Allereerst is het misschien handig om uit te leggen wat nu precies anders is aan deze Game of the Year-editie. Tijdens het spelen van de game wordt dat namelijk niet geheel duidelijk, maar een kleine hoeveelheid guerrillazoekwerk op het internet lijkt aanvankelijk aan te tonen dat er voor LittleBigPlanet-leken weinig is om enthousiast over te worden. De extra’s bestaan uit een aantal dierenkostuums, een downloadable content pack van Metal Gear Solid en achttien exclusieve levels. Toch kunnen deze toevoegingen de zeven maanden wachttijd maar moeilijk rechtvaardigen en over de meerwaarde van deze versie valt dus te twisten. Tenminste, dat lijkt een veilige stelling, toch?

Eerlijkheid gebiedt ons te zeggen dat we LittleBigPlanet al vrij lang niet meer aangeraakt hebben en dat het voor ons groentjes daarom moeilijk is deze content op waarde te schatten. Vandaar dat wij de ‘harde kern’ van LittleBigPlanet hebben gevraagd ons van antwoorden op verschillende vragen te voorzien. Zijn bijvoorbeeld de beloftes door Media Molecule waargemaakt, hoe staat de community van LittleBigPlanet er op dit moment voor en is de GOTY-versie uiteindelijk de moeite waard? Het zijn met name deze vragen die de online gemeenschap van LittleBigPlanet zelf als geen ander kan beantwoorden.

Community
Adam Coxington (of Coxy224 op Playstation Network) is nog maar 15 jaar, maar hij heeft een indrukwekkend aantal zelfgemaakte levels op zijn naam staan. “De charme van LittleBigPlanet zit ‘m in het gebruikersgemak, terwijl je tegelijkertijd ook enorm diep kunt gaan.”, aldus Adam. Hij bevestigt allereerst dat de ‘community’ van LittleBigPlanet, ook in het nu, allerminst uitgestorven is. “Integendeel! Ik heb het gevoel dat de community alsmaar sterker wordt. Uiteraard gaan er mensen weg, maar tegelijkertijd is er een stroom aan nieuwe spelers die levels van opvallend hoge kwaliteit maken. Er is dan ook niet echt sprake van een zichtbare kwantitatieve teruggang sinds de lancering. Tenminste, die tendens is er in mijn ogen in ieder geval niet.”

Simon Rosenkotter is zeven jaartjes ouder dan Adam en studeert al aan de Universiteit van Utrecht. Hij is een fan van het eerste uur, aangezien hij al tijdens de beta een ongezond aantal uren in de game heeft gestoken, zo stelt hij. Ook volgens Simon zijn er nog steeds enorm veel mensen die zich dagelijks op de game storten: “Het zijn mensen die vanaf het begin spelen, maar ook mensen die pas nieuw zijn. Er is werkelijk een constante in- en uitstroom van spelers gaande.” Hij denkt dat het voornamelijk de ‘creaters’ zijn die lang rond blijven hangen. “Zij die niet zo veel tijd spenderen aan het creëren van levels blijven over het algemeen wat minder lang rondhangen. Wat op zich begrijpelijk is, aangezien het af en toe moeilijk kan zijn echt goede levels te vinden. Niet dat ze er niet zijn, maar er is helaas veel bagger (de zogenaamde ‘survival-levels’ – red.) waartussen de pareltjes verloren raken.”

Volgens Simon is er nog een indicatie dat de gemeenschap allerminst dood is. “Ook een goed teken is het aantal mensen dat LittleBigPlanet-fansites bezoekt. Uiteraard zijn er mensen die dagelijks dergelijke sites bezoeken, maar iedere site heeft ook zijn geheel unieke groep bezoekers. Het verrast mij daarom dat deze sites over het algemeen niet echt minder bezocht worden. Dat is iets wat me enkel logisch lijkt bij een game waarin het interesse gestaag afneemt.” Zowel Adam als Simon zijn vaste bezoekers van de site LBPcentral.com, een van de LittleBigPlanet-fansites die drukbezocht wordt door fans die hulp zoeken of toffe levels willen ontdekken. “Leden van fansites zijn over het algemeen enorm behulpzaam en kunnen je bij ieder probleem de juiste richting op sturen. Ook dit is volgens mij ook een van de redenen dat de game nog succesvoller is geworden”, stelt Adam.

