Het is een uur of negen en de chatroom loopt langzaam vol. Veel gesproken zal er echter niet worden, want vanavond, net zoals bijna elke avond, is het Command & Conquer: Generals tijd. Tijd voor virtuele veldslagen waar cyber Generaals helemaal los kunnen gaan. Voordat het echter zover is en de eerste tanks gebouwd kunnen worden moet men eerst een andere oorlog voeren, namelijk de oorlog om Generals online te kunnen spelen.

In Generals kun je op twee manieren een online game spelen. De eerste manier is een quickmatch waarbij je om een ranking op een ladder speelt en meteen tegen een tegenstander komt te staan. Om de quickmatch te kunnen spelen moet je echter in een resolutie van 800x600 spelen, anders gaat het feest niet door. Als ik ergens een hekel aan heb is het wel van resolutie of kleurdiepte te veranderen omdat iemand anders te beroerd is om fatsoenlijk iets te programmeren of zijn systeem te upgraden. Een tweede probleem is dat er op topdagen zo'n duizend spelers wereldwijd zijn, maar normaal tussen de 500 en 700. Veel te weinig voor een laddercompetitie, waardoor je een erg onevenwichtige samenstelling van spelers hebt, als deze er al zijn.

De andere manier is een custom match, waarbij je met meerdere spelers tegelijkertijd kunt spelen en je wat meer opties hebt. Nu begin je voor elk spel altijd in de lobby. De programmeurs van EA/Westwood of wie ze dan ook hebben ingehuurd om de interface/techniek van Generals te programmeren hebben waarschijnlijk nooit aardrijkskunde gehad op de basisschool. Dat je Nederland als provincie ziet van Duitsland, daar kan ik inkomen, maar dat je een Nederlandse gamer met een Nederlands IP-adres, die ook nog eens Nederland als land van herkomst heeft gespecificeerd, in een Koreaanse lobby zet, is toch wel op zijn allerminst vreemd. Nu zijn Koreanen dankzij Guus Hiddink dol op alles wat Hollands is, maar kom ik om bloedige veldslagen te voeren en ben ik geen vertegenwoordiger van het gedachtengoed over aanvallend voetbal.

Om het leven van de online Generaal makkelijker te maken heeft men bij EA een buddy systeem uitgedacht. Hiermee kun je zien dat er iemand van je vrienden online is en dat deze persoon in een spel wacht. In welk spel je vriend wacht wordt echter niet weergegeven. Voordat je echter vrienden hebt staan in je lijst moet je ze eerst toevoegen. Iets wat ook op de meest omslachtige manier mogelijk gaat. Zo moet je de rechtermuisknop gebruiken om iemand toe te voegen, zonder dat dit duidelijk is en zonder dat deze rechtermuisknop nog meer gebruikt wordt in de interface.

Heb je eenmaal vrienden gevonden, dan moet je nog een spel zoeken. Het is echter niet mogelijk om op aantal spelers, soort map, volle games en lege games te selecteren. Verder is niet te zien in welke lobby een spel is aangemaakt, zodat je maar mag hopen dat je op de juiste plek hebt afgesproken. Een ander probleempje is dat de refresh knop niet werkt. Je moet dan ook eerst de lobby uit en dan weer terug om nieuwe games te zien.

Ben je na al deze tegenslagen nog niet gestopt en heb je besloten om zelf een game aan te maken, omdat je zelf geen geschikte game kon vinden, dan kun je nog even chatten met elkaar in de gamechat. Speel je op een LAN dan zien de mensen in de lobby ook deze chat en reageert men hierop. De mensen in de gamechat zien deze reacties echter niet, wat voor zeer grappige momenten kan zorgen.

En we zijn er nog niet, want is iedereen klaar en laadt het spel, dan krijgen we nog te maken met de EA probe die eerst gaat kijken of er een verbinding tussen iedereen mogelijk is. Er zijn echter nogal wat firewall configuratie probleempjes met het spel, zodat je je opeens weer in de lobby bevindt omdat iemand geen verbinding kon maken vanwege zijn firewall. Nu heb ik een grote voorraad keyboards, maar in dit tempo hou ik er echt geen een meer over.

Nu kan ik nog wel doorgaan over de focus bij nieuwe schermen, het ontbreken van knoppen en de rest van de interface die minder prettig is en ga maar door, maar het heeft geen zin. We leven in het jaar 2003. Elk goed idee is ondertussen 100 keer gejat en elk concept is onderhand al 100 keer gekopieerd. Kijk bijvoorbeeld naar een Blizzard wat met WarCraft III een acceptabele interface heeft neergezet, kijk naar een Tribes2 of Unreal Tournament die veel opties bieden voor de online speler en kijk naar het RTS genre waar bijna niets meer origineel is. En wat doet EA, EA probeert zelf iets te maken. Erg origineel, dat moet ik ze nageven, maar als er iets is waar EA het niet van moet hebben dan is het wel orginaliteit.

Het is dan ook meer dan waar, "beter goed gejat dan...".