overwinning en spionagesysteem en een verbeterde AI. Ga er maar aan staan zou ik zeggen.

Luchtafweer, paratroopers en slagschepen zijn allemaal van de partij

 De naam Beyond the Sword komt voort uit het feit dat men zich met deze uitbreiding vooral gericht heeft op het tijdperk na de uitvinding van het buskruit. Fans waren nog niet echt tevreden met de hoeveelheid gebouwen, eenheden en technologieën die na deze periode beschikbaar waren. Daar heeft Firaxis nu het nodige werk van gemaakt. Met name voor de moderne tijd zijn er behoorlijk wat nieuwe zaken toegevoegd. Helaas lijkt er alsnog niet heel veel tijd gestoken te zijn in de futuristische periode. De game is dus nog niet echt heel sterk gericht op toekomstige ontwikkelingen.

Toch maakt dit niet zo veel uit, want er zijn meer dan genoeg andere onderdelen waar je jezelf mee kunt vermaken. Met de elf nieuwe scenario's hebben we nog niet echt kunnen spelen, maar op papier klinken ze stuk voor stuk veelbelovend en origineel. Dankzij de modificeerbaarheid van de engine hebben veel scenario's een bijzondere insteek gekregen. Eén van de scenario's is tactisch van opzet en doet sterk denken aan X-Com. Je vecht in dit scenario tegen de ondoden. In een ander scenario speel je met futuristische eenheden en kloonlegers, waardoor je toch nog aan je sci-fi trekken kunt komen. Weer een ander scenario situeert zich tijdens de Tweede Wereldoorlog, en er is zelfs een fantasy scenario, waarin helden en spreuken de boventoon voeren.

Een spion in actie

Speel je liever custom games of in multiplayer, dan heb je nu voor het eerst de mogelijkheid om halverwege een tijdperk aan een potje te beginnen. Van tevoren kies je alle ontwikkelingen die je wilt maken tot aan het tijdperk waarin je wilt beginnen, en dan kan het potje van start gaan. Dit is bijvoorbeeld zeer handig wanneer je de nieuwe content in de late game wilt bekijken en uittesten. De kunstmatige intelligentie zal je ook behoorlijk wat meer partij bieden, doordat het zich niet langer afhankelijk maakt van aanwezige handicaps, maar meer speelt op slimheid. Daardoor moet de uitdaging gedurende een speelsessie consistenter worden. Je mag bovendien verwachten dat de AI op nieuwe manieren een overwinning zal proberen te behalen.

Om de dode momenten tijdens een speelsessie een beetje op te vangen, word je regelmatig bestookt met evenementen. Dit zijn taken en opdrachten die je kunt proberen te behalen, meestal binnen een gestelde tijdsperiode, om zo extra beloningen te verkrijgen. Deze evenementen zijn zeer gevarieerd, waardoor je altijd weer voor nieuwe uitdagingen komt te staan. Ook kun je wat actiever met spionage aan de slag gaan. Iedere civilisatie heeft hier nu al in een vroeg stadium de beschikking over, en via een uitgebreid financieringsysteem, kun je op een hele hoop manieren je tegenspelers bespioneren en zelfs saboteren. 

Eén van de vijf nieuwe wonders in de game, is de Apostolic Palace. Dit gebouw is speciaal, omdat het een compleet nieuw onderdeel aan de game toevoegt. Middels dit paleis kun je namelijk een internationaal samenwerkingsverband opzetten, enigszins vergelijkbaar met bijvoorbeeld de hedendaagse VN of de G8. Via dit samenwerkingsverband krijg je een hoop nieuwe diplomatieke mogelijkheden.

Je hebt als oprichter de mogelijkheid om stemmingen in te dienen, zoals het verklaren van de oorlog aan één van de partijen of het opzetten van handelsembargo's.  Je kunt zelfs middels de Apostolic Palace een overwinningsvoorwaarde najagen, waarbij je probeert alle deelnemende leden jouw religie en wetten op te dringen. Zorg er dan wel voor dat je niet de vrije religie wet hebt ingevoerd, want anders kun je dit type overwinning op je buik schrijven.

Tegen het begin van de late game periode, krijg je als speler de beschikking over corporaties. Deze corporaties zijn vergelijkbaar met religies en worden op eenzelfde manier ingevoerd. Iedere ingevoerde corporatie vergt in iedere stad de aanlevering van bepaalde grondstoffen. Wanneer je hier aan weet te voldoen, dan zul je leuke beloningen van de corporaties terug krijgen, meestal in de vorm van andere grondstoffen. Overigens geen sluikreclame in deze game, alle corporaties zijn fictief en hebben erg algemene namen, zoals de Standard Ethanol Company. De corporaties nemen feitelijk de religies over wanneer je eenmaal verder in de game gevorderd bent en het invoeren van nieuwe religies niet tot nauwelijks meer voor komt.

Echter, over misschien wel de allerbelangrijkste toevoeging hebben we het nog niet eens gehad. Je kunt nu namelijk ook spelen als Nederland! Spelend als Willem van Oranje himself kun je de rest van de civilisaties gaan overheersen. Het speciale gebouw van Nederland is de dijk. Door middel van dit gebouw haal je meer inkomsten binnen uit watertegels. De speciale eenheid van Nederland, is de Oost-Indiëvaarder, het beste transportschip uit de game. Ohja, en zoals het Civilization betaamd, is ieder volk voorzien van diens eigen taal. Dus je mag je gaan opmaken voor eenheden die in het Nederlands terugpraten. “Deze militaire eenheid staat gereed!” Overigens is onze Willem een creatieve en financiële leider en is Nederland vooral gericht op zeevaart, handel en landbouw.  Precies zoals je zou verwachten dus.

Van wat wij gespeeld en gelezen hebben van Beyond the Sword, lijkt dit één van de meest omvangrijke uitbreidingen te worden die we ooit gezien hebben. De uitbreiding zal de aanschafprijs dan ook meer dan waard zijn, al is het maar omdat je nu eindelijk eens met je eigen land kunt spelen. Zelfs als je dat niet bevalt, dan kun je alsnog aan de slag met bijvoorbeeld de Portugezen, het Heilige Roomse Rijk of Babelonië. Het mag wel duidelijk zijn dat je vanaf eind juli weer heel wat uurtjes aan je Civilization-verslaving mag plakken.