In de nieuwste editie van Game Informer is een tien pagina grote preview van GTA IV verschenen, de next-gen Grand Theft Auto-game waarvan eind vorige maand het eerste beeldmateriaal verscheen. De mensen van Game Informer hebben de Xbox 360-versie van de game gespeeld. Middels scans van het magazine komen we meer te weten over GTA IV.

De man uit het filmpje is inderdaad de hoofdpersoon, en zijn naam luidt Niko Bellic. Hij is een Oost-Europese immigrant die zich vestigt in Liberty City, een parodie op New York. In GTA IV zal Liberty City nog meer op het echte New York lijken, met hoge wolkenkrabbers en drukke straten. De bekende landmarks van NYC hebben in Liberty City een andere naam gekregen: het MetLife gebouw draagt de naam Getalife, het Statue of Liberty heet het Statue of Happiness en DUMBO (Down Under the Manhatten Bridge Overpass) wordt BOABO (Beneath the Offramp of the Algonquin Bridge Overpass).

In GTA IV plaatst Rockstar vier van de vijf gebieden die New York heeft, plus een stukje van New Jersey. Qua oppervlakte wordt de game kleiner dan Grand Theft Auto San Andreas, maar daar staat tegenover dat in de game geen woestijnen of bossen zitten: alles is volgebouwd. De namen voor de gebieden in New York worden in Liberty City vervormd. Brooklyn wordt Broker, Manhattan wordt Algonquin, Queens wordt Dukes, The Bronx wordt Brohan en New Jersey wordt Alderney.

Overigens zal de game niet heel New York bevatten, maar wel zo aanvoelen en geoptimaliseerd worden voor de GTA-gameplay. De missies en de stad zijn tijdens het ontwikkelingsproces dan ook hand in hand gemaakt. Belangrijk voor de eerste next-gen GTA is om een echt gevoel te krijgen dat je aanwezig bent in de stad. In IV wordt dit leuker, geloofwaardiger en levendiger dan ooit geprobeerd. Het gedrag van voetgangers wordt gevarieerder en zal meer context-sensitief zijn. Het werd al eerder in GTA's gedaan, maar IV tilt het naar een hoger niveau: de ene persoon rookt, de andere belt, weer iemand anders zit op een bankje.

Hoofdrolspeler Niko Bellic

Er komt multiplayer in de game, details moeten nog worden aangekondigd. Je contacten kun je met je mobiele telefoon opbellen. Je telefoon heeft alles wat een echte mobiel heeft, zoals een camera en een telefoonboek. Vrijheid wordt benadrukt, hoewel dit natuurlijk eigen is aan de reeks. We weten nog niet precies op welke manier het zal worden benadrukt. De kunstmatige intelligentie van de voetgangers zal extra aandacht krijgen, en verwacht veel verschillende temperamenten van de willekeurige burgers. Bovendien wil GTA IV echt het 'hoofdstad van de wereld'-gevoel uitstralen. Er zullen dan ook mensen van veel verschillende nationaliteiten in de verschillende wijken rondlopen.

Het verhaal begint wanneer Niko Bellic voor het eerst voet zet in Liberty City. Hij heeft e-mails ontvangen van zijn neef Roman die hem verteld dat zijn Amerikaanse droom is uitgekomen: hij heeft twee vrouwen, vier jacuzzi's en vijftien sportwagens. Niko gelooft zijn neef en jaagt zijn eigen Amerikaanse droom na. Maar Roman heeft gelogen en zit heel diep in de penarie. Hij is niet rijk en populair, maar zit in hele diepe problemen.

Ook al zou je hem bij aankomst in Liberty City het liefst willen wurgen, Roman is de enige persoon die je kent in Amerika, en hij zal dan ook jouw grote steun zijn aan het begin van de game. Overigens zul je niet teruggaan naar je land van herkomst: GTA IV speelt zich van het begin af aan in Liberty City. En je moet meteen aan de bak. Je neef Roman heeft grote schulden en allerlei criminelen zitten achter hem aan. Hoofdpersoon Niko is een tough guy, Roman is meer het optimistische en vriendelijke type die dingen gedaan kan krijgen. In het begin van het spel lijkt het erop dat je simpelweg bezig bent om een nieuwe start te maken in een nieuwe wereld, maar als het verhaal zich ontrafelt kom je erachter dat je weggevlucht bent voor problemen in je thuisland.

Je zult je veel minder een slaafje voelen en rond bevolen worden. Dit element zit er nog wel in, maar je kunt bijvoorbeeld ook bekenden met je mobiel om eens met ze te gaan rondhangen. Je kunt ook weer dames daten. Missies zullen diverser worden en meer keuzes bieden qua gameplay. Je zult meer dan in eerdere GTA's zelf je toekomst bepalen. Het verhaal zal dan ook anders zijn. In tegenstelling tot eerder GTA's zul je niet laag beginnen en uiteindelijk de koning van de stad worden. Het gaat veel meer om overleven dan om de grootste te worden.

GTA IV zal zich in 2007 afspelen, en het feit dat het een stuk moeilijker is dan vroeger om tegenwoordig een crimineel te zijn, is in de game verwerkt. De politie is veel aanwezig en arrestaties zijn dan ook aan de orde van de dag. Vliegtuigen zitten er niet in, omdat het maar één stad is en omdat de voertuigen bij de hoofdpersoon moeten passen. Niko Bellic zal ook niet opeens rolschaatsen omdoen. De nadruk op realisme is behoorlijk groot. Echter, de diversiteit van de voertuigen is zeker behouden gebleven. Overigens zal door het toegenomen realisme de humor en de satire zeker niet ontbreken. Ook nu zul je weer idiote billboards en radiospotjes horen. De radiostations zullen weer een hele rits aan fantastisch nummers bevatten.

Grafisch oogt de game volgens Game Informer zeer indrukwekkend. Bovendien hoeft de game maar één keer te laden en daarna nooit meer, zelfs niet als je van binnen- naar buitenlocaties gaat. En dat in een wereld met realistische belichting, heel veel voetvolk en geavanceerde physics en animaties. De game zal met de R.A.G.E. engine gemaakt worden, die ook al voor Table Tennis gebruikt werd.

Grand Theft Auto IV zal op 16 oktober 2007 in de Verenigde Staten uitkomen (bij ons hoogstens een paar daagjes later) op de PlayStation 3 en de Xbox 360. Downloadable content zal exclusief voor de Xbox 360 verschijnen. Bekijk hier de gehele preview met scans.