Toen het tijdperk van de 'vorige' generatie spelcomputers aanbrak, bij de lancering van de Xbox 360 in november 2005, werd er gelijk een benchmark gezet op het gebied van racegames: Project Gotham Racing 3 was zonder twijfel de mooiste racegame op een spelcomputer tot dan toe. Om de tien beste racegames van de afgelopen acht jaar te bepalen, laten we verschillende factoren meewegen: naar de consensus omtrent de kwaliteit van racegames (anno nu), de score die ze van Gamer.nl ontvingen en een stukje eigen mening (van collega Frank en ondergetekende). Ook beperken we ons tot consoleracegames en kan slechts één deel per franchise de top tien halen. Leuk weetje: geen enkele racegame slaagde erin om hoger dan een 9 te halen op Gamer.nl!

10. Ridge Racer 7

Puristen zullen Ridge Racer 7, volgens goed gebruik nota bene een launchgame voor de PlayStation 3, waarderen als de laatste in zijn soort. Westerse 'opvolger' Ridge Racer Unbounded was een behoorlijke afdwaling van het oer-Japanse, zwaar gestileerde driftfestijn dat met 'Ridge 7' in technisch opzicht zijn hoogtepunt bereikte. De perfecte physics voor een arcade racegame, sfeervolle neonverlichting en pompende elektronische deuntjes maakten het spel tot een feest voor iedereen die de franchise sinds de begindagen in de arcadehal en de eerste PlayStation een warm hart toedragen.

9. Pure (Tekst: Frank Meijer)

Als er één racegame is die aan het begin van de afgelopen generatie de funfactor goed wist over te brengen, dan is het Pure wel. De game bood puur pretentieloos plezier. Met halsbrekende stunts op je quad die de wetten van de zwaartekracht tartten en een goed gevoel voor snelheid groeide het spel uit tot een publiekslieveling. De tracks waren uitstekend ontworpen, met verschillende routes en vooral veel jumps om je nitrobalk weer aan te vullen. Daarnaast is Pure waarschijnlijk ook de game waardoor veel mensen hun Xbox 360 naar het Engels hebben omgezet, want man, wat was de Nederlandse vertaling knullig: "Tot later dude!"

8. Sonic & All-Stars Racing Transformed

Beter dan Mario Kart? In elk geval mooier, spannender, gevarieerder en moeilijker. Sonics platformavonturen mogen dan nog steeds van wisselende kwaliteit zijn, Sumo Digital bewees dat een funracer rond het Sega-icoon en vele andere familieleden een schot in de roos was. De schier eindeloze reeks speciale events hield spelers tot in het einde der dagen bezig, terwijl de lol van tegen elkaar racen hoogtijd vierde in een uitstekende online multiplayerstand. We zijn nog altijd benieuwd naar het antwoord dat Nintendo met Mario Kart 8 zal leveren, maar één ding staat nu al vast: het scheuren, vliegen en varen met Sonic en consorten zal moeilijk te overtreffen zijn.

7. Need for Speed: Hot Pursuit

Zoals vele gamereeksen moest er de afgelopen generatie een reboot aan te pas komen om Need for Speed terug op het rechte spoor te krijgen. Na enkele jaren stuurloos van thema naar thema te zwalken, bepaalde Burnout-ontwikkelaar Criterion dat de succesformule bestond uit een hoop supercars, glooiende wegen door een gevarieerde spelwereld en heel veel driften. Oh ja, en hergebruik van de illustere naam Hot Pursuit, ook omdat je voor het eerst in jaren tevens de rol van dienstklopper op je kon nemen. Niet voor niets fungeerde deze Need for Speed als blauwdruk voor bijna elk nadien verschenen deel – en dat zal nog wel even zo blijven.

6. Test Drive Unlimited

Een open-wereld-RPG met auto's? Het leek een ambitieuze onderneming, die aanvankelijk niet echt uit de verf kwam. Na enkele updates bleek Test Drive Unlimited echter een prachtige, unieke ervaring voor iedereen die ervan houd om gewoon lekker auto te rijden. Racen was eigenlijk slechts een bijzaak, zolang je maar genoeg poen had verdiend om het volgende prachtige model aan te schaffen. Om je vervolgens zo snel mogelijk weer bij je vrienden te voegen en gezamenlijk eindeloos te cruisen in de Hawaiiaanse zon met het cabriodak open en een lekker deuntje op de radio.

