Wanneer je uitgenodigd wordt om de nieuwste Microsoft game Viva Piñata te bekijken, hoef je niet twee keer na te denken voordat je ‘ja’ zegt. En dus begaf ik me onlangs richting het Nederlandse hoofdkantoor van Microsoft, om aldaar een interview met de ontwikkelaar van Viva Piñata te houden. De treinreis verliep vlekkeloos en vol goede moed liep ik vanaf Schiphol-Rijk het kantoor binnen. Een drankje later schoof ik met twee leden van het ontwikkelteam, Neill Harrison (Artist) en Elissa Miller (Animator) aan tafel en kon de babbelsessie beginnen.

Ze starten de demo en ik zie de kleurige en vrolijke beelden van Viva Piñata me tegemoet komen. Stap voor stap leggen ze me uit hoe het spel werkt, welke persoon je vanaf het begin bij zal staan en welke tools je mag gebruiken. Het begint met een schop met gaten erin, daarmee maak je de eerste stappen in je eigen tuintje. Voor degenen die het nog niet weten: in Viva Piñata is het te bedoeling om een dorpje te onderhouden. Dit word je gevraagd door de bewoners van een nabij gelegen dorpje. Het stuk land dat je krijgt was eerst een prachtig stuk land, maar tegenwoordig niet meer. Het land ligt vol met rommel en onkruid kruipt door de zooi naar boven.

Er wordt kennis gemaakt met de eerste NPC van de game, die je de beginselen van de game aanleert, je de tuinierbijbel overhandigt (waarin alles wat je meemaakt in het spel in opgeslagen wordt) en je als laatste een schop in je handen duwt. Neill begint met de schop het land te bewerken, terwijl Elissa me bijbrengt over de dingen die allemaal kunnen in het spel. Je begint zonder ook maar een enkele Piñata in je tuintje: deze zul je moeten lokken door je tuintje zo aantrekkelijk mogelijk te maken. Elissa vertelt me dat er met elke verandering aan je tuintje ervaringsblokjes bijkomen, en hoe meer ervaring je hebt, hoe meer nieuwe dingen je kunt doen. Je schop wordt stukken beter, nieuwe Piñata's kunnen in je tuintje komen en ga zo maar door. Op het scherm voor me wordt een mooie ondergrond gecreëerd wat leidt tot het aantrekken van een wormachtige Piñata. "Piñata's die op je tuintje afkomen zijn in eerste instantie zwart-wit gekleurd," vertelt de zeker niet onaantrekkelijke Elissa. "Pas als je de tuin aantrekkelijk genoeg maakt zullen de Piñata's de grens over kruipen en deel worden van je tuintje." Op het beeld voor me kruipt de wormvormige Piñata het tuintje in en verandert ‘ie van kleur naarmate Neill gras begint aan te leggen. "Zie je, nu is die Piñata deel van je tuin. Uiteindelijk zullen er meer Piñata's komen om je tuin te bevolken. Een belangrijk onderdeel hierbij is dat er romances ontstaan tussen de Piñata's. Je ziet nu bijvoorbeeld twee Piñata's van hetzelfde soort, maar ze zijn nog niet tot elkaar aangetrokken. Waarom valt te zien in het venstertje van de Piñata", aldus Elissa.

Het persoonlijke scherm van de Piñata wordt geopend en er wordt onder andere een nieuwe naam aan het pluizige ding gegeven om te laten zien dat jouw eigen Piñata's aan te passen zijn. Tevens staat er in het venstertje de Romance Requirements, waarin onder andere staat dat de twee pluizige beestjes een eigen holletje nodig hebben.

Een nieuw menu wordt opgeroepen om het huisje te bouwen. Een hut wordt neergezet, terwijl Elissa me wederom vertelt dat het eerste huisje gratis is, om de speler op weg te helpen. Builder Willie komt in beeld om de hut af te maken en met de schop sla je het omhulsel stuk. "En ziedaar, het huisje voor je Piñata's. Je ziet nu dat de hartjes boven hun hoofd zichtbaar zijn, dit betekent dat ze klaar zijn voor hun romance." En ja hoor, de twee lieverdjes beginnen te knuffelen en een mini-game wordt geopend. "Naast voldoen aan de benodigdheden voor een romance, krijg je dus ook een mini-game. Omdat dit een van de eerste wezens in het spel is, is deze mini-game heel simpel gehouden. Als je teveel bommetjes raakt, dan breekt het hartje van je Piñata en zul je moeten wachten tot deze weer compleet is.

