Op de eerste plaats in De zeven beste gameheadsets staat de Astro A40. Deze uitstekende headset werd kort na het publiceren van het artikel opgevolgd door de A50, het nieuwe vlaggenschip van Astro. De A50 is een draadloze gameheadset met Dolby 7.1 Surround Sound en wordt standaard met de externe geluidskaart MixAmp geleverd, die tevens als Wi-Fi-transmitter fungeert. De benaming 'gameheadset' doet de A50 overigens geen eer aan, want je krijgt eigenlijk een compleet audiosysteem voor de gamer die het beste van het beste wil.

Futuristisch

De doos van de A50 verraadt dat je meer krijgt dan alleen een headset. De grote verpakking bevat ook een speciale standaard voor de headset waar je ‘m aan op kunt hangen en die de externe geluidskaart een eigen plaats geeft. Deze drie componenten staan samen mooi op een bureau, waardoor je dure gameheadset niet meer naast het beeldscherm gegooid hoeft te worden. Het nadeel is dat ze allemaal grotendeels van plastic zijn gemaakt. Dat is bij de houder geen groot probleem, maar het zou toch fijn zijn als de MixAmp en de headset voor een gedeelte van duurzamer materiaal waren gemaakt, zoals carbon of aluminium.

Het valt echter niet te ontkennen dat de A50 zeer solide aanvoelt. De headset heeft door het compleet zwarte design een futuristisch uiterlijk, maar waarborgt de standaarden van een normale headset: grote oorschelpen, in hoogte verstelbaar en veel ruimte tussen de onderdelen. Een gaaf detail is de rode bekabelding die wordt ingedrukt of uitgerekt naarmate je de headset in hoogte verstelt. De headset beschikt verder over een flexibele microfoon, volume-scrollwiel, schuifknop voor drie equalizers en ingang om de A50 met een Xbox 360-controller te verbinden.

Direct gevonden

Het aansluiten van de A50 gaat erg gemakkelijk. Je verbindt de MixAmp via usb met de computer en de externe geluidskaart wordt direct door je desktop herkend. Als je de A50 liever met een console wilt gebruiken, krijg je hiervoor alle benodigde kabels in de doos meegeleverd. Zodra de MixAmp is aangesloten heb je de mogelijkheid om de headset met de externe geluidskaart te verbinden. Dit gaat, net als bij de meeste draadloze apparatuur, door op beide apparaten tegelijkertijd een knop in te drukken. De MixAmp vond de headset binnen enkele seconden en was meteen klaar voor gebruik.

Op de MixAmp heb je twee knoppen waarmee je de A50 – zowel de headset als externe geluidskaart – in en uit kunt schakelen en de Dolby 7.1 Surround Sound kunt activeren. Je hebt Dolby Surround Sound bijvoorbeeld niet nodig als je muziek luistert. Omdat de headset compleet draadloos is, werkt deze op een oplaadbare batterij die zich in de oorschelp bevindt. De batterij is via een meegeleverde mini-USB kabel op te laden en verbindt met de MixAmp. Hierdoor is het niet nodig om een USB-poort van je computer of console te gebruiken. De headset is ook gewoon te gebruiken als deze wordt opgeladen, mocht de batterij plotseling uitvallen omdat je de waarschuwingsgeluidjes van een te lage energiestatus hebt gemist.

Laat je oren ademen

De A50 is met zijn 364 gram aan de zware kant, maar blijft een heerlijke headset om over je oren te schuiven. De grote, zachte oorschelpen vangen je oren in hun eigen kamertje met een goede akoestiek en laten genoeg ruimte over om je oren te laten ‘ademen’. Het is fijn dat Astro de balans tussen het vastklemmen op je hoofd en het rusten op je oren vindt, want je kunt de headset gemakkelijk meerdere uren achter elkaar dragen. Als je de oren even wat rust wil geven en de headset afzet, is het fijn om de oorschelpen een kwartslag te draaien en ze op je schouders te leggen. Zo voel je geen oorschelpen meer tegen de onderkant van je kin als je omlaag kijkt.

Wanneer je de headset inschakelt, kan het zijn dat je oorschelpen geen geluid produceren. Dit komt omdat het mastervolume elke keer wordt teruggeschroefd zodra je de headset uitschakelt. Deze vervelende eigenschap is na de laatste firmware-update (voor zowel Windows als Mac) verholpen, die tevens een reeks aan andere verbeteringen brengt. De aangepaste firmware wordt op de MixAmp gezet, zodat de update ook geldt voor degenen die de A50 exclusief met een console gebruiken. Een andere handigheid van de firmware-update is dat als je de MixAmp uitschakelt, de computer direct de tweede geluidsbron – zoals je boxen - activeert.