5. Dirt 3

Rally blijft een aparte tak van de autosport. Misschien ook wel de mooiste. Er was eigenlijk maar één game die het met bloedlinke snelheden in krachtige racemonsters over stoffige paden jagen tot een ware kunst verhief deze generatie: Dirt 3. In visueel opzicht is het misschien wel de meest betoverende racegame van de laatste jaren. Menigeen zal toegeven bijna net zoveel naar replays te hebben gekeken als daadwerkelijk te hebben gereden. Hoewel het rijgedrag van de auto's niet meer dan enigszins waarheidsgetrouw genoemd kon worden en de originele Colin McRae: DiRT dichter bij de echte sport stond, zorgde het afleggen van elke proef een gevoel van sensatie op dat nergens mee te vergelijken was.

4. Gran Turismo 6

Nog maar net terug van de recensiepijnbank – die Gran Turismo 6 een stuk beter overleefde dan zijn voorganger – kunnen we het nieuwste werk van Polyphony Digital om slechts één reden al in deze lijst zetten: de allerbeste nabootsing van realistisch rijgedrag. Dat het spel voor de graphics bijna letterlijk decors van bordkarton gebruikt en een algemeen gebrek aan afwerking kent, is daardoor wel te vergeven. De eindeloze mogelijkheden en enorme ladingen aan auto's en circuits zorgen ervoor dat je waarschijnlijk nooit echt klaar zult zijn met de game. Nota bene terwijl de PlayStation 3 de pensioengerechtigde leeftijd voor een console allang heeft bereikt...

3. Project Gotham Racing 4

Xbox 360-launchtitel Project Gotham Racing 3 was in diverse opzichten een indrukwekkende inleiding op het racegeweld van de afgelopen generatie, maar ook een slecht afgewerkte game. Met Project Gotham Racing 4 kon Bizarre Creations achteraf gezegd ook niet helemaal voluit gaan, maar het resultaat was zonder meer krachtiger en verfijnder. Bovendien hebben we nadien nauwelijks nog een game gezien met een spelopzet die stijlvol rijgedrag meer beloont dan pure snelheid. Een eclectische mix aan auto's, slim ontworpen stedencircuits en speels rijgedrag maken PGR4 tot een ware klassieker.

2. Forza Motorsport 4

Gezien de nogal beperkte content en spelopzet van Forza Motorsport 5 op de Xbox One, zullen veel trouwe fans het erover eens zijn dat de serie zijn voorlopige hoogtepunt bereikte met deel vier. Hoewel het rijgedrag van de auto's typisch genoeg minder venijnig was dan in de twee eerdere Xbox 360-versies, stond Forza 4 lange tijd te boek als het mekka voor elke liefhebber van virtuele autocultuur. Online spelen en volledig naar wens aangepaste auto's distribueren was nog nooit zo makkelijk, om nog maar te zwijgen over hoe de hoge mate van raffinement ervoor zorgde dat elke auto als een hyperrealistich kunstwerk te bewonderen was.

1. Blur

Blur kent een melancholisch verhaal. Na PGR4 ontwikkelde Bizarre Creations voor nieuwe baas Activision deze enorm snelle, zeer competitieve arcaderacer. Er waren flarden van PGR te herkennen, zoals het in de diepe kern waarheidsgetrouwe rijgedrag en het verdienmodel van bonuspunten voor stijlvol rijden, maar de art direction met felle neonkleuren in schemerige omgevingen gaf het een volledig eigen look and feel. Belangrijker: de gameplay was tot in de puntjes verfijnd, met een geweldige balans tussen racen en strategisch gebruik van zowel power-ups als Call of Duty-achtige modificaties. En dan was er nog de online multiplayer, die twintig spelers tegelijkertijd tegen elkaar liet strijden. Zelfs een gevecht om de op een na laatste plaats kon enorm veel voldoening geven. Toch mocht het niet baten: Blur werd tegelijkertijd uitgebracht met het vergelijkbare Split/Second: Velocity en meesterwerk Red Dead Redemption, waardoor het nauwelijks een kans kreeg. Nog geen jaar later sloot de studio haar deuren. Maar de erfenis blijft.

In de categorie 'helaas net niet' willen we graag een aantal racegames nog eervol vermelden. Zoals EA's Shift 2: Unleashed, de afsplitsing van Need for Speed die de sensatie van circuitracen krachtig wist over te brengen. Dat deden ook Codemasters' Race Driver: GRID en GRID 2, terwijl F1 2011 zich van de Formule 1-games van de Britse uitgever/ontwikkelaar de beste mag noemen. De eerder genoemde Blur-concurrent Split/Second: Velocity bood ook een unieke arcaderace-sensatie. Tot slot noemen we graag nog Burnout Paradise, dat door menig Burnout-purist werd verguisd om de andere opzet dan zijn voorgangers, maar wel de harten van vele gamers wist te winnen.

Zoals je leest is er genoeg te racen geweest op de PlayStation 3, Xbox 360 en Wii. Daarom zijn wij ook benieuwd: wat zijn jouw favoriete racegames van de afgelopen generatie?