De woorden van Elissa worden kracht bijgezet door wat Neill doet: het wormpje kruipt over het scherm, pakt wat muntjes op en loopt tegen wat bommetjes aan om alles te demonstreren. Daarna kruipt hij door naar het andere wormpje, wat het einde van de mini-game inluidt. Na de mini-game kruipen ze naar hun eigen huisje en begint een filmpje. "Er zitten meer dan zestig Piñata's in de game, met ieder hun eigen filmpje en hun daarbijbehorende muziekje." Na het paringsritueel wordt het beeld gericht op een ooievaar. De ooievaar vliegt over de tuin en laat een ei vallen. "Hieruit zal uiteindelijk een nieuwe Piñata geboren worden, alle dingen die je doet kunnen leiden tot verschillende achievements en uiteindelijk ook tot nieuwe Piñata's of items", legt Elissa uit.

Neill neemt het woord. “Relaties zijn belangrijk in de game, zo kom je uiteindelijk ook Piñata's tegen die niet met elkaar kunnen omgaan. Die moet je dus in de gaten houden en de leefomgeving van elke Piñata zo aangenaam mogelijk te maken. We laden nu even een andere savegame in die je laat zien hoe je tuin er uiteindelijk uit zou kunnen zien na ongeveer 10 tot 15 uur spelen." Neill en Elissa wisselen van plaats en Elissa neemt de controller over. "In deze savegame is onze speler level 26 en zoals je kunt zien is de tuin flink gevuld. Allerhande huisjes voor Piñata's, bloemen en bomen die je allemaal kunt unlocken. Al deze dingen zijn, als je ze eenmaal vrijgespeeld hebt, te kopen in de winkel van het dorpje. Niet alleen bloemen, planten, en andere type Piñata's zijn te kopen. Ook hulpjes voor het water geven van planten in je tuin bijvoorbeeld, of een dokter die je zieke Piñata's beter maakt.

Maar alles heeft gevolgen. Als er bijvoorbeeld niet genoeg planten zijn om water te geven, neemt je hulpje ontslag. Planten die geen water krijgen gaan dood en zieke Piñata's die niet worden genezen, worden stukgeslagen." Wat? Dus je Piñata's kunnen doodgaan? "Nee nee, als je Piñata niet geneest en stukgeslagen wordt, ontsnappen er allemaal snoepjes die je andere Piñata's kunnen eten. Daarnaast wordt de vernietigde Piñata buiten je tuintje weer in elkaar gezet en kun je het beestje weer terug je tuintje in lokken."

Jullie zeiden ook iets over ruziende Piñata's, wat moet ik mij daar bij voorstellen?

Neill: "Nou, er zijn verschillende dingen. Je hebt bijvoorbeeld twee type Piñata's die niet met elkaar om kunnen gaan, een worm Piñata en een vogel Piñata bijvoorbeeld. Dat zijn aartsvijanden en je zult moeten proberen deze zo goed met elkaar te laten leven. Daarnaast heb je de zogenaamde Sour Piñata's. Dit zijn Piñata's die van nature slecht zijn." Toevallig springt er een van deze Piñata's in beeld in de vorm van een krokodil. "Elke Sour Piñata doet zijn eigen ding: de krokodil jaagt bijvoorbeeld je hulpjes je tuin uit, terwijl de katachtige Piñata probeert zoveel mogelijk ruzie en conflicten onder je romantische Piñata's te veroorzaken en dus relaties verbreekt."

Wat kun je hier tegen doen dan?

Neill: "Ook hier zijn weer verschillende mogelijkheden. Je kunt die zure Piñata's gewoon hun gang laten gaan en hun zure zoetjes die ze laten vallen kapot slaan. Die zure zoetjes maken je andere Piñata's namelijk ziek als ze die eten. Als tweede kun je de slechte Piñata met je schop een aantal tikken verkopen tot deze kapot gaat, maar het nadeel daarvan is dat dan overal zure zoetjes liggen. Als derde kun je door middel van mini-games de slechterik omtoveren. Als dit je lukt, gaat de Piñata juist het tegenovergestelde doen van wat hij eerst deed. Bijvoorbeeld relaties weer goedmaken of je tuinmannen en -vrouwen bijstaan." Alles wat ze vertellen, laten ze me ook zien. Ook laten ze zien wat je bijvoorbeeld kan doen via Xbox Live: het enige wat ik te zien krijg is dat je items, geld en zelfs Piñata's in een kist kunt laden en deze kist kunt versturen naar je vrienden.

