Er zijn genoeg ontwikkelstudio's die meteen een belletje doen rinkelen: Nintendo is het huis van Mario en Zelda, Konami bezit Metal Gear Solid, en ga zo maar door. Maar Platinum Games? Het wordt tijd dat je deze studio op je radar zet, als ze daar al niet stonden, want ze hebben een reputatie waar je u tegen zegt. Platinum Games werd in augustus 2006 opgericht onder de naam Seeds, Inc. Pas in mei 2008, toen de studio inmiddels bekend stond onder haar huidige naam, werden de eerste titels aangekondigd. Platinum had een deal gesloten met Sega: het huis van Sonic ging vier games van ze uitgeven. Bayonetta, een stijlvolle actiegame in de stijl van Devil May Cry, MadWorld, een zwart-witte actiegame die voor goed af moest rekenen met het kinderachtige imago van de Wii, Infinite Space, een science-fiction RPG voor de Nintendo DS en een vierde, nog onaangekondigde titel. Alle ogen zijn gericht op de studio. Maar waarom dan? Omdat Platinum Games wel eens voor een resurrectie van de populariteit van Japanse games in het westen kan zorgen. En daar hebben we de oprichters van Platinum Games aan te danken, die met recht als de besten van de Japanse game-industrie bekend staan.

Shinji Mikami

Mikami is het meesterbrein achter de Resident Evil-reeks. Uit zijn koker kwamen niet alleen de immens populaire griezelserie, maar ook vergelijkbare games als Dino Crisis. Daarnaast hielp hij ook mee aan Devil May Cry. Zijn invloed is zo groot dat hij zonder pardon een ver ontwikkelde versie van Resident Evil 4 op de schop liet gaan. Waar de game eerst nog veel weg had van de vorige delen in de reeks, daar kwam Mikami tussenbeide om van Resident Evil 4 de bloedstollende achtbaanrit door het Spaanse dorpje te maken. Het bleek een gouden ingreep, want Resident Evil 4 staat bekend als één van de klassiekers uit de vorige generatie. Het was geen geheim dat Mikami zich steeds ongemakkelijker binnen de strikte grenzen van Capcom ging voelen. Het bedrijf maakte meer dan eens keuzes waar de ontwikkelaar zich niet in kon vinden. Zo zwoer Mikami dat hij zijn eigen hoofd er af zou hakken als Resident Evil 4 ooit op een ander systeem dan de GameCube uit zou komen. Een paar maanden laten kondigde Capcom doodleuk een PS2-versie aan. Mikami besloot de bijl toch maar in de schuur te laten staan, maar hij verliet Capcom uiteindelijk wel en sloot zich aan bij Clover Studio, waar hij meehielp aan de culthit God Hand. Tegenwoordig zit hij echter bij Platinum.

Atsushi Inaba

Hoe kan het dan dat Mikami eerst bij Clover Studio werkte en nu opeens bij Platinum Games? Simpel: in feite zijn het dezelfde studio's. Atsushi Inaba was het gezicht achter Clover Studio, dat uiteindelijk door eigenaar Capcom werd gesloten. Inaba richtte daarna met het grootste gedeelte van de studio Platinum Games op. Eigenlijk is Platinum dus een voortzetting van Clover.

Clover Studio was een befaamde Japanse ontwikkelstudio die in korte tijd een enorm positieve reputatie op wist te bouwen via haar games. Zo kruip je in Okami in de huid van de godin Amaterasu, die in wolfvorm een prachtig landschap dat geteisterd wordt door een dodelijke substantie verkent. De game heeft door de structuur en de tekenfilmachtige graphics erg veel weg van The Legend of Zelda. Ook Viewtiful Joe kreeg lovende recensies. In de game komt een doodnormale jongen in een film terecht, waar hij tot superheld gebombardeerd wordt. De game heeft niet alleen een aparte grafische stijl die doet denken aan stripboeken, er kan ook ouderwets in twee dimensies geknokt worden.

Beide games kennen veel Japanse invloeden: Viewtiful Joe door de hoge moeilijkheidsgraad en typische, bizarre humor en Okami door de vele verwijzingen naar traditionele Japanse cultuur. Het is duidelijk dat Clover Studio geen concessies deed om haar games geschikter te maken voor de westerse markt en daardoor zijn het echte 'games voor gamers'. Verkoopsuccessen waren het absoluut niet, maar cultvoer des te meer.

Hideki Kamiya

Kamiya is de regisseur van de Devil May Cry-reeks. Dat is precies de reden waarom Bayonetta meteen bij aankondiging op een grote groep fans kon rekenen: Kamiya pakt hiervoor zijn zelfverzonnen Devil May Cry-formule en stopt er een opgevoerde motor in. Voor fans van Kamiya's werk is het simpel: Bayonetta is het échte vervolg op Devil May Cry 3. Dat de man ook meehielp aan games als Okami, Resident Evil en Viewtiful Joe doet zijn reputatie natuurlijk alleen maar goed.

