In Animal Crossing is het grofweg de bedoeling om te overleven. Is dat niet de bedoeling in zo'n beetje alle games? Jawel, maar in Animal Crossing is het de bedoeling te overleven, maar dan zonder een echt 'doel' om naar toe te werken. Waar je in een game als Mario als ultieme doel hebt het kwaad (meestal Bowser ) uit te roeien, kent Animal Crossing niet zo'n ultiem 'einddoel'.

Animal Crossing begint als je met de trein arriveert in Animal Forest, een rustig plaatsje ergens diep in het bos. Als grote-stedeling kom je hier leven, nadat het leven in je vorige woonplaats je niet goed was bevallen. Op dit punt stopt het daadwerkelijke 'verhaal', en sta je er helemaal alleen voor.

In Animal Crossing is het net als in het echte leven niet gebruikelijk om in de open lucht te gaan slapen, en dus zal je een huis moeten kopen. Om een huis te kunnen betalen heb je wel eerst geld nodig. En hoe kom je zo gauw aan geld? Geld moet je verdienen door er voor te werken. Zo kun je vissen gaan vangen, en die verkopen op de markt van Animal Forest. Of je kunt gaan houthakken in het grote bos, om vervolgens de gekapte bomen te verkopen aan de timmerman.

Naast je eigen waar verkopen kun je ook kopen. Naast het altijd broodnodige voedsel is het ook wel leuk om langs de plaatselijke meubelboulevard te gaan, en een bed mee te nemen om lekker in weg te kunnen dromen. Om te eten is een tafel ook wel handig.

Doordat je aan het begin van de game nog niet genoeg geld hebt om je huisje naar eigen smaak in te richten, zal je alles geleidelijk moeten kopen, en prioriteiten moeten stellen.

Animal Crossing is een soort van remake van de game Animal Forest op de Nintendo64, die enkel in Japan verscheen. De GameCube versie van de game heeft ten opzichte van zijn Nintendo64 broer een paar leuke nieuwe features meegekregen.

Zo zal het mogelijk zijn om de game te linken met de Gameboy Advance via de GBA>>NGC linkkabel. Daar heb je geen Animal Crossing Advance cartridge (een GBA game die later zal verschijnen) voor nodig. Eenmaal gelinkt kan de fun beginnen; het is mogelijk om via een tekenprogrammaatje je eigen kleren te ontwerpen, en je kunt als het ware 'op vakantie' gaan naar andere dorpen. Ook krijg je de mogelijkheid om meer dingen te doen in het dorp. Zo zijn er meer musea, meer winkels en meer huizen.