Geluidsprecisie

Het geluid dat de A50 produceert, is uitstekend voor het spelen van games. Je merkt eigenlijk niet dat de Dolby 7.1 Surround Sound virtueel wordt nagebootst, want elke oorschelp beschikt maar over één speaker. Dit komt door de geluidskaart in de MixAmp, die het geluid zo kan laten klinken dat je precies weet waar een vijand zich bevindt en hoe ver hij van je vandaan is. Dit is bij games als Counter-Strike: GO een verademing, want een groot gedeelte van de kills draait om de precisie in het geluid. Deze zeer goede balans in gamegeluid heeft echter wel één groot nadeel: het luisteren naar muziek met de A50 is niet bepaald aan te raden. Een gemiddelde headset van een dito audiomerk zal waarschijnlijk een stuk beter mediageluid produceren dan de A50 doet. Het geluid uit de A50 klinkt door de zware bas een beetje dof en dat hindert het geluid van bijvoorbeeld akoestische muziek of televisieprogramma’s. Ook de drie vooringestelde equalizers (flat, gaming, media) hebben hier weinig effect op. De zware bas is tijdens het gamen wel enorm fijn: met de gaming-equalizer klinken geweerschoten en ronkende motoren heerlijk diep.

Juiste balans

Een handige eigenschap van de A50 is het creëren van de balans tussen game- en stemgeluiden. Deze balans is tijdens het gamen aan te passen met de buitenkant van de rechter oorschelp, die je aan de linker- en rechterkant als een knop in kunt drukken. Ook het volume is door een scollwiel aan de onderkant van de rechter oorschelp aan te passen. Dit werkt aardig, maar het vergt soms wel tien keer draaien om het geluid daadwerkelijk wat harder te krijgen. Het geluidsniveau is daarom wel op een heel specifiek niveau te krijgen, maar je krijgt soms bijna kramp in je vinger van steeds dezelfde beweging uitvoeren.

De microfoon van de A50 zit vast aan de headset, maar wordt gedempt zodra je de microfoon kaarsrecht omhoog zet. En dat is een geweldige uitvinding. Als je bijvoorbeeld achter ventilator zit, dan is het niet langer zo dat je gelijk gek wordt van de wind die een microfoon vangt zonder ingeschakeld te zijn. Dat is met de A50 verleden tijd. Echter, als de microfoon is ingeschakeld, is diezelfde ruis van de wind ook vrijwel niet om aan te horen. De microfoon is namelijk erg gevoelig en neemt je stemgeluid vrij hard op. Eén keer hoesten is genoeg om anderen te laten denken dat iemand zijn neus in de microfoon snuit. Een tip: als je moet hoesten, draai dan even de microfoon omhoog.

Het werkt gewoon

Door de laatste firmware-update schijnt ook het incidentele wegvallen van geluid niet meer voor te komen. Hier had onze A50 ook voor de update geen last van. De headset klinkt vrijwel altijd helder en heeft een redelijk draadloos bereik van ongeveer zeven meter. Zodra hier een muur tussenkomt, ben je wel de pineut: de kwaliteit van het geluid neemt dan drastisch af. Ook de batterij is niet spectaculair. Astro beweert dat je met een volle batterij gemakkelijk twaalf uur gameplezier hebt, maar in de praktijk haal je hooguit een uur of acht. Dat is overigens nog steeds niet slecht, maar ook niet geweldig. Door de bijgeleverde standaard gaat dat overigens zonder problemen.

De Astro A50 heeft een adviesprijs van 300 euro. Als je nagaat dat dit prijskaartje hoger is dan die van de huidige Xbox 360, zullen velen de headset direct al niet overwegen. Maar als je geïnteresseerd bent in een headset van Astro en hierdoor al een groter budget beschikbaar stelt, is de A50 met de MixAmp en draadloze mogelijkheden een serieuze kandidaat. Tevens is het uniek dat er totaal geen problemen zijn geweest met een draadloos product. De A50 werkt gewoon, en eigenlijk verdomd goed ook.

Deze Astro A50 is ter beschikking gesteld door de gamewebshop Gamegear.