Achtergrond

Het ontstaan van Kirby: van placeholder naar mascotte

Een toegankelijke platformheld voor de massa

Geschreven door Alie Sierkstra Sierkstra op
Dertig jaar geleden maakte een blobje genaamd Kirby zijn debuut in Kirby's Dream Land voor de Game Boy. Inmiddels is hij niet meer weg te denken uit het gamelandschap; het personage is uitgegroeid tot één van Nintendo’s meest iconische mascotten. Daarom is het des te verwonderlijker dat Kirby zijn leven eigenlijk slechts als simpele placeholder begon.

Een veelgehoorde klacht onder doorgewinterde gamers is dat games de laatste jaren te makkelijk zijn geworden ten opzichte van vroeger. Vroeger, toen volgens hen alles beter was. Ergens hebben ze natuurlijk ook gewoon een punt: veel games waren vroeger een stuk uitdagender. Het was zwemmen of verzuipen; je werd in het diepe gegooid zonder enige hulp, een paar spaarzame aanwijzingen in de handleiding daargelaten. 

Kirby's Dream Land

Jarenlang was gamen dus voornamelijk een hobby voor doorgewinterde gamers. Nintendo wilde die status quo doorbreken. Het bedrijf zag in dat er een groep gamers was die nooit en te nimmer de vaardigheden zou opbouwen om Metroid of zelfs Super Mario Bros. uit te spelen. Nintendo wilde daarom een game maken waar werkelijk iedereen van zou kunnen genieten, ook mensen zonder razendsnelle reflexen, een ijzersterk doorzettingsvermogen of een feilloze concentratie. 

De blob van Masahiro Sakurai

Een jonge werknemer van HAL Laboratory genaamd Masahiro Sakurai mocht dit spel bedenken. Sakurai – die we inmiddels vooral kennen als de man achter Super Smash Bros. – ging aan de slag met de Game Boy-titel Twinkle Popo. Omdat er nog geen artwork voor de game om handen was, besloot Sakurai zelf maar een eenvoudig, tijdelijk personage te tekenen om die vervolgens te gebruiken in zijn spel. Een ronde vorm, een paar handen en voeten en hij kon weer door met ontwikkelen. Twinkle Popo moest vooral gameplaytechnisch goed én gemakkelijk in elkaar steken; het daadwerkelijke uiterlijk van het hoofdpersonage zou later wel komen.

Dat het personage in Twinkle Popo moest kunnen vliegen, was meteen duidelijk voor Sakurai. Op die manier konden spelers namelijk gemakkelijker obstakels en vijanden ontwijken. Het was echter ook weer niet de bedoeling dat spelers overal overheen zouden vliegen. Daarom voegde hij de mogelijkheid toe om vijanden op te zuigen, die dan ofwel konden worden opgeslokt, of aanvallend konden worden weggeschoten. Met die twee simpele hoekstenen werd de fundering voor de game gelegd.

Sakurai besloot zijn game gedurende de ontwikkeling te presenteren aan de bazen van HAL Laboratory. De simpele placeholder die tijdelijk als personage diende, zat daar nog steeds in. "Ik had een dummy nodig om duidelijk te maken wat het echte personage in het spel zou doen," zo blikte hij (via Eurogamer) terug. "Ik zette gewoon een Kirby-vormige blob in mijn presentatie als placeholder.” Geheel onverwachts bleken Sakurai’s bazen dol te zijn op het blobje te zijn. “Iedereen vond het zo leuk dat we besloten om hem zonder grote veranderingen in de game te houden."

De geboorte van Kirby

Op dat moment had het aandoenlijke wezentje in Twinkle Popo echter nog geen naam. Er werd nog gedacht aan de naam Popopo, maar Nintendo vreesde dat de naam niet aan zou slaan in het Westen. Wie uiteindelijk de naam Kirby verzon, is niet helemaal duidelijk. Sakurai zelf lijkt zich dat ook niet meer goed te kunnen herinneren.

