“We kunnen het beter zelf doen.” Cop denkt terug aan de tijd waarin hij samen met huidige Chief-collega Raf Picavet voor het Belgische tijdschrift Gunk schreef. Binnen een paar maanden wist Cop het bij dat tijdschrift al tot hoofdredacteur te schoppen. “Maar de oprichter van Gunk en ik konden het niet eens worden. Hij was meer commercieel ingesteld, terwijl het bij mij om de journalistiek draait."

Het ontstaan

Journalistiek, dat lijkt de rode lijn in het verhaal rondom het ontstaan van Chief. “We waren trots op onze journalistieke opleidingen maar konden dat niet toepassen bij Gunk. Dus gingen we het zelf maar doen.” Chief werd in augustus 2007 op de wereld gezet. “Eigenlijk deed ik het samen met alle mensen die ik kende en die hetzelfde dachten over gamejournalistiek als Raf en ik. We schreven allemaal freelance voor allerlei kranten en bladen, eigenlijk allemaal mainstream publicaties. We besloten ze ook allemaal als freelancers in dienst te nemen, want dan hoef je ze niet te ontslaan als het allemaal niet blijkt te werken.”

Maar het werkte wel, want Chief is in België inmiddels marktleider onder de multiplatformbladen. “Het hielp dat er allemaal bekende Belgische gamejournalisten met dezelfde gedachtegang meehielpen aan Chief en mensen het tijdschrift dus daarvoor kochten. Ook is het bij uigever Think Media Magazines, die in Vlaanderen absolute marktleider is op het vlak van mannenbladen, nu eenmaal iets gemakkelijker om een nieuw blad in de markt te zetten dan wanneer je het helemaal in je eentje zou moeten lanceren”, vertelt Cop. “En het hielp dat we begin 2008 ook al in Nederland lagen. De gamemarkt is eigenlijk sowieso een Benelux-verhaal hier, dus je moet toch Nederland meepakken, in ieder geval het Bene-gedeelte.”

Chief begon met een paar honderd verspreide kopietjes aan de Belgische grens in Nederland, maar ligt de afgelopen jaren in steeds meer Nederlandse winkels. Een belangrijke pion daarin is Gamer.nl-freelancer Simon Zijlemans, die ook al een aantal jaar voor Chief schrijft. “Simon past perfect bij ons. Hij weet net als ons het aangename aan het nuttige te koppelen op perstrips. Belangrijker is dat hij zijn eigen exclusives binnenhaalt. Zo had hij een scoop voor Heavy Rain geregeld: een interview met bedenker David Cage. Dat had hij zonder een persbureau of uitgever ertussen voor elkaar gekregen. Dat moet je hebben. Mensen die een beetje wachten tot uitgevers ze een bot toegooien, zijn eigenlijk niet met journalistiek bezig.”

Volwassen

Journalistiek, daar is dat woord weer. Chief bedrijft dus journalistiek? “Zeker weten. We bedenken unieke invalshoeken, bijvoorbeeld gamefeiten of –figuren die op een wereldkaart wordt geplaatst. Zonder vakkennis en research lukt dat niet. Artikelen die verdergaan dan alleen reviews. Wat we vooral belangrijk vinden is dat we niet een tijdschrift voor pubers maken, zoals bijvoorbeeld de Power Unlimited. Er zijn talloze kleine websites gemaakt door een veertienjarige. Leuk dat ze dat doen hoor, maar journalistiek is het niet. Waarom wil ik de recensie van een veertienjarige lezen?”

Bij Chief moet alles een volwassen, degelijke uitstraling hebben. “Alles moet kloppen, zelfs de koppen en onderkoppen bij artikelen. We houden zelfs elke maand een wedstrijd: de redacteur die de beste onderkoppen maakt, wint een wisselbeker. Simon heeft hem in al die jaren nooit gewonnen, dus hebben we hem de wisselbeker maar een maandje uit medelijden gegeven.”

Een ander belangrijk onderdeel van Chief is de cover. “We maken een tijdschrift voor volwassen mensen, dus zij moeten zich niet schamen wanneer ze met Chief aan de kassa in de supermarkt aan komen zetten. We willen altijd een mooie cover en iets speciaals, zodat het echt een collector’s item is en je hem op de koffietafel wil leggen. Dat doet [Engelstalig gametijdschrift] Edge ook heel goed.” Zo heeft het veertigste nummer van Chief een primeur: het is het eerste gametijdschrift in de Benelux met een 3D-cover, van Assassin’s Creed: Brotherhood.

Toekomst

Dan nog even de toekomstvisie van de heer Cop: “Ik geloof dat print bestaansrecht blijft houden. Je moet alleen kiezen: ben je pulp of kwaliteit? Er is geen ruimte voor een tussenweg. Pulp is goedkoop, wegwerpmateriaal, zoals de tabloids in Engeland. En kwaliteit ligt mooi op de koffietafel. Het voordeel van print is dat je het kunt lezen op de bank, op het strand, of gewoon ordinair op het toilet.”

En de toekomst van gamejournalistiek? “Het wordt mainstream en dat is goed. Games zijn al jaren mainstream, maar dat ging zo snel dat de media het niet kon volgen. Er zijn nu nog te weinig uitgaven die games echt als mainstream product oppakken. Vergelijk het met Top Gear: dat is ook leuk om te zien voor mensen die niets met auto’s hebben. Het zijn gewoon goede gasten die het toevallig over auto’s hebben. Dat willen wij bij Chief zijn: gasten die het toevallig over games hebben.”