Het is woensdagavond en de klok gaat richting kwart voor negen. Het weer is guur, maar binnen is de temperatuur aangenaam en staan de koude biertjes klaar om opgedronken te worden. Het is weer tijd voor een ouderwets avondje Champions League voetbal. EA Sports nieuwste voetbalgame is gebaseerd op de Champions League van dit seizoen en ter gelegenheid van de featureweek die Gamer.nl omtrent deze game presenteert, doken wij in de historie van het kampioenschap der kampioenen.

Hoewel de voetbalbond UEFA de Champions League tegenwoordig organiseert, was het niet deze organisatie die met het idee van een competitie met Europese kampioenen aan kwam zetten. De UEFA was op het moment dat het idee van de Champions League, toen nog de European Champion Clubs' Cup geheten, in aantocht was, meer geïnteresseerd in het opzetten van een internationale competitie met de nationale teams als basis. Het idee voor de Champions League kwam namelijk van het Franse sportblad L'Equipe, en dan met name van diens editor Gabriel Hanot.

De eerste ideeën over een internationale clubcompetitie werden in 1955 aan de UEFA voorgelegd door Hanot en diens collega Jacques Ferran. In het oorspronkelijke idee was de Champions League nog niet gefocust op de kampioenen van ieder land, maar baseerde L'Equipe de deelname meer op het zogenaamde 'fan appeal' van een club en de interesse die men zelf in bepaalde teams had. April 1955 werden 16 clubs uitgenodigd om eens naar de plannen te komen luisteren en was de Champions League een feit. De eerste Champions League wedstrijd werd gespeeld door Sporting Clube de Portugal en FK Partizan (voor de ultieme freaks: het werd 3-3).

Beide teams konden in de eerste jaren van de 'Europacup' echter niet opboksen tegen het ijzersterke Real Madrid. Vijf jaar lang wonnen de Madrilenen het toernooi en het was het Portugese Benfica dat de tweede club in de historie werd die ooit een Champions League won. Real Madrid is overigens wel de all-time nummer één als het aankomt op gewonnen Champions Leagues. Men behaalde twaalf keer de finale in de 49 keer dat het toernooi nu gespeeld is en won van deze ontmoetingen er maar liefst negen. Tweede op de ranglijst is AC Milan met zes gewonnen cups, gevolgd door Bayern Munchen, Liverpool en ons eigen Ajax met vier Champions Leagues.

Door de jaren heen heeft de Champions League weinig vernieuwing gekend. Tot begin jaren '90 werd ieder jaar van dezelfde opzet gebruik gemaakt (enkel knock-out rondes) en het was in het seizoen '92 – '93 dan ook even schrikken toen men gebruik ging maken van een voorronde systeem met poules. Na '93 is het format nog enkele malen gewijzigd en doen er nu zelfs dubbel zoveel teams mee als in de jaren voor '93 (32 in plaats van 16). Veel van de laatste wijzigingen hebben te maken met de spanning die men in het toernooi wil houden. De tendens was volgens de critici de laatste jaren teveel naar de groepswedstrijden geschoven, waardoor er wel veel wedstrijden gespeeld werden (lees: de clubs er financieel een slaatje uit konden slaan), maar er voetbaltechnisch gezien minder te beleven was.

Dit seizoen is de oude code in ere hersteld en gaan we na de eerste ronde gewoon weer over op het knock-out systeem. In deze twee ronde is dit jaar nog een Nederlandse club vertegenwoordigd ook: PSV. De koploper van de Holland Casino Eredivisie neemt het op tegen AS Monaco, na de eerste ronde overleefd te hebben. Of PSV ook in de tweede ronde blijft presteren zien we op 22 februari, wanneer de Eindhovenaren naar Monaco afreizen om daar de 'nationale' equipe af te drogen.