Een woord dat we de laatste tijd maar al te vaak uit de monden van console-topmannen als Peter Moore en Kaz Hirai komt, is Microtransactions: het betalen van een kleine som geld voor een kleine hoeveelheid game-content. Bij alle drie de grote consolemakers staat deze nieuwe manier van betalen voor content hoog op de agenda. Nintendo heeft de dollartekens al in de ogen staan bij de potentiële kopers van de klassieke games die zij online gaat aanbieden voor de Wii. Microsoft brengt het concept momenteel succesvol in de praktijk met Marketplace, de dienst die uitgevers in staat stelt uitbreidingen, Live Arcade-games, themepacks en avatars aan te bieden tegen betaling. Sony lijkt nog meer heil te zien in deze op het eerste oog bijzonder lucratieve manier van content verspreiden. Ze zijn van plan hun hele online dienst gratis aan te bieden, terwijl de Microtransactions voor de omzet gaan zorgen. Dit concept baart me echter al zorgen vanaf het moment dat de term voor het eerst werd gebruikt. Recente ontwikkelingen bevestigen daarnaast nog eens mijn nachtmerries. Meerdere aspecten in dit systeem zie ik namelijk vooral voordelig voor de uitgevers van games en vooral niet voor de consument. Zo is er het concept van Sony, waarin Microtransaction tot in het extreme gaan worden doorgevoerd. Denk hierbij aan het per stuk kunnen kopen van extra wapens voor je jet in Warhawk, of het kopen van extra auto's voor Motorstorm of GT5. Phil Harrisson opperde zelfs dat GT5 theoretisch zou kunnen worden uitgegeven met maar één circuit en één auto. De rest zou online gekocht kunnen worden. De kans dat dit gebeurt is klein, maar het online kunnen kopen van extra auto's gaat hoogstwaarschijnlijk wel gebeuren. Mijn vraag hierbij is: hoeveel geld gaat het ons kosten? Momenteel worden games als GT4 uitgegeven voor ongeveer 60 euro, met zo'n 600 auto's aanwezig in de game. Als GT5 met maar één auto uitkomt, hoeven wij dan minder dan 60 euro te betalen voor in totaal 600 auto's die we online kopen? Ik betwijfel het. Ik zie het gebeuren dat uitgevers hun kans pakken en voor dit soort content minimaal 50 eurocent of een euro vragen per stuk. Natuurlijk is de eventuele prijs van de content gissen, maar de kans is klein dat wij minder hoeven te betalen voor online aangeboden content dan wanneer we het gebundeld krijgen in een game. Iedereen die op de hoogte is van de ontwikkelingen rond de game Oblivion, weet dat voor deze game content is te downloaden tegen betaling. En hoewel de extra content duur is te noemen, hebben we hier al wel te maken met een zeer complete game die ook zonder add-ons een blijvende aantrekkingskracht heeft. Nee, Bethesda's succesvolle systeem baart me vooralsnog geen zorgen. Maar wat als Microsoft ervoor kiest minder auto's te stoppen in Forza 2, om deze door middel van online verspreiding voor meer geld te kunnen verkopen? Een eventualiteit, maar als uitgever zou ik het wel weten. Het weglaten van content valt bij veel games overigens wel op, maar bij veel is het niet te merken. Bovendien is een soortgelijk proces al aan de gang in de filmindustrie. Studio's brengen momenteel films uit waaruit scènes zijn weggelaten. Om meer mensen de DVD te laten kopen, wordt de film inclusief de eerder weggelaten scènes als speciale editie verkocht. Al deze doemdenkerij zal voor velen vooralsnog natte vinger werk lijken, maar recente ontwikkelingen op Microsoft’s Marketplace beginnen mijn toekomstbeeld te bevestigen. Onlangs is er een content pack uitgegeven van Ghost Recon: Advanced Warfighter. Voor een som van 17 euro krijg je vier nieuwe coöp-maps, vijf nieuwe wapens en twee nieuwe online gametypes, plus een aantal kleine upgrades. We moeten dus een kwart van de totaalprijs van de game betalen voor veel minder dan een kwart van de content hiervan. Bovendien betalen we voor extra content die in het verleden vaak gratis werd aangeboden voor PC games. We moeten daarnaast ook nog eens relatief meer ophoesten dan voorheen voor reguliere add-ons (in het verleden niet meer dan 30 euro). De prijs van deze reguliere add-ons mag dan misschien hoger zijn, maar we kregen er veel meer voor terug. Activision ruikt inmiddels ook de geur van de groene flappen: 10 euro voor vijf Call of Duty 2 maps. Op een ander forum werd een pakkende analyse gemaakt. We hebben het niet meer over een Microtransaction, maar over Microexpansion voor een Macrotransaction. Met andere woorden: twee betalen, één halen. Volgens Microsoft is Marketplace echter een vrije markt. Als we met z'n allen niet 17 euro willen betalen voor de content, dan hoeft dat ook niet. Theoretisch zou als gevolg daarvan de prijs omlaag worden geschroefd. De kans dat dit gebeurt, is in mijn ogen echter erg klein. Er hoeft maar een kleine hoeveelheid hardcore fans te zijn die deze expansie koopt, om het voor Ubisoft of Activision succesvol te laten zijn. Een dergelijke expansie is zonder de kosten van research en het maken van een engine immers veel goedkoper te maken. En dat terwijl hetgeen dat wordt aangeboden niet in lijn staat met de gevraagde prijs. Klagen maakt niet eens zoveel verschil, want deze uitgevers zien toch alleen maar de lijst met de hoeveelheid gamers die wél de content kopen. Och, misschien verhogen ze de prijs nog even om te kijken of er meer geld binnen gehaald kan worden. Gaan we vanaf nu dus meer betalen voor minder? Het lijkt er wel op. De toekomst moet echter uit gaan wijzen of de kleine minderheid die geld teveel heeft echt de negatieve invloed blijft hebben, zoals momenteel het geval is. Ik ben dan ook niet tegen het betalen voor extra content, maar tegen het niet krijgen van waar voor je geld.