We kunnen dan ook theorieën bedenken tot we een ons wegen. Stond het stofzuigermerk Kirby Company ter inspiratie? Was het de tegenstelling tussen de vrij hard klinkende naam en het zachte, ronde personage? Of was het toch Nintendo's juridisch adviseur, John Kirby, die geëerd werd? De meeste mensen geven de voorkeur aan die laatste verklaring. 

John Kirby was de advocaat die Nintendo vertegenwoordigde toen het bedrijf aangeklaagd werd door Universal. Laatstgenoemde bedrijf beweerde dat Donkey Kong een inbreuk op het auteursrecht van King Kong was. Het werd een lange, slopende zaak die Nintendo uiteindelijk toch wist te winnen. Naar verluidt bedankte het bedrijf Kirby door hem een boot te schenken én een decennium later een personage naar hem te vernoemen. 

Dertig jaar Kirby

Of het verhaal nu waar is of niet, het eindresultaat blijft hetzelfde: Popopo werd vervangen door Kirby. Uiteraard moest met die naamsverandering van het personage ook de titel van de game op de schop. Twinkle Popo werd omgedoopt tot Hoshi no Kābī, wat zoveel betekent als Kirby of the Stars. Internationaal werd Kirby's Dream Land als titel gekozen. Het bleek inderdaad een schot in de roos te zijn: binnen een jaar tijd ging de game wereldwijd een miljoen keer over de toonbank.

Kirby en de vergeten Wereld

Kirby viert dit jaar zijn dertigste verjaardag. In die dertig jaar na het succes van Kirby's Dream Land is het personage uitgegroeid tot een van de mascotten van Nintendo. Niet slecht voor een personage dat is ontstaan als tijdelijke placeholder! Vooral knap is dat Kirby in die dertig jaar tijd altijd een personage voor het grote publiek is gebleven, met toegankelijke games waar jong en oud van kunnen genieten. Laten we hopen dat dat zo zal blijven.

Lees hier de Gamer.nl-recensie van de nieuwste game in de franchise, Kirby en de Vergeten Wereld.

Dit artikel delen:

Lees meer

Hoogtepunten: PlayStation Plus, Breath of the Wild 2 en Grand Theft Auto 5 'Intel Arc-topmodel klokt 2250 MHz en maximaal 230 watt'
6

Reacties op: Het ontstaan van Kirby: van placeholder naar mascotte

  • Om te reageren moet je ingelogd zijn. Nog geen account? Registreer je dan en praat mee!
  • avatar

    Luigi1985

    • 2 april 2022 09:29
    Leuk stukkie. Wist dit allemaal niet.

    Wanneer je een reactie plaatst ga je akoord met onze voorwaarden voor reacties.
  • avatar

    AlieSierkstra

    • 2 april 2022 14:54
    @Luigi1985 Leuk om te horen! Dank je wel! :)

    Wanneer je een reactie plaatst ga je akoord met onze voorwaarden voor reacties.
  • avatar

    Buuzne

    • 2 april 2022 12:47
    Mooi artikel! Straks weer verder met forgotten world.

    Wanneer je een reactie plaatst ga je akoord met onze voorwaarden voor reacties.
  • avatar

    AlieSierkstra

    • 2 april 2022 14:56
    @Buuzne Thanks en veel plezier! :)

    Wanneer je een reactie plaatst ga je akoord met onze voorwaarden voor reacties.
  • avatar

    obi-twan kenobi

    • 2 april 2022 18:35
    Inderdaad een leuk artikel. Ben van plan om de nieuwe Kirby ook eens te gaan spelen op de switch lite van mijn dochter (heb zelf geen switch). Heb vroeger met veel plezier Kirby's adventure op de NES gespeeld.

    Wanneer je een reactie plaatst ga je akoord met onze voorwaarden voor reacties.
  • jsk

    • 3 april 2022 07:44
    Leuk artikel, maar volgens mij is de vernoeming naar John Kirby een feit en geen theorie. Het staat zo te lezen in Console Wars en is bevestigd door Miyamoto.

    Wanneer je een reactie plaatst ga je akoord met onze voorwaarden voor reacties.

 

Wanneer je een reactie plaatst ga je akoord met onze voorwaarden voor reacties.