Als je denkt dat het moeilijk is om een review over Grand Theft Auto V te schrijven, dan heb je nog niet geprobeerd om over Grand Theft Auto Online te schrijven – zeker niet na een liveblog. Want wat wil je nou weten? Of het leuk is om met zestien spelers tegelijkertijd in San Andreas rond te lopen, winkels te beroven, auto's te jatten, naar stripclubs te gaan, de politie en bendeleden tegen elkaar op te zetten, dood en verderf te zaaien of gewoon te genieten van alle pracht en gekkigheid om je heen? Ja, natuurlijk. En hoe het is om elke tien minuten een nieuw crimineel avontuurtje te beleven met zowel vrienden als volslagen onbekenden, waardoor je aan het eind van een speelsessie meer verschillende soorten actiesituaties hebt meegemaakt dan normaliter na een heel jaar? Dat is vanzelfsprekend fantastisch.

In een notendop kun je GTA Online omschrijven als een versie van Grand Theft Auto V waarbij de interactie met andere menselijke spelers centraal staat. Het doel van de game komt angstaanjagend dicht bij een crimineel bestaan in het echte leven: overleven, en ondertussen zoveel mogelijk geld verdienen om je bestaan zo aangenaam mogelijk te maken en de top te bereiken. Aangezien het ons al minstens tien uur zuivere speeltijd kostte om level 15 te bereiken, kun je wel nagaan hoeveel tijd het inneemt om level 100 aan te tikken.

GTA Online

Zuiver

Je personage maak je aan door het uiterlijk van je (groot)ouders vorm te geven, waardoor jouw avatar gevormd wordt. Vervolgens bepaal je de eigenschappen en vaardigheden van je personages op basis van zijn of haar dagindeling (ben je meer bezig met criminele activiteiten, dan stijgt je autorijvaardigheid – als je meer uren per dag slaapt, kun je beter vliegen) evenals de leeftijd, uitdossing en naam. Nadat je per vliegtuig landt in Los Santos word je welkom geheten door Lamar (Franklins buurtvriend uit GTA V), die je kent via het Facebook-achtige LifeInvader-netwerk. Hij laat je deelnemen aan je eerste race en een drugssmokkelmissie en leert je de basis van het reilen en zeilen in de grote stad.

Het gros van de activiteiten uit de singleplayergame is ook beschikbaar in GTA Online, afgezien van alle reguliere missies en willekeurige gebeurtenissen met computergestuurde personages. In plaats daarvan onderneem je 'jobs'. Over het algemeen is dat een (team) deathmatch of een race tegen anders spelers, maar het kan ook een speciaal voor GTA Online ontworpen missie zijn. Je kunt zelf een job starten door naar een gekleurde cirkel op de kaart te gaan of een job te starten via je smartphone. Tevens ontvang je geregeld sms'jes met uitnodigingen voor klussen. In het startscherm voor een job kun je met gemak diverse instellingen aanpassen en andere spelers uitnodigen, en in het geval van races en deathmatches kun je zelfs geld inzetten op de partij die volgens jou zal winnen.

 GTA Online

De verschillende missies zorgen voor de meeste variatie, ook dankzij gezonde afwisseling tussen coöperatieve en competitieve opdrachten. Het ene moment race je met je bende tegen een rivaliserende groep om een drugspakketje op te halen en af te leveren, later werk je juist met z'n allen samen om een stel dure auto's te stelen of juist te vernietigen. Het feit dat je deze klussen uitvoert voor personages die je hebt leren kennen in GTA 5, waaronder Trevor, voegt toe aan de beleving dat jij zélf een avontuur beleeft in San Andreas. Dat Rockstar al deze missies heeft gemaakt met tools die op termijn ook beschikbaar komen voor de spelers, zodat er eigen missies gecreëerd kunnen worden, zorgt op papier voor een oneindige stroom aan interessante klussen.

Aankloten

Uiteraard kun je er ook voor kiezen om lekker aan te kloten in de open wereld, zonder jezelf te verplichten tot bepaalde doelstellingen. De ervaring leert dat er altijd spelers zijn die op weinig anders uit zijn dan het leven van anderen zuur te maken door ze eindeloos op te jagen, maar wij hebben daar verrassend weinig last van gehad. Bovendien kun je tegen een klein bedrag kiezen voor immuniteit, waardoor je op je gemak de spelwereld kunt verkennen. Mocht je toch meermaals overhoop geschoten zijn en wil je dat boontje om zijn loontje komt, dan is het na enige tijd mogelijk een premie op het hoofd van een andere speler te laten zetten.

Naarmate je personage stijgt in levels, komen er meer jobs, wapens, kleren, tatoeages en andere specifieke mogelijkheden beschikbaar. Je vaardigheden helpen je om beter uit de voeten te komen, geld om in materiële behoeften te voorzien. Rijke stinkerds doen er goed aan te investeren in huizen met garages: niet alleen om in te chillen met vrienden en (al dan niet verzekerde, waardoor je bij vernietiging een geldbedrag krijgt uitgekeerd) auto's in te stallen, maar ook om te voorkomen dat het snel bergafwaarts gaat met je bankrekening – elke keer dat je sterft in de open wereld of een missie gaat er vijf procent van je spaargeld af. Bovendien is het slim regelmatig cash op de bank te zetten door naar een pinautomaat te gaan of te internetbankieren op je smartphone, om te voorkomen dat het je afhandig gemaakt kan worden door een andere speler.

GTA Online

Natuurlijk kunnen we er niet omheen dat GTA Online geplaagd wordt door serieuze serverproblemen; het grootste deel van de spelers heeft de afgelopen dagen nog niet fatsoenlijk online kunnen spelen. We kunnen alleen maar hopen dat Rockstar deze situatie zo snel mogelijk recht kan breien door de spelerscapaciteit te vergroten en bepaalde features omtrent de Bawsaq-beurs en de Social Club te herstellen. De tekenen zijn in elk geval gunstig, nu een recente update voor stabiliteit moet zorgen

Om die reden is het eigenlijk oneerlijk om nu zomaar een oordeel te vellen over GTA Online. De potentie is namelijk enorm, en wij hebben het geluk gehad er flink van te mogen proeven, maar we kunnen het totaalplaatje pas op waarde schatten als iedere GTA 5-speler met een internetverbinding toegang heeft tot GTA Online.