Zijn er nog meer dingen die je met Xbox Live kunt doen? Komt er downloadable content?

Elissa: "Daar kunnen we eigenlijk nog niet over praten, we hebben zeer zeker plannen. Maar voor nu is het eigenlijk alleen het ruilsysteem."

Maar kunnen spelers dan wel iets bereiken door te ruilen?

Elissa: "Nee, eigenlijk nog niet. Het is voornamelijk nog een dienst voor vrienden onderling die elkaars Piñata's willen laten zien en dergelijke."

Waar werkt de game eigenlijk naartoe? Heeft het een einddoel, of is het als de Sims gewoon wat aanrommelen? "Een beetje van beide", meldt Elissa. “Je stelt steeds doelen voor jezelf: je wilt een zo mooi mogelijke tuin, of zo verschillend mogelijk, of een zo hoog mogelijk level, maar het heeft geen concreet eind. In dat opzicht heeft het dus wel veel weg van De Sims, alleen natuurlijk met een compleet ander idee en een heel andere setting." Elissa is net uitgesproken en Neill vult haar aan: "Trouwens! Dat is nog iets wat er in Xbox Live komt, een vorm van leaderboards waarop te zien valt wie de mooiste tuin heeft, of het meeste geld, of de meeste Piñata's enzovoorts. Dat er zeg maar een vorm van competitie ontstaat." Even wat anders, er is ook een tekenfilmserie van of niet? Is deze gebaseerd op de game? Of hoe zit dat nu?

Elissa: "Nou, we zijn al heel lang bezig met het ontwikkelen van Viva Piñata. Toen Microsoft in the picture kwam, kreeg het project toch wel een boost. 4Kids in New York kreeg lucht van onze game en vond het een leuk idee. Leuk genoeg in ieder geval om er een tekenfilm op te baseren en die is er uiteindelijk dus ook gekomen." Neill vult Elissa's informatie aan door te melden dat de serie kleine hints geeft hoe je in-game bijvoorbeeld aan nieuwe of speciale Piñata's kan komen. Zo zou de serie de game dus aanvullen.

Komt de serie ook in Europa op de buis?

Neill: "Dat zit er wel in ja, zo rond begin volgend jaar moet de serie ook in Europa op de televisie te zien zijn."

Is dit een teken dat er meerdere franchises van Rare ook op tv zullen verschijnen?

Elissa: "Het zou kunnen, dat hangt natuurlijk ook heel erg van de game af, niets is zeker maar we weten nu wel dat de mogelijkheid bestaat."

Goed, nu weer even terug naar het spel, hoe zijn jullie op het idee gekomen voor deze game? Van andere games of uit het niets?

Elissa: "Het idee kwam een hele tijd terug van Tim Stamper. Hij bedacht het spel min of meer, hij was altijd heel erg geïnteresseerd in hoe de natuur werkte en zat ook vaak uit het raam te staren. Daarvan is het idee eigenlijk ontstaan, moeder natuur. Of andere games invloed hebben gehad? Nee, niet echt eigenlijk. Het heeft wel dingen van andere games, maar we hebben er niet uitzonderlijk naar gekeken."

Neill: "Ik denk dat het komt door de verschillende games die alle ontwikkelaars ooit gespeeld hebben, dat heeft er voor gezorgd dat zoveel verschillende dingen uit verschillende games terugkomen."

Als laatste nog dan, waarin denken jullie dat de aantrekkingskracht van Viva Piñata ligt?

Elissa: "Ik denk dat het voornamelijk komt omdat het spel per individu verschillend gespeeld wordt. Iedereen maakt zijn eigen aparte tuin en doet gewoon verschillende dingen. Ik denk dat daarin het sterkste punt ligt."

Neill: "Daar ben ik het wel mee eens, het zal misschien eenzelfde aantrekkingskracht hebben als De Sims en dat houdt de game ook altijd leuk."

Ik bedankte de beide developers meermaals, kreeg weer wat te drinken aangeboden op mijn weg naar buiten en liep uiteindelijk, voldaan en mijn eerste 'perspas' rijker, naar de bushalte. Viva Piñata wordt waarschijnlijk toch wel dat toppertje waar de developers op hopen. Mijn steun hebben ze in ieder geval!