Steam Early Access werd begin vorig jaar geïntroduceerd door het online winkelplatform van Valve. Gamers die een spel kopen voordat hij officieel uit is, kunnen bij deze selecte titels alvast een onafgemaakte versie spelen en hun ervaringen delen met de developer. Die kan deze feedback vervolgens weer gebruiken om de game beter te maken. Zo ontstaat er bovendien een diepere relatie tussen ontwikkelaar en community.

Pre-order bonus

Niets mis mee, dacht ik in het begin. Ik zag het vooral als het pre-orderen van een game, en als bonus krijg je er dan een vroeg speelbare versie bij cadeau. Op dit moment zijn mijn gevoelens echter totaal anders: ik houd niet van Steam Early Access. Ik ervaar het niet langer als een leuk extraatje, maar als een vervelende bijkomstigheid die mijn enthousiasme voor een nieuwe game tempert.

Als ik enorm uitkijk naar een nieuwe game, grijp ik elke kans aan om dat spel alvast te kunnen spelen. Een Early Access lijkt dan ook precies in mijn straatje te passen. Wat het in de praktijk echter betekent, is dat ik zoveel mogelijk tijd in de vroege versie steek. Ik wil zo graag de nieuwe game ervaren dat ik ‘m telkens weer opstart om te kijken of er al iets is veranderd. Ik probeer over de rafelige randjes die zo'n vroege build meestal heeft heen te kijken en te genieten van wat mij geboden wordt. Maar doordat het spel nog niet af is, is dat genot meestal niet volwaardig. Het voelt altijd alsof er iets mist, wat ook zo is.

Uitgekeken

Tegen de tijd dat het volledige spel uitkomt, of nog niet eens uit is, ben ik er al op uitgekeken. Ik heb geen zin meer om de game op te starten, deels omdat ik het al te veel gespeeld heb, maar ook omdat de Early Access soms een nare indruk op mij heeft achtergelaten. Het is me bijvoorbeeld gebeurd bij War for the Overworld, waar ik afgelopen juni al aan begon voor een preview. De game was toen nog in een “Bedrock Bèta”, waarin echt alleen de meest simpele dingen werkte, en de rest niet. Je kon er eigenlijk nog niks mee. Wat dat betreft is een Early Access ook echt iets anders dan een previewversie: dan doet de ontwikkelaar namelijk stinkend zijn best om zo goed mogelijk voor de dag te komen. Ik ben met deze vroege versie al zo veel bezig geweest dat ik nu niet meer warm kan lopen voor de uiteindelijke release later dit jaar. Ik weet dat ik nog te veel met die onaffe versie in mijn hoofd zal lopen, hoezeer ik ook zat te wachten op een spiritueel vervolg op Dungeon Keeper.

De populariteit van de Early Access komt natuurlijk door het grote succes van Minecraft. Die game was speelbaar tijdens het ontwikkelproces, waarbij iedereen zijn input kon geven om het uiteindelijke product beter te maken. Het grote verschil is dat Minecraft al leuk was om te spelen voordat ‘ie helemaal af was. Je kon al goed de potentie van de game zien voordat alle ruwe randjes waren weggepoetst. Bovendien werkten de basiselementen als het mijnen naar materiaal en het bouwen van je eigen creaties al gewoon. Dat zijn uiteindelijk de dingen die het spel leuk maken, ook in die vroege variant.

Uitgestoomd

Ik heb de Steam Early Access inmiddels geprobeerd af te zweren (tenzij ik een preview schrijf natuurlijk), maar zelfs nu nog lukt het me om me er aan te ergeren. Tegen de tijd dat een spel officieel gereleased wordt is er al een grote community. Soms is het moeilijk om daar nog tussen te komen.

Uiteindelijk probeer ik me er nu niet meer aan te storen en de positieve aspecten van de Early Access te zien. Sommige games hadden nooit afgemaakt kunnen worden zonder de financiële injectie van al die kopers die al vroeg over de brug komen met hun geld. Bovendien kunnen games er toch alleen maar beter van worden als er veel spelers zijn die hun tijd opofferen om het product uitgebreid te testen. Het is alleen niet aan mij besteed: ik wacht liever op een complete ervaring.