Het mag geen geheim meer heten dat er een hoop geld te verdienen valt met games op smartphones. Het ongekende succes van bijvoorbeeld Angry Birds en een bedrijf als Zynga, dat in één keer naar de top schoot, zegt genoeg. Ook het feit dat grote uitgevers zoals EA zich in de strijd om marktaandeel in de telefoonmarkt mengen geeft wel aan dat er genoeg te halen valt. Datzelfde EA heeft lange tijd genoten van de toppositie in de lijst van bestverkopende uitgevers op iOS, maar die plek moesten ze begin dit jaar afstaan. Niet Zynga of Gameloft stootten hen van de troon: het was het relatief kleine Supercell uit Finland dat er met de eer vandoor ging. Om even aan te geven hoe bijzonder dat is: Supercell heeft momenteel maar twee spellen in de Apple Store, terwijl EA in totaal bijna duizend apps heeft.

Super-sell

Het bedrijf wordt in 2010 opgericht door vijf Finnen die al een tijdje meedraaien in de industrie. Ze dromen er van om een team van getalenteerde ontwikkelaars samen te stellen, om hen vervolgens de vrije hand te geven in het creëren van nieuwe ervaringen. De zeventig man die bij Supercell werken zijn onderverdeeld in groepen van vijf, die elk aan een eigen game sleutelen. Is iets interessant genoeg om een volledig spel van te maken, dan schuiven andere teams aan om mee te werken. De Finnen willen inspringen op drie trends in de markt: de verschuiving naar social gaming, de populariteit van free-to-play en het aanbieden van een service in plaats van een game: een product dat blijft evolueren, ook nadat het is uitgekomen.


Hay Day

Supercell heeft in eerste instantie moeite om succes te vinden. Hun eerste Facebook-game, Gunshine, slaat niet aan en wordt na anderhalf jaar gestopt. Pas als ze in 2011 hun oog op de iPad laten vallen, begint er iets magisch te ontstaan. Supercell ziet een gat in de markt om spellen te ontwikkelen voor deze tablet, wat volgens hen het gaming platform van de toekomst is. Kijkend naar het succes dat ze sindsdien behaald hebben – volgens sommige cijfers zouden ze een miljoen dollar per dag omzetten – is het moeilijk om ze ongelijk te geven.

Supercell verdient dat geld met maar twee spellen in hun portfolio: Hay Day en Clash of the Clans. Eerstgenoemde is een soort geoptimaliseerde versie van FarmVille, waarin je de baas bent over een boerderij. Door het introduceren van betere graphics, ondersteuning van swipe-controls en een real-time ruilsysteem wisten de Finnen het boerderijspel perfect uit te buiten. Ook Clash of the Clans weet als geen ander geld uit je zak te kloppen met vermakelijke gameplay. Je bouwt een stad en valt elkaar aan, en na elke verwoestende veldslag is het verleidelijk om je beschadigde gebouwen gewoon even terug te kopen. Bovendien voelen de spellen perfect aan op de tablet, omdat Supercell er een punt van maakt om specifiek voor de iPad te ontwikkelen.


Clash of the Clans

Falen is goed

Natuurlijk is het maar de vraag of het bedrijf dit succes vast kan houden. De social gaming-markt is extreem hitgevoelig en de twee spellen zijn nu bijna een jaar verkrijgbaar. Wat gebeurt er als hun populariteit daalt, zoals bijvoorbeeld bij DrawSomething gebeurde? Nadat Zynga de maker OMGPOP overnam, verloor het spel bijna een derde van haar gebruikers in een maand tijd. Wie zegt dat Hay Day en Clash of the Clans niet hetzelfde lot beschoren zijn?

Supercell probeert zich in ieder geval zo goed mogelijk te bewapenen tegen mogelijke tegenslagen, mochten die ooit komen. Ten eerste door duidelijk te kiezen voor de iPad als platform, waardoor ze in ieder geval gespecialiseerd zijn. Daarnaast brengen ze ook niet zomaar een batterij aan spellen uit, in de hoop een keer de jackpot te verdienen. Ze bestuderen welke games het goed doen, welke de speler langere tijd vast kunnen houden, en welke niet. Zo is er veel geleerd van de statistieken van het gefaalde Gunship en zijn er drie andere titels geannuleerd nog voordat ze uitkwamen. Dat is volgens Supercell niet erg. Sterker nog, zo'n mislukking wordt gevierd in het bedrijf. Van elk gefaald project leer je immers belangrijke lessen die de volgende game wél tot een succes zullen maken. Het is maar de vraag of ze grootmachten als EA en Zynga eeuwig onder zich kunnen houden. Door deze vluchtige markt met beleid aan te pakken, maken ze in ieder geval een goede kans.