De avond voordat het Call of Duty XP-evenement losbarstte, mocht de wereldwijde pers zich al onderdompelen in de multiplayer van Modern Warfare 3. Afleiding door de vele hapjes en drankjes die rond werden gebracht en de industriële aankleding met dansende lichten daargelaten, was dat voor de meeste spelers even wennen, want Infinity Ward heeft samen met Sledgehammer Games behoorlijk wat veranderd. De aanpassingen zijn talrijk en ook zijn er weer genoeg nieuwe toevoegingen, waardoor je de eerste paar potjes als een kip zonder kop door de opties heen scheurt om te bekijken wat de beste settings en modi zijn. Om het behapbaar te maken, behandelen we allereerst de twee belangrijkste aanpassingen.

Strike Packages

Killstreaks zullen nooit meer hetzelfde zijn, zoveel is duidelijk. Er zijn nu drie verschillende killstreak-lijstjes, ook wel Strike Packages genoemd, die zich elk op een ander type speler richten: Assault Strike, Support Strike en Specialist Strike. Assault Strike is voor de agressieve speler, met streaks als aanvalshelikopters of het in de wedstrijd brengen van de sterke Juggernaut. Support Strike helpt je teamleden met radarupgrades (UAV, Counter UAV), SAM turrets om vijandige vliegtuigen uit de lucht te halen en extra sterke bescherming voor je teamleden. De Specialist Strike werkt anders: naast je drie gebruikelijke perks waarmee iedereen specifieke sterke punten aan hun personages kunnen toekennen, krijg je er na twee, vier en zes kills extra perks bij. Zo word je als het ware het Zwitsers zakmes van de soldaten op het slagveld. Overigens bevat Modern Warfare 3 ook nieuwe perks, zoals Blind Eye, waardoor je onzichtbaar bent voor air support en Marksman, waardoor je vijanden van verderaf kunt zien. Hiernaast zijn de death streaks ook weer terug van weggeweest. Vooralsnog hebben we alleen Juiced (sneller rennen), Revenge (de persoon die je heeft gedood kun je op de radar zien), Hollow Points (meer schade met je kogels voor één kill) en Dead Man’s Hand (een Last Stand met C4) gezien.

De Strike Packages veranderen de balans van de game compleet en na een paar uur spelen is al duidelijk dat die verandering de game ten goede komt. Waar het kameraadschap in de Call of Duties voorheen ver te zoeken was, daar wordt opkomen voor je team in Modern Warfare 3 echt de moeite waard. Niet alleen omdat Support-killstreaks gewoon doortellen nadat je bent gestorven, maar vooral omdat de score bij alle Strike Packages verdienstelijk is. Het loont evenveel om egoïstisch als een bezetene in het rond te knallen in vijandig gebied, als achter te blijven en je teamgenoten te helpen met de verdediging. Doordat spelers nu niet per se alleen maar in de aanval gaan, lijkt er een bepaalde rust te ontstaan: mensen zitten wat meer verspreid op de map en spelen niet zo snel meer louter om zoveel mogelijk tegenstanders doden.

Kill Confirmed

De andere grote toevoeging is wat ons betreft een nieuwe modus, Kill Confirmed. Hierin is vijand doden alleen niet genoeg. Wanneer een tegenstander sterft, laat hij een dog tag achter die je eerst moet oppikken om de kill echt te innen. Doe je dat niet, dan heb je de kans dat het andere team de dog tag oppikt en dan telt de kill niet. Ook dit verandert het complete aspect van team deathmatch: het lijkt een kleine moeite om even over een lijk te lopen en die dog tag automatisch op te pakken, maar dat is in de praktijk, in de hectiek van de strijd, een stuk moeilijker. Neem daarbij dat er slimme spelers zijn die in de buurt van een stel dog tags campen en zo spelers die een paar gemakkelijke kills denken te pakken, uitschakelen, en je hebt een leuke en chaotische nieuwe modus.

Maar er zijn meer nieuwe modi: zo is daar Team Defender, waarin een speler de vlag pakt en de rest van het team deze speler zo lang mogelijk moet verdedigen om de score te verhogen. Deze hebben we helaas nog niet kunnen proberen, evenals een heel scala aan nieuwe modi voor privéwedstrijden. Deze modi zijn wat meer over the top omdat ze echt voor vrienden onderling zijn bedoeld. Zo is er Juggernaut, waarbij je zo’n sterke knakker moet doden om er zelf één te worden en Infection waarin een besmette spelers andere spelers doodt om ze in zijn team te krijgen. Overigens kun je zelf ook helemaal los gaan en combinaties maken om zo nieuwe gamemodi te creëren. Deze kunnen vervolgens gespeeld worden via privéwedstrijden en via de Call of Duty Elite-service zelfs zo erg aan populariteit winnen, dat alle spelers er kennis mee maken. Sowieso gaat Elite een belangrijk onderdeel van de Modern Warfare 3-ervaring worden, want met mogelijkheden om je clan te customizen en zelfs te laten levelen, dagelijkse wedstrijden waarbij echte en virtuele prijzen zijn te winnen en alle DLC verspreid over maandelijkse updates, is die pakweg 50 dollar/euro een prima deal voor de fanatieke Call of Duty-speler.

Het is duidelijk dat Infinity Ward en Sledgehammer Games er werk van maken flink wat wijzigingen door te voeren, want al het bovenstaande zijn nog lang niet alle veranderingen. De mogelijkheid om wapens te levelen bijvoorbeeld. Of het feit dat alle zestien multiplayermaps speelbaar zijn in de survivalmodus van Spec Ops (zie onze E3-preview). We willen onze laatste woorden echter liever besteden aan het gevoel dat we kregen tijdens onze speelsessie. Dat gevoel was, nadat de eerste verwarring wegebde door gewenning, er een van ontzag. Hoewel een klassieke multiplayer die de tand des tijd doorstaat zich pas bewijst na een aantal maanden fanatiek spelen, lijkt de ontwikkelaar de balans in Modern Warfare 3 beter op orde te hebben dan in haast alle voorgaande delen.

Daarbij zorgen de toevoegingen van Call of Duty Elite (dat je een jaar lang gratis krijgt bij de Hardened Edition van de game), nieuwe modi en de drie-eenheid van singleplayer, multiplayer en Spec Ops ervoor dat je jezelf na aankoop een behoorlijk lange tijd niet hoeft te vervelen. De game is met al zijn opties en jaarlijkse tweaks haast een platform op zich. Petje af voor de ontwikkelaar dus dat met nog meer toevoegingen de game alleen maar meer in balans lijkt. We slaan alvast weer wat chips en sigaretten in.