Dankzij deze heren en de klassieke games die Clover Studio afleverde werd Platinum Games al bij aankondiging als dé Japanse ontwikkelaar om in de gaten te houden gebombardeerd. Een goede reputatie is natuurlijk handig wanneer je je games aan uitgevers moet zien te verkopen, maar in deze snelle industrie is het belangrijk om niet op oude herinneringen te steunen: gamers zijn je weer snel genoeg vergeten wanneer je niet constant met iets nieuws op de proppen komt. Wat dat betreft hebben we veel geduld moeten hebben, want sinds de oprichting van Platinum in 2006 hebben we sinds 2009 eindelijk twee games van de studio mogen ontvangen.

Platinum Games' MadWorld droeg veel kenmerken van het inmiddels opgeheven Clover Studio: een aparte grafische stijl (in dit geval zwart-wit met fel roodgekleurd bloed), gameplay bedoeld voor de hardcore gamer (en dat nog wel op de Wii) en overdreven, vaak op geweld gebaseerde humor. De game scoorde in maart 2009 op Gamer.nl een 8, een prima cijfer. Toch was na de uitgave van de game niet iedereen tevreden: MadWorld zou te eentonig zijn en ook nog eens van korte duur. Hoewel de gemiddelde cijfers aardig overeen kwamen met die van Gamer.nl, leken de meeste echte fans niet compleet overtuigd. MadWorld was zo uniek als we van de mannen achter de studio gewend waren, maar blijkbaar niet van het niveau waar op gehoopt werd. Een klein stapje in de goede richting dus. Met de net verschenen, spectaculaire actiegame Bayonetta lijkt Platinum Games weer wel in ouderwets goede vorm te zijn. Althans, zo kun je in de lovende recensie op Gamer.nl lezen. Daarnaast scoort de game ook op praktisch elke andere website een hoog punt. Bayonetta zit net als MadWorld vol met geweld en over-the-top actie, maar is een stuk gevarieerder en kent een veel dieper vechtsysteem. Met Kamiya van Devil May Cry aan het stuur gaat Bayonetta door waar Devil May Cry ophield. Nog meer vechtmoves, nog meer coole personages en veel, véél meer vijanden en eindbazen. De game is kleurrijk en vrij lang speelbaar door de perfect gebalanceerde leercurve en heeft ook nog eens een waardige opvolger op Dante: de sexy heks Bayonetta die met haar vijanden spot alsof ze niet schermvullend zijn en de meest ongelooflijke moves uithaalt. Dankzij de vele verwijzingen naar andere games en bizarre humor voelt Bayonetta ook weer als zo'n typische Japanse game bedoeld voor de hardcore gamer.

De toekomst

Nu het balletje eindelijk aan het rollen is voor Platinum, is het zaak in de schijnwerpers te blijven. Ironisch genoeg gaat de studio van het grote, grafische geweld in Bayonetta naar een veel bescheidener platform: Infinite Space is een sciencefiction RPG voor de Nintendo DS. Maar klein dénken lijkt men bij Platinum Games niet te kunnen. Infinite Space maakt haar naam namelijk bijna waar: je kunt je eigen ruimteschip in elkaar zetten met meer dan 150 verschillende onderdelen en deze vervolgens vullen met meer dan 150 verschillende bemanningsleden. Daarna kun je een groot universum verkennen en gevechten houden met andere ruimteschepen. De game is inmiddels al uit in Japan en werd daar door verschillende tijdschriften en website de hemel in geprezen. Zo scoorde het legendarische gamesmagazine Famitsu de game een 9/9/8/8 (Famitsu geeft vier cijfers op de schaal van 1 tot en met 10). De grootschaligheid en het complexe verhaal maken de game veel dieper dan je ooit zou verwachten. Deze lente mogen we de game ook in ons land verwelkomen.

Het enige andere project van Platinum Games waar iets over bekend is, is een nieuwe game van Shinji Mikami voor meerdere platformen. Gamers wachten met spanning af waar het meesterbrein achter Resident Evil mee komt nu hij totale creatieve vrijheid heeft, maar de eerste geluiden zijn in ieder geval positief: zo zou hij voor de game samenwerken met Goichi Suda, ook wel bekend als Suda 51, die de nodige artistieke krediet heeft dankzij titels als No More Heroes en Killer 7. Daarbij zou Mikami ook werken aan een game die gebruik maakt van de Unreal Engine 3, al is het niet duidelijk of het hier om dezelfde game gaat.

Iedereen die nu met spanning wacht op een vervolg op Okami of God Hand: houdt je adem maar niet in! Een DS-versie van Okami mag dan wel aangekondigd zijn, maar Platinum Games mag niet meer aan haar zelfverzonnen personages komen nu het niet meer Clover Studio heet of onder Capcom valt. Als ontwikkelaar kun je nog zoveel reputatie opbouwen, als die compleet afhankelijk is van de bekendheid van je personages ga je onderuit zodra je de uitgever verlaat en weer opnieuw moet beginnen. Het is dus maar goed dat Platinum Games vanwege een heel andere reden zo populair is: de stijl van hun games. De gekke, gewelddadige en soms verschrikkelijk moeilijke games van Platinum functioneren als een handtekening van de studio. Een handtekening die steeds meer gamers gaan appreciëren. In een industrie waarin Japan volgens velen al niet eens meer meetelt, zou Platinum Games wel eens de injectie kunnen zijn die de Japanse industrie nodig heeft.