Media Molecule

Om haar leden content te houden zou de ontwikkelaar van LittleBigPlanet, Media Molecule, betrokken zijn met deze spelers. Althans, dat werd voorafgaand aan de lancering van de game beweerd. Waren het loze beloftes? “Ja en nee”, meent Simon. “Werknemers van Media Molecule bezoeken de fansites en reageren zelfs af en toe op vragen die door bezoekers worden gesteld. Aan de andere kant is er echter ook een hoop mis, aangezien het officiële forum dat door Sony gehost wordt niet zo goed is als je van een officieel forum zou verwachten. Normaliter ontvang je het laatste nieuws over LittleBigPlanet sneller via het eigen blog van Media Molecule of, wederom, de fansites. Dit, in mijn opinie, drijft de gemeenschap uit elkaar naar allerlei verschillende fansites.”

Engelsman Matt Compher is 22 jaar oud en speelt de game “religiously” sinds hij hem een jaar geleden in ontvangst nam. Ook hij kan niet stellen dat Media Molecule geen hulp geboden heeft. “Toen ik met een paar leden van een fansite werkte aan een educatieve serie met levels genaamd ‘The Logic Pack’ liepen we tegen een probleem aan. Sommige spelers konden de levels niet vinden door een of andere fout in de zoekopties. Media Molecule heeft ons specifieke probleem destijds compleet verholpen door een unieke patch te lanceren. Dat is iets waar we ze nooit dankbaar genoeg voor kunnen zijn. Ik weet dat Tom en Spaff [de community managers van Media Molecule – red] altijd actief naar de gemeenschapschap luisteren, ook wanneer dat soms niet het geval lijkt. Kortom: we houden van Media Molecule!”

GOTY
Adam Coxington mag nog jong zijn, maar dat weerhoudt hem er niet van sceptisch tegenover de (vertraagde) lancering van de Game of the Year-editie zijn: “Een hoop van de downloadable content die de fans tof vinden, zit eigenlijk helemaal niet in de game.” Ook de extra levels kunnen een fan als Adam ‘Coxy224’ niet overtuigen. “Ze zijn een leuke toevoeging, maar doordat de levels met zulke vertraging in Europa zijn verschenen, voelen ze verouderd aan. Er wordt gewoonweg gebruikgemaakt van gedateerde technieken.” Wederom sluit Simon ‘Syroc’ Rosenkotter zich bij Adam aan: “Het zou geweldig zijn als er meer downloadable content bij de Game of the Year-editie zou zijn ingesloten. Ik hoopte bijvoorbeeld op de Pirates of the Carribean-pack. Ook zouden de kleine patches die regelmatig uitkomen voor LittleBigPlanet zitten niet in deze versie.”

Rhys Milss is beheerder van een LittleBigPlanet-fansite en speelt al sinds de vroege betaversie. Ook hij vindt het jammer dat we zo lang hebben moeten wachten. “Media Molecule is een Engelse ontwikkelaar dus het is bizar dat we zo lang hebben moeten wachten op deze versie. Maar goed, uiteindelijk is het natuurlijk Sony die de knoop doorhakt.” Ook is Mills verontwaardigd over het ontbreken van de Pirates of the Carribean-DLC, iets wat door vrijwel alle ondervraagden als flink gemis lijkt te worden ondervonden. Rhys legt uit waarom: ‘De DLC bevatte water, wat een van de meest bruikbare hulpmiddelen is sinds de ‘paintinator’ uit de Metal Gear Solid-pack. De game komt misschien maanden later dan de
lancering in de Verenigde  Staten, maar alsnog is er weinig reden deze content niet in de game te verwerken.”

"Absolute must"
Er lijken door de lange vertraging veel belangrijke, nieuwere elementen uit de LittleBigPlanet-wereld in de GOTY-versie te ontbreken. Is daardoor deze  versie nu eigenlijk zijn (relatief lage) prijs niet meer waard? Wederom geven we het woord aan Matt, wiens conclusie onze opinie en die van zijn medespelers aardig lijkt samen te vatten: “Iedereen kan de achttien exclusieve levels spelen door bijvoorbeeld een vriend te ‘joinen’ die ze heeft, wat ze iets minder ‘exclusief’ maakt. Maar er is een grote ‘maar’. De downloadable content die inbegrepen is, is namelijk een absolute must voor elke levelbouwer aangezien deze hulpmiddelen enorm krachtig zijn. Deze downloadable content maakt van dit pakketje een geweldige aankoop voor iedere nieuwkomer.” Daar sluiten we ons graag bij aan, want de LittleBigPlanet GOTY-versie blijft een mooie aangelegenheid om voor het eerst kennis te maken met Sackboy. De echte veteranen kunnen beter eventjes tot de echte opvolger verschijnt, waarover je kunt lezen